Как обновить деревянное окно своими руками

Добавлено: 04.10.2018, 21:35 / Просмотров: 92542

Закрыть ... [X]

Долгова Галина: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    NEW! 01.09.2017 в малом файле! Книга выйдет в издательстве АСТ! Вторая часть уже в продаже январь 2018 Название пока рабочее, в течение написания может измениться. Большинство историй начинаются и заканчиваются в Академии - они встретились, влюбились и поженились поборов врагов. Ну а эта история начинается тогда, когда академия распахивает свои двери и впереди начинается целая жизнь, на которую у каждого свои цели. <р> </р> Жду ваших оценок и комментариев - это любимый десерт муза

    Купить в лабиринте

    Купить на Read.ru
    Купить на Oz.by (Беларусь)
    Купить на KNIGIng (Украина)

  Наследники Эталиона      Глава 1      -... таким образом, начертанный на теле символ может позволить усилить или ослабить любые магические способности или воздействия, - закончила свой монолог девушка, неопределенно взмахнул рукой.   - Очень хорошо, леди Амилеста. Вижу, вы превосходно владеете темой 'Символы и руны'. Ну что господа, есть у кого-нибудь еще вопросы?   - Да, - кивнул мужчина с блестящими черными глазами. - Я, пожалуй, задам один. Леди Амилеста, приведите пример и расскажите все, что знаете по теме 'Сверхмагические символы'.   - Хм...- девушка на секунду задумалась, а потом, кивнув сама себе, начала спокойно говорить, - сверхмагические символы или другими словами - божественные, не поддаются контролю, не появляются при помощи магии или иных усилий и не исчезают по желанию. Объяснить или предсказать появление такого символа невозможно. Символы могут появляться как на теле, так и любой природной среде - воздухе, воде, земле, на камнях и деревьях. В качестве примера можно привести знак истинных суженых. Явление редкое. Обычно появляется после свадьбы, хотя часто и после первой совместной ночи, и является уникальным для каждой пары, как и место, на котором появляются. Обычно такими местами являются те, где бьется пульс - висок, запястья, шея. Еще бывают над сердцем, между ключицами, внизу живота, но это крайне редко. Официально зафиксировано только единичные случаи подобного расположения символа. Чаще всего состоит из трех частей - мужской символ, женский и то, что их связывает. Символы характеризуют истинную сущность каждого из них. К тому же, эта связь не прерывается никогда, не дает изменять друг другу, не позволяет иметь детей ни от кого, кроме пары, увеличивает срок жизни и магические силы, если хоть один из них маг. Например, если соединяется обычный человек со сроком жизни сто пятьдесят - сто семьдесят лет и маг, чей срок жизни составляет не менее полутора тысяч, то в результате они оба будут жить не менее двух тысяч лет, пока один из них не умрет. Если, например, кто-то из аристократии, которые могут доживать в связи с наследственностью или при помощи различных магических ухищрений до шестисот, то они оба проживут не менее тысячи двухсот лет. В тоже время смерть одного не влечет смерть другого, однако срок жизни приходит к изначальному, а человек начинает отсчет своей последующей жизни с биологического возраста тела. Но чаще всего, все же второй просто угасает от тоски и боли.   - Прекрасно, леди. Думаю, вы заслуженно заслужили свое отлично! - обрадовано кивнул уже седой профессор, победно обведя взглядом комиссию, словно, прекрасный ответ исключительно его заслуга.- Вы свободны, леди.         - Амилеста диол Шаон, срочно к ректору! - пронесшийся по академии трубный глас заставил буквально всех вздрогнуть. Лет пятьдесят назад один студент-выпускник, ради шутки, заменил обычное громкоговорящее мелодичное эхо на рык бешеного медведя. А если учесть, что составляющую громкоговорящего эха он оставил, то... в общем на следующие же сутки сами студенты отловили шутника, устроив ему незабываемые ощущения, так, что парень на месяц полностью оглох. Вот только исправить 'шутку' никто пока так и не сумел.   - Это тебя, - улыбчивая блондинка толкнула в плечо уткнувшуюся в книгу подругу. Та оторвала от книги затуманенный взгляд черных глаз с серебристыми длиннолучевыми звездочками вокруг зрачка и откинула за спину прядь инисто-белых, можно сказать, седых, если у девушки в двадцать восемь лет могла бы быть седина, волос.   - Что?   - Опять в своих мечтах летаешь, Лес? Смотри, книги до добра не доведут, - улыбнулась Сая, в очередной раз поражаясь странной красоте подруги. Белоснежные волосы при золотистом оттенке кожи и черные с серебром глазах. Контраст был настолько яркий, что ее внешность, скорее пугала, чем привлекала. Не зря ее еще на первом курсе прозвали 'демоницей'. Если бы не титул и то, что она рождена в законном браке, проблем бы у подруги была масса.   - Да ладно, - девушка неуверенно улыбнулась. - Скучно же сидеть просто так.   - Так пойди, найди себе парня.   - Ты издеваешься? - уставилась на подругу Лес. Вот кто-кто, а уж она-то точно знала, что это ей в академии не светит, даже если бы и захотела. - И вообще, ты зачем меня толкнула?   - Тебя ректор вызывает, - буркнула Сая.   - Так что же ты молчишь?! - подскочив, девушка бегом направилась в кабинет профессора.   Ректор, буду мужчиной вспыльчивым, мог и продержать за опоздание ее и сутки в коридоре. Так что... к нему никто не опаздывал!   - Господин Горантар, вы хотели меня видеть?   - Да, леди Амилеста. Я хотел с вами поговорить, - он кивком указал на кресло. Девушке ничего не оставалось, как молча проследовать к указанному месту и послушно выполнить приказ.   - Я вас слушаю, - она внимательно посмотрела на мужчину. Шатен лет сорока на вид с пронзительными серыми глазами и голубым ободком по краю радужки был одним из сильнейших магов королевства, которому, по слухам, в действительности уже перевалило за тысячу лет. Увы, мелькнуло в голове Лес, свою пару он так и не нашел, а значит, скоро начнет сдавать. А жаль. Ректор был не только сильным магом, но и, как это не удивительно для человека его возраста, должности и могущества, умным и справедливым.   - Хм... что мне в вас всегда нравилось, - его взгляд впился в замершую на кресле девушку, - так это серьезность и моментальная оценка ситуации... но сейчас не об этом. Вы знаете, что две недели назад умер королевский маг?   - Да. Я слышала.   - Отлично. Думаю, вы так же знаете, что за этим последует?   - Вы имеете в виду выборы нового придворного мага?   - Именно, леди, именно. Что вы помните из уроков магической истории? - внезапно спросил он, переходя со всем на другой тон и устраиваясь в кресле напротив.   - По данному поводу? - уточнила девушка, и, дождавшись кивка, продолжила. - После смерти королевского мага ровно через луну после похорон должен быть выбран и назначен следующий придворный чародей. На восходе выбранный маг обязан произнести клятву служения королевской семье и не причинения ей вреда, до того момента, пока не будет угроза со стороны наследников или родственников действующему правителю или его ближайшим родственникам. А также, если правитель в твердом уме и памяти и не угрожает своему народу и стране.   - Очень хорошо. Вижу, вам не зря поставили отлично. А теперь то, что не является официально признанной информацией, - взгляд мужчины снова стал острым. - Выборный маг должен закончить академию, но при этом еще ни разу не вступить в отношения с каким-либо работодателем или являться членом какого-либо совета. Понимаете о чем я?   - О том, что нового мага вы будете выбирать из нашего потока? Я правильно поняла?   - Да, леди. Абсолютно правильно, - он невольно улыбнулся. Что ж, кажется, его выбор оказался правильным. Девушка моментально схватывала нужную информацию и вычленяла главное, делая быстрые, а, главное, правильные логические выводы.   - И что вы хотите от меня?- Лес невольно напряглась. Уж слишком очевидным выглядели намеренья этого интригана.   - Хм... не разочаровывайте меня, - он притворно вздохнул, продолжая смотреть на Амилесту.   - Вы хотите сказать, что выбрали меня в качестве кандидата на эту должность?   - Еще нет. Но я собираюсь порекомендовать именно вас, - теперь взгляд стал не просто колючим, а опасным, как у хищника, почувствовавшего добычу. Лес пришлось подавить невольное желание поежиться под этим взглядом.   - Меня...- протянула она, пытаясь выиграть время и привести в порядок мысли. Уж слишком пронизывающим и изучающим был взгляд холодных глаз. Да и не тот это мужчина, с которым можно было играть на равных. Увы, до такого уровня девушка еще не доросла, - это, конечно, большая честь, но почему я? - Лес прямо посмотрела в серые глаза, пытаясь найти подвох. - У нас много талантливых и сильных магов. Те же Лорд Нуар и леер Тольш - они...   - Да-да... - ректор перебил, недовольно поджав губы. Умная девчонка. Хотя его недовольство было вызвано не этим, а тем, что в какой-то момент ситуация вышла из-под контроля, да и сейчас висела на волоске. - Я знаю, леди, что сейчас на курсе лучших трое. Если не учитывать целителей, менталистов и некромантов, которых в расчет собственно и не берем. Королевский маг должен быть широко профиля и владеть атакующей, защитной, бытовой и желательно целительской магией. А также, желательно, чтобы он еще и являлся хотя бы лиценциатом. Только у вас троих есть практически полный набор. Кроме того, именно у вас, леди, есть пусть и зачатки, но и целительства, да и в травничестве и ведовстве вы разбираетесь получше...   - Но магами всегда были мужчины...   - Не всегда, и вы это знаете. Или это попытка выпытать правду? - хмыкнул мужчина, откидываясь на спинку и принимая решение приоткрыть карты. Пусть так, все равно это рано или поздно всплывет, а так будет выглядеть жестом доброй воли и доверия. Из всего можно извлечь выгоду. - Отлично, - он лениво улыбнулся, и Лес поняла, почему половина женщин столицы мечтают именно о нем. - Правда в том, что леер Тольш уже каким-то образом успел заключить договор с герцогом соседнего Лароша. При этом заявил, что лучше постоянный хлеб с мясом, чем куча гипотетических проблем.   - А лорд...   - А твой лорд, - перебил ректор, поджав губы, - умудрился подраться с наследным принцем! Причем из-за какой-то певички. Оба были вдрызг пьяны и загремели к страже. Причем их обоих сначала не опознали... только утром. Лорд Нуар и его семья в шоке, но теперь ему во дворец путь заказан. Есть еще пара неплохих магов на курсе, но они все слабее вас. К тому же... у вас есть еще один большой плюс - ваш род диол Шаон один из старейших, происходящих от побочной ветви правителей и всегда был на стороне короны... В общем, послезавтра у тебя смотрины. Если одобрят - быть тебе новым королевским магом!   -Ясно, - Лес втянула воздух, пытаясь не выдать внезапного волнения. Боги, это ведь тот самый шанс, который она ждала... Единственный! - Еще что-нибудь?- она постаралась не выдать волнения, но судя по улыбке ректора, это не очень удалось.   - Пожалуй, все. Иди. Завтра за тобой придут.   - Хорошо, - она встала и подошла к двери, но уже на пороге остановилась.- Скажите, - помявшись, все же решилась девушка, - а на смотрины иду только я?   - Нет, - он совершенно спокойно выдержал ее взгляд, еще раз внутренне поразившись, как точно она умеет находить нужные вопросы. - Естественно мы предоставляем королевской семье выбор. Помимо тебя будут еще шесть кандидатур. Но я все же надеюсь, что ты покажешь себя с лучшей стороны и не уронишь возлагаемых на тебя надежд. Не хочу показаться дураком перед троном. Так что оправдай данную тебе характеристику.   - Я постараюсь.   - Вот и отлично, - второй раз за вечер на его лицо появилась улыбка. - Теперь иди... и еще, - остановил ее голос на выходе, - если пройдешь, не забывай о тех, кто тебе помог.   - Конечно... лорд.            - Ну? И что от тебя хотел ректор? - Сая от любопытства даже припрыгивала на месте, затаскивая подругу в комнату.   - Хм... ну попробуй угадать, - Лес не удержалась от поддразнивая, зная, насколько ее подружка любопытна.   - А что тут угадывать, - беспечно пожала та плечами, но сверкающие глаза выдавали ее возбуждение. - Готова поспорить на лучшее платье, что тебя приглашают во дворец на смотрины.   - Ого! И как догадалась? - Лес изумленно смотрела на блондинку, не ожидая от той такой догадливости.   - Лес, я хоть и не такая умница и отличница как ты, но ведь и не дура! - возмутилась девушка, деланно вскинув брови. - Все знают, что после смерти старого мага сразу начинают выбирать другого. И всегда с последнего курса академии.   - Прям так уж и все? - скептически выгнула бровь Лес. - Так откуда знаешь?   - Мой дядя был на последнем отборе. Но не прошел.   - Да? - Лес заинтересованно взглянула на Саю. - Ты никогда не говорила. А расскажи мне, что там будет?   - Да ничего особенного, - безразлично пожала та плечами, беря из вазы наливное яблоко, - сначала королевской семье принесут ведомость об успехах и характеристики от преподавателей - это первый этап, второй - изучение досье. Если проходишь первые два - приглашают во дворец на собеседование. А уже там королевская семья решает - годишься ты им или нет.   - Семья? То есть там будут все? Не только король?   - Нет, конечно, - фыркнула блондинка. - Ты должна устроить всех.   - А потом?   - А потом, если тебя выберут, принесешь клятву. Точных слов никто не знает, но, думаю, о непричинении вреда...   - Ясно, - Лес задумчиво склонила голову, рассеянно перебирая складки на рукаве.   - И что будешь делать? - снова заинтересованно посмотрела на подругу Сая.   - Ничего пока, - Лес мотнула головой, словно отгоняя какие-то мысли. - Завтра отдохну и пролистаю конспекты. Думаю, углубляться в мои знания сильно не будут.   - Ты пройдешь, - уверенно кивнула подруга.   - Хм... не уверена. К тому же, я иду на смотр не одна, - Лес не удержала безразличного выражения, недовольно поджав губы. Нет, конечно, она не ожидала, что только ее выберут, но это был тот шанс, которого она просто не могла упустить. Единственный шанс! К тому же, было бы просто обидно уступить это место тому, кто слабее и глупее, раз уж двое действительно достойных на эту роль, выбыли из гонки. В конце концов, она столько лет была лучшей в Академии! И что, все это зря?   - А кто еще?   - Ректор не сказал.   - Наверно, лорд Нуар и леер Тольш... - задумчиво протянула Сая, но Лес перебила ее, мотнув головой.   - Нет. Они не идут, - и, видя, заинтересованный взгляд продолжила, - один уже дал присягу герцогу. А Нуар умудрился по-пьяни подраться с наследником.   - Да ну! Не верю! - задохнулась Сая, недоверчиво смотря на подругу. - Чтобы Нуар допился до такого состояния... Такого никогда еще не было.   - Не знаю. Так ректор сказал, - это и в правду звучало малоправдоподобным.   - Хм... интересно кто тогда?   - Еще шестеро должны быть.   - Слушай, скорее всего это те, кого вызывали к директору недавно, - предположила Сая.   -Намекаешь на Ларину?- усмехнулась Лес.   - Тьфу! Точно же! Как же без нее то! И туда пролезла! Да ну! Не волнуйся, она слабее тебя.   - Это смотря что нужно королевской семье, - покачала головой девушка. - В боевой и практической да, я сильнее, а вот в целительстве - она.   - Целителей у них и так достаточно, - отмахнулась Сая. - Кстати, в чем пойдешь?- в глазах подружки снова вспыхнул интерес.   - В форме.   - Что?! - глаза у Саи увеличились раза в два. - Надеюсь, ты шутишь? - осторожно поинтересовалась она, словно сомневаясь в душевном здоровье подруги. В столице Эталиона располагались четыре международные академии - воинская, магическая, искусств и ремесел и управления и наук и две международные школы - 'Травничества и Ведовства' и 'Благородных девиц'. Все эти учреждении крайне высоко ценились не только в самом Эталионе, но и по всему Рассветному континенту. В свою очередь это заставляло их поддерживать свой статус. Каждому студенту, неважно на бесплатной или платной основе, при поступлении выдавалось несколько комплектов формы на все случаи жизни. Форма магически изменялась под параметры тела студента, не пачкалась и не рвалась. Многие, даже достаточно обеспеченные ученики, с удовольствием ходили именно в ней. Конечно, никто не запрещал носить и свою одежду, кроме общественных мероприятий, хотя тут были некоторые оговорки - никаких открытых рук, ног, глубоких декольте, наличия украшений и ярких цветов. Все остальное - на свой выбор, главное, чтобы поверх была надета форменная мантия. И вот уже почти тысячу лет в каждой академии была форма, причем она выделялась не только эмблемой, но и закрепленной за ней расцветкой. У академии магии она была коричневой.   - Нет.   - Лес, это прием в королевском дворце...- Сая попыталась образумить подругу от монашеского коричневого кошмара.   - Это не прием, - перебила подругу девушка, - это выбор работника. И им не мое декольте нужно, а голова и силы!   - Дура! Посмотришь, в чем Ларина пойдет!   - Представляю! - хмыкнула Лес, и подруги звонко рассмеялись.   - Но Лес, все-таки подумай!   - А я и думаю, - вдруг улыбнулась она. - Сая, вот ты же сама сказала, что там будет вся семья, так? - и, дождавшись утвердительного кивка, продолжила. - Так. И вот представь, как королева и принцесса отреагируют на красавицу Ларину, разряженную по последней моде, с декольте до пупка и в бриллиантовой парюре, а?   - Хм...   - Вот именно!   - Слушай, - Сая внимательно посмотрела на подругу, - но ведь они тебя уже должны были видеть, разве нет? Ты же у нас герцогиня, должна же бывать на приемах. И при этом разряженной и с декольте. Не будет ли это слишком нарочито?   - Нет, - тряхнула косой Лес. - Последний раз они меня видели в шестнадцать лет, а тогда я была скорее ребенком, чем девушкой. А за последние десять лет в Академии, я на приемах не была ни разу. Благо статус адепта позволяет при желании не являться по первому зову во дворец, - мрачно закончила она.   - Знаешь, Лес, я тебя не понимаю, - покачала головой Сая.- Ты герцогиня, богата, молода, красива, еще и маг... а просиживаешь в библиотеках и на практиках. Другая бы на твоем месте с балов не вылезала, а ты вместо этого получила лиценциата. Нет, не могу понять...   - И не пытайся, - вдруг жестко отрезала седая, сверкнув глазами и заставив подругу открыть рот. Сая никогда еще не видела Лес такой... жесткой, наверно. - У каждого своя судьба... и своя цель в этой жизни.   - И какая твоя? - все-таки не сдержалась и осторожно поинтересовалась Сая.   - Моя? - серебристые звездочки сверкнули на черном фоне. - Стать счастливой.   - И что, для этого нужно прожить жизнь в архивах библиотеки?   - Нет, - Лес внезапно устало опустилась на кровать, - для этого надо стать свободной.      Глава 2      Наверно еще ни разу в жизни Лес так не нервничала. Она уже в десятый раз осмотрела и оправила свое одеяние, критически разглядывая его в зеркало. Темно-коричневое платье строго фасона - неширокая юбка, прямые рукава с узкими манжетами и воротником под горло, приколотый на груди знак Академии. Единственное, этот вариант формы был праздничным и украшен белыми кружевами. Волосы девушка забрала, собрав в пучок на затылке, косметикой она и так практически не пользовалась, так что в итоге выглядела почти монашкой. На секунду она задумалась, не будет ли образ уж слишком ненатуральным, как предположила Сая, поэтому быстрым шагом направилась в ванную комнату, где еще десять лет назад они с Саей сделали тайник. Небольшое пространство между душем и стеной было полностью закрыто панелью, создавая ощущение, что так и должно быть изначально. Защита на этом пенале стояла такая, что, не зная точно, где искать, обнаружить тайник, а уж тем более его открыть, практически невозможно. И это не последняя линия защиты. Когда открываешь дверцу, то за ней обнаруживается еще два запертых на ключ ящика, которые срабатывают на ментально произнесенное слово и ауру.   В этом ящике Амилеста хранила все, что привезла сюда и накопила за время обучения. 'Собственно говоря, не так уж и много', - хмыкнула про себя девушка. Еще когда она только собиралась сюда, то разделила все, что имела на четыре части: одну оставила в сокровищнице герцогского замка, вторую часть, в основном деньги, положила под проценты в международный банк Рассветного континента, самое ценное и дорогое припрятала в личном схроне, а сюда привезла только то, что ей может потребоваться. Немного денег, несколько артефактов, пару книг, пять комплектов украшений и одну парюру. Лес любила украшения, любила блеск камней, их тайны и силу, но прекрасно понимала, что Академия - не то место, где следует хвастаться титулом и наследством. Хотя, с другой стороны, именно из-за своего титула, вообще без них она и не могла. Поэтому кое-что взять пришлось.   Девушка скептически осмотрела свои богатства. Не считая обилия браслетов, которые она носила всегда и везде, все ее украшения были 'домашним' или 'детским' вариантом и не подходили для визита во дворец. Черные агаты в серебре, цитрины, янтарь и хризолиты в золоте и бриллианты в белом золоте - идеально для работы или домашнего вида, но не для выхода. Самые крупные серьги в наборах были не более пяти сантиметров - работать не мешают, но герцогине просто позорно такие носить, словно она ребенок или нищенка. Мда... а в восемнадцать лет были ведь в самый раз. Что ж, остается один вариант.   В свое время именно герцогиня Шаон заставила Лес взять с собой эту вещь, утверждая, что в жизни может всякое случиться, и порой просто необходимо выглядеть, как королева. Эту парюру из баснословно дорогого красного золота и коньячных топазов, герцогиня буквально всучила с собой девушке. Лес тогда усиленно отбивалась от нее - красное золото третий по стоимости металл в мире, дороже только лунное серебро и платина. Единственное, что тогда заставило ее взять, а не стандартный комплект из бриллиантов или рубинов, так это угроза, что вместо нее, Лес поедет в комплекте из лунного серебра и адуляров.   И вот теперь она доставала из сундучка комплект - серьги, кольцо, колье, фероньерка. Образ в целом не изменился, но блеск драгоценных камней сразу придал ему большую значимость.   - Пожалуй, так лучше, - удовлетворенно вздохнула Лес, бросив взгляд на часы.   Ректор сказал, чтобы она была готова к полудню, а время уже перевалило за второй час. Плохо. Девушка почувствовала подступающую панику. А если они уже определились и выбрали кого-то? Что же тогда ей делать?   Прикусив губу, Амилеста постаралась расслабиться и отрешиться. В любом случае, ее все равно должны принять, а, значит, пока еще не все потеряно. Приоткрыв окно, она глубоко вдохнула весенний воздух, насыщенный ароматом сирени и первых трав. Прекрасно.   Словно именно этого и ждали, в коридоре послышались легкие быстрые шаги, а следом раздался настойчивый стук в дверь. Лес еле уговорила себя не нестись опрометью открывать, а все же спокойно дойти до двери, за которой оказался помощник ректора.   - Леди Шаон, следуйте за мной, - строго проговорил мужчина, сделав намек на поклон. Лес только кивнула, молча выйдя из комнаты и закрыв за собой дверь.   Вопреки своим ожиданиям, они направились не в телепортационный зал Академии, и даже не к парадному входу, где могла ожидать карета, а в личный кабинет ректора. Странно, неужели вся королевская семья прибыла сюда? Нет, быть такого не может. Лес не удержалась и тряхнула головой.   - Леди Шаон? - на пороге буквально из-под земли возник лорд Горантор, одетый непривычно нарядно и с виконтскими подвесками на груди. Аметисты ярко сверкнули поверх темно-синего бархата, словно подмигивая девушке. - Вы последняя. Поторопитесь!   И махнул в сторону незаметной двери. Студенты десятилетиями гадали, что за ней, строили самые разные предположения, но то, что там будет личный телепорт ректора, насколько помнила Лес, не угадал никто.   Белая комната, без окон, но с магическими светильниками на стенах, и мерцание портала - вот и все, что было в помещении. Ректор быстрым шагом прошел вперед, взмахнув рукой, и нырнул в марево. Лес ничего не оставалось, как покорно скользнуть следом, чтобы тут же оказаться в точно такой же комнате.   - Следуйте за мной, леди, - велел ректор. - И ни с кем не разговаривайте и не здоровайтесь.   Понятливо кивнув, за что удостоилась благодушной мимолетной улыбки, Амилеста быстро направилась следом за мужчиной. Через несколько метров, девушка догадалась, что идут они запасными коридорами, где редко можно встретить слуг и практически никогда придворных. Обычно они использовались для вот таких вот, как она гостей, когда не хотят афишировать знакомство или приход. А еще тайной службой.   Здесь полностью отсутствовали украшения, декор, зеркала и вазы, только голые выбеленные стены и магические светильники вдоль них. Так что посмотреть на дворец возможности у девушки не было.   Наконец, лорд остановился перед какой-то дверью, нажал на пару плиток и скользнул вперед, сделав знак не отставать. Они вынырнули в небольшой комнатке, шириной два метра и длинной столько же, единственным достоинством которой был отделанный серым мрамором камин. Вообще вся комната было в серо-коричневой гамме и казалось какой-то грязноватой. Скорее всего, интерьер здесь сделали таким специально, чтобы не было желающих посидеть за беседой.   Амилеста глубоко вздохнула, понимая, что вот он, решающий миг, и твердой походкой направилась вперед. Только две двери удерживали ее от цели.            Кабинет, куда ее привели, не поражал роскошью или уникальным дизайном. Обычное помещение, стандартное, как множество, что до этого видела Лес - светлый лакированный паркет, шоколадные с золотой вышивкой и бахромой гардины, под ними белоснежные тюли, камин, облицованный золотистым мрамором, полки с книгами, пара карт на стене. Главным же отличие этой комнаты был длинный стол, отделяющий одинокий стул с одной стороны от четырех с другой, на которых расположилась вся королевская семья. Помимо них в комнате присутствовал только один мужчина, сидевший в уголке дивана, практически за спиной девушки.   - Проходите, леди, присаживайтесь, - раздался мягкий и довольно приятный голос короля.   Сделав положенный случаю реверанс, Амилеста спокойным шагом направилась к стулу и тут же ощутила холодок пробежавшей по коже магии. В принципе, ничего удивительного. Вряд ли бы королевская семья стала встречаться с магами без защиты.   - Итак, леди, - мягко улыбнулся король, - представьтесь и расскажите о себе.   Автоматически кивнув, Лес быстро осмотрела королевскую семью. Не то, чтобы она не помнила, как они выглядят, но все же... Король - Ауриан, человек без активной магии, лет двадцати семи, максимум, тридцати на вид. Довольно привлекательный, с каштановыми прямыми волосами, уникальными, чисто королевскими глазами. Весь род Эльтар славился тем, что их глаза не просто двухцветные, а с рисунком. Этим же могли похвастаться только древнейшие герцогские роды. Королевский символ - василек. Один цвет словно с трудом пробивался сквозь другой, создавая эффект зубчатости, подводя аналогию с этим цветком. Особенно ярко это проявлялось на контрасте, как у короля. Пронзительные голубые глаза с ярким лиловым ободком. Типичный представитель Эталиона. А вот его супруга, королева Минастасия, была одной из принцесс Кармонтира, с однотонными карими глазами и рыжевато-русыми волосами. Привлекательная, но на фоне женщин и девушек Эталиона ничего особенного. Хотя, возможно главной причиной, было ее высокомерие, так и сквозившее в каждом жесте. Увы и ах, не будучи по крови аристократкой Эталиона, она уже выглядела ровесницей супруга, хоть лучшие маги и целители пытались сохранить ей молодость. А ведь король был старше ее лет на тридцать, не меньше. Максимум, на что могла рассчитывать королева - это лет триста, тогда как ее супруг проживет в два раза больше. Хотя, маловероятно, что король оставит ее в таком почтенном возрасте во дворце. Благо, аристократам и магам Эталиона позволено до трех разводов. Конечно, не в данном случае, когда королева принцесса чужого дома. Но в ее случае все гораздо проще и печальнее. Оскорбить разводом нельзя, но отправить куда-нибудь подальше и перестать поддерживать магически - вполне. И скорее всего, она это тоже понимает.   А вот дети унаследовали гены отца, что не удивительно. Что-то есть в крови аристократов Эталиона, что делает их не только долгожителями по сравнению с другими расами, но и всегда сильнее, вплоть до десятого колена, если ее разбавлять только чужеземной. Принц Астимиан практически был копией матери с учетом другого пола, если не считать чуть более темного оттенка волос и бежавшего по краю карей радужки голубого ободка. Не самое привлекательное сочетание, но, главное, что оно было, а, значит, он принадлежит Эталиону и имеет права на трон. Принцесса Иритания больше взяла от отца, чуть крупноватые и грубоватые для девушки черты, красивый оттенок шоколадных волос, густой волной спадающих на спину, сиреневатые глаза с темным ободком. Все бы ничего, если бы не попытки копировать матушку. Но Лес могла понять девушку. Что ей светит? Или брак с одним из аристократов нашей страны, после чего она станет на одну ступень или даже ниже с теми, кому сейчас имеет право приказывать, или тихое угасание рядом с каким-нибудь старым королем из другой. Если ей, конечно, дадут дожить. Кому же нужна молодая, да еще и долгоживущая королева? Мда... выбор у нее небогатый. Если только отец ей не подберет какого-нибудь титулованного мага из соседней страны? Благо хоть маги во всех странах были долгожителями, и такой брак мог синхронизировать возраст одного супруга с годами другого.   Амилеста вздохнула, понимая, что разглядывать и молчать долго нельзя. Не стоит портить впечатление сразу, в ней и так найдут кучу всяких недостатков. Единственная надежда, что остальные будут хуже, а выбирать кого-то надо. 'И это не пессимизм, а, к сожалению, реализм', - мысленно вздохнула Лес, заметив взгляд королевы и принцессы. Не самые дружественные, однако. Одна явно оценивала ее с точки зрения соперницы и возможной угрозы собственной власти, другая - внешность и драгоценности. 'Интересно, - снова мелькнула неуместная сейчас мысль, - в чем явилась Ларина, и какая была реакция на нее?'.   - Мое имя леди Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор, - начала говорить Лес, прекрасно понимая, что ничего нового сейчас им не говорит. - Двадцать восемь лет. Адепка Академии Магии, выпускной курс. Факультет 'Универсальной магии', специализация 'Боевой маг', специальность 'Алхимия и артефактология'. Имею диплом с отличием об окончании школы 'Травничества и Ведомства'. Лиценциат по направлению 'Алхимия и артефактология', - закончила Лес, с удовольствием отметив удивление на лице королевы и ее детей. Да, гордиться ей было чем. А вот король, похоже, более внимательно читал досье.   В комнате повисло молчание. Что еще рассказать, Лес не знала, ну не в какие же куклы она играла в детстве?! Досье у них было, если есть вопросы сами зададут, а трещать без умолку она не умеет, да и не станет. Хотя, если молчание продлиться еще на три минуты, надо будет все-таки задать уточняющий вопрос, а это не есть хорошо.   К радости девушки король, словно очнувшись, тряхнул головой и проговорил:   - Ваши успехи достойны восхищения, леди. Примите искренние комплименты. Вы одна из лучших, а как говорят ваши преподаватели, просто лучшая студентка Академии. Ваши знания, умения и трудоспособность прекрасно вас характеризуют. Жаль, что ваши родители не дожили до этого дня. Такая трагедия, - он грустно покачал головой. - Они вполне могли прожить еще пару столетий, особенно ваша матушка.   - Это невероятная утрата, - Лес опустила голову, - но меня радует, что не только семья скорбит об этой потери.   - Их тела ведь так и не были найдены?   - Нет. Карета упала на перевале в пропасть. Поисковый отряд нашел только ее обломки и часть вещей. К несчастью, никто вовремя не узнал об этой трагедии, - тихо договорила она.   - Была зима... - также тихо проговорил мужчина за спиной девушки.   - Да, зима...   Герцогская чета последние четыре года каждую зиму отправлялась в более теплый и солнечный Эмириал. В южных землях не бывало зимы, и герцог Шаон вывозил супругу к морю. В последние годы женщина стала немного сдавать, а в зимнюю пору недомогания усиливались. В тот сезон они тоже отправились привычным маршрутом, через перевал в курортную провинцию Харамат. Только вот не доехали... На перевале случился оползень, и они решили проехать по старой дороге в обход. Только не доехали. Их никто не искал, пока не прошел месяц. Думали, что еще не доехали, не обустроились... Пока не стало поздно. Первую попытку связаться Лес предприняла, когда минул месяц. Вторую - на следующий день. На третий побежала в городскую стражу... Когда обломки кареты нашли прошла еще почти половина месяца. Даже если кто и выжил при крушении, они могли погибнуть от холода и ран.   - И как ваша семья пережила потерю? - поинтересовался король, участливо глядя на девушку.   - Тяжело.   - Вы ведь тогда уже учились в Академии?   - Да, я была на шестом курсе, когда это произошло.   - А как сейчас ваши сестры?   - Оправились, хотя тяжесть потери навсегда будет с нами. Моя старшая сестра, леди Ириена ожидает в этом году внука, а средняя, леди Олисина, приняла в семью новую сестру. Брат ее супруга, графа Датэ, в этом году женился.   - Вы тесно общаетесь с сестрами? - заинтересованно спросил король, слегка склонив голову.   - Не так часто, как мне бы хотелось, - осторожно ответила Лес.   По правде сказать, она практически не общалась с ними, и в досье, она была уверена, это тоже было. Они поздравляли друг друга с праздниками, встречались во время похорон и раздела имущества - вот, пожалуй, и все. К моменту рождения Лес обе девушки уже были замужем, и их мало прельщало знакомство с малолеткой. А потом оказалось, что у Амилесты, единственной в семье, есть магические способности, вкупе с 'ненормальной' внешностью. Лес, в принципе, понимала их нежелание общаться, а как иначе? Кто же захочет, чтобы его видела насквозь та, что младше в несколько раз? И при этом по щелчку пальцев могла доставить крупные неприятности.   Только старший брат относился к ней хорошо. Ему было одиннадцать, ей четыре, когда они встретились, и они сначала не очень-то и поладили. Мальчик тогда как раз учился в Академии Воинов и впервые с момента поступления приехал на каникулы. Вот тут их и представили друг другу. Все изменилось примерно через месяц, когда молодого герцога начала задирать городская шпана. Лес тогда случайно увидела и магией проучила их. Сперва брат обиделся и кричал, что и сам бы справился, ровно до тех пор, пока странная непонятно откуда взявшаяся сестра не посмотрела на него своими удивительными глазами, в которых дрожали слезы и не прошептала: 'Мы же семья... Семья должна защищать и оберегать друг друга...'. А мальчишка на это фыркнул, заявив, что она ему не сестра, что даже не похожа ни на кого из их семьи... В тот же момент он об этом пожалел, смотря, как из ее глаз полились безмолвные слезы, и тихие слова заставили вздрогнуть: 'да... я чудовище... уродка... я никому не нужна, и у меня нет семьи...'. В тот же вечер мальчишка притащил ей целую корзину сладких пирожков и фруктов...   Воспоминания пронеслись в голове девушки, как волна, оставив ощущение горечи и тоски. Сейчас они с братом превосходно ладят. Он лучший ее друг, и они помогают друг другу. Лес, как могла, защитила поместье и замок и каждое лето приезжает к нему в гости. Теперь он уже закончил не только Академию Воинов, но и Высокую Академию управления и наук и вплотную занялся герцогством.   - Уверен, ваши родители гордились бы вами, - улыбнулся король, переводя тему. - Когда же вы успели закончить школу 'Травничества и Ведовства'? Неужели не хотелось отдохнуть, погулять? Вы вполне могли бы закончить ее и после Академии.   - Могла, - согласно кивнула Лес, облегченно вздыхая, когда скользкая тема ее семьи миновала, - но я решила, с согласия своей семьи, что так будет правильнее. Уровень школы и Академии различен. Однако при поступлении в Академию знания, полученные в стенах школы, и навыки обучения мне очень пригодились, а некоторые дисциплины я прошла дважды, в то время как поступи наоборот, то пропустила бы их, а на некоторых бы откровенно скучала. К тому же в нашей стране принято, чтобы до своего пятидесятилетия девушка получила как минимум два, а желательно и три образования, так что оттягивать обучения смысла не было.   - Так вы хотите получить еще какое-то образование? - удивленно вскинул брови король.   - Не сейчас, - мягко улыбнулась Лес, мысленно ежась под недружелюбным взглядом королевы. К тому же девушку напрягало ее молчание. - В данный момент у меня другая цель.   - И какая? - ядовито поинтересовалась Минастасия, словно подслушав ее мысли.   - Я бы хотела стать архимагом, - вежливо ответила Лес, уловив всеобщее удивление.   - Уверены, что получится? - по прежнему не успокаивалась женщина.   - Нет, но я приложу все усилия к этому, - спокойно парировала она.   - Да... - протянул король, - вы ведь уже лиценциат? Кстати, разве вы могли получить звание до получения диплома об окончании Академии?   - Вполне. Диплом об окончании, конечно, обязателен, но если студент в течение девяти лет обучается на хорошо и отлично, то после зимней сессии девятого курса у него есть право сдать соответствующие экзамены на получение звания. Но грамоту ему выдадут только вмести с дипломом.   - Понятно... И в какой области вы лиценциат?   - Алхимия и артефактология.   - Насколько я помню, вы должны были предоставить практическое изобретения, так?   - Да. Я создала ручку, пишущую различными чернилами. Их цвета меняются по вашему желанию. Не выцветают, не смываются водой. Срок действия ручки не ограничен, - конечно, Лес понимала, как звучат ее слова. По сути, не бог весть какое достижение с практической точки зрения, но создать такое все же достаточно сложно. У девушки были изобретения и посущественнее, но она не хотела делать их доступными для всеобщего применения. А это, скорее, детская игрушка. Хотя, денег за последние полгода она уже принесла не мало.   - Ручка? - фыркнула королева, пренебрежительно глядя на девушку.   - Да. Я понимаю, что это не самое полезное изобретение, но в моем случае достаточно сложно придумать нечто, что одновременно соответствует и алхимии и артефактологии.   - Полно, вам, миледи, - вдруг поддержал Амилесту король, - насколько я знаю, вы и сами несколько дней назад восхищались данной вещицей и заказали себе сразу несколько, да еще и в подарок, - усмехнулся он, глядя, как его жену буквально перекосило от этих слов, - да я и сам вполне оценил новинку. Примите поздравление, очень удачная вещица.   - Благодарю, милорд, - Лес польщено склонила голову.   - Не стоит, вы заслужили. Так значит, вы хотите продолжить заниматься магией?   - Конечно.   - И как вы думаете это совмещать с работой придворным магом?   - Думаю, в этом проблемы не будет. Наоборот, я искренне считаю, что мои изыскания позволят принести больше выгоды Эталиону. Любой специалист должен заниматься и совершенствоваться, чтобы быть в тонусе. Чем больше я знаю и умею, тем больше от меня пользы.   - Значит, вы хотите стать нашим придворным магом? - лукаво улыбнулся король.   - А есть кто-нибудь, кто этого не хочет? - удивленно вскинула брови девушка. - Для любого мага это высшая степень его признания. И я была бы счастлива, если бы мне так повезло.   - А я всегда считала, что счастье женщины - это семья, - язвительно фыркнула королева.   - Я не спорю, Ваше Величество, - Лес покорно кивнула. - Более того, я с вами согласна, причем семья важна не только для женщины, но и для мужчины. Но я не вижу в данном случае проблемы. Придворный маг не обязан соблюдать обет безбрачия, насколько я помню.   - И как вы думаете справляться, будучи в положении или с малым дитем на руках?   - Ваше величество, ну я же все-таки не боевой маг, - улыбнулась Лес. - Да и у магинь этот процесс проходит быстрее и легче, - пожала плечами Лес. - Чтобы восстановиться мне потребуется всего сутки-двое, а потом есть прислуга, чтобы не проводить с ребенком двадцать четыре часа. Плюс соответствующая магия. Да и заводить детей в ближайшее время я не собираюсь.   - А кандидатура уже есть? - подозрительно уточнила женщина.   - В брак я тоже в ближайшее время вступать не намерена, - коротко ответила Лес, показывая, что тема исчерпана.    - Вы очень целеустремленная девушка, - заметил король, - совсем не похожи на сестер и на мать. Да и внешне тоже... Кстати, ни герцог, ни герцогиня магией не владеют. Откуда же у вас тогда?   - Мое появление в семье Шаон было осложнено, - к этому вопросу Лес была готова, даже более того, она его ждала, - дабы все прошло успешно, был приглашен целитель, который заявил, что велика вероятность, что я не выживу. Единственный способ, который он увидел, это воззвать к более сильной крови. Результат превзошел ожидания. После ритуала во мне проснулась кровь южан по линии отца, и магические способности по линии матери, но обряд сказался не только на магических способностях, но и на внешности, - закончила она. Ритуал такой действительно существовал, но проводился редко, слишком сложно и слишком много ограничений - чтобы ребенок был аристократом хотя бы на четверть, провести его можно только в течение трех часов после родов, и целитель должен быть очень сильным, желательно со способностями к некромантии.   - Наверно, вам тяжело пришлось с такой внешностью? - ехидно уточнила королева. - Вы ведь не похожи ни на отца, ни на мать. Вообще ничего общего с герцогской семьей.   - Все верно, Ваше Величество. Сколько я себя помню, мне всегда пытались именно этим оскорбить. Ровно до тех пор, пока я не научилась давать достойный ответ сплетникам.   - Хотите сказать, что вас не волнует, что о вас говорят?   - Волнует? Несильно. Волновать должно тогда и только тогда, когда от этого может что-то измениться в жизни. А я рождена в законном браке, и герцоги Шаон, оба, - подчеркнула Лес, - абсолютно точно осведомлены, кто мои родители. Так что... нет, в данном случае меня подобные сплетни не волнуют. Да и последние четырнадцать лет они не ходят среди аристократии.   - Да, вы правы, ваше имя больше не мелькает в будуарах, - хмыкнул король. - Кстати, оно у вас довольно необычное.   - Вполне обычное для Эмириала, - раздался за спиной голос советника, - только там оно произносится как 'Амилес'. В Эмириале все женские имена оканчиваются на согласную, также как у нас на 'а' или Кармонтире на 'ия'. Кажется, оно переводится, как 'радостная', не так ли, леди?   - Не совсем так, - спокойно отозвалась Лес, слегка поворачивая голову, но не отводя взгляда от королевской семьи, - 'Амилес' означает 'приносящая радость'.   - О! - обрадовался король. - Радость не будет лишней в нашем доме, правда, Ваше Величество? - он кинул быстрый взгляд на бесстрастное лицо королевы.   - Конечно, Ваше Величество.   - А при добавлении 'та', - продолжил советник, - оно стало означать 'радующуюся'.   - Вы прекрасно осведомлены, лорд, - кивнула Лес, бросая на мужчину внимательный взгляд.   - Эта моя работа, миледи, - с усмешкой ответил он.   - Ваш дед по материнской линии был южанином, - утвердительно проговорил король, на что девушка только кивнула, - и боевым магом. А прабабушка целительницей.   - Все верно, милорд.   - Но вы не выбрали ни одну из этих специальностей. Почему?   - Я проходила специализацию, как боевой маг. Данное направление дает наиболее обширные знания студентам, раскрывая всевозможные потенциалы, однако, в большинстве случаев боевой маг - это маг-воин, участвующий в сражениях, походах, живущий в крепостях и ходящий с караванами. А я все-таки женщина, и мне нужен дом и нормальные условия. Я четыре года провела на практиках в подобных условиях и не могу сказать, что желала бы провести так все свою жизнь. А целительство, к сожалению, не настолько хорошо проявилось в моих способностях. Я вполне могу удержать жизнь и залатать серьезные повреждения, но, увы, в этом плане я, скажем так, на среднем уровне, не больше. Ну и основная причина в том, что мне с детства нравилось творить и создавать. Это мое призвание.   - Что ж, леди Шаон, - улыбнулся король, - благодарим вас за эту увлекательную беседу. Я очень рад, что среди нашей аристократии есть столь достойные представители. О нашем решении вы узнаете позже, - закончил он, привстав и склонив голову в легком поклоне. - До встречи.   - До свиданья, милорд, миледи, лорд, леди, - с достоинством проговорила Лес, приседая в неглубоком поклоне.   Беседа закончилась, и ей пора было уходить. Уже в дверях она кинула быстрый взгляд на мужчину в углу. Лорд советник. Интересно. А глава тайной канцелярии за шторкой прячется или его не пригласили? Ладно. Все что могла, она сделала.      Глава 3      Обратная дорога прошла мимо Лес. Ректор с ней не разговаривал, да и она сама к этому не стремилась, сейчас ей было необходимо просто все обдумать. Лорд не стал ее задерживать, просто махнув рукой на выход и сказав, что вызовет ее позже... если будет необходимость. На этом она может быть свободна и идти заниматься подготовкой к экзамену. Ответить на это девушке было нечего, и она послушно покинула кабинет.   Видеть Амилеста никого не хотела, поэтому осторожно пробиралась до своей комнаты, стараясь не попадаться на глаза. Девушка была уверена, что не только Сая догадалась о причинах вызова в ректорат, и потому старалась избежать расспросов, хотя от самой подруги так просто не отделаешься.   К радости Лес в комнате еще никого не было, и она успела спокойно переодеться и даже спрятать украшения обратно. Усевшись с ногами на кровать, девушка достала из тумбочки небольшой блокнот и открыла на месте закладки. Еще одно ее изобретение - никто кроме нее не мог ничего прочесть в этом дневнике. Глубоко вздохнув, Амилеста взяла ручку и быстро написала всего несколько слов:   'Пришла с собеседования. Там присутствовала вся королевская семья и главный советник. Результат не знаю. Сказали, объявят позже'.   Вот и все... Откинувшись на подушку, девушка устало закрыла глаза. На нее волной накатились апатия и бессилие. Последние годы были очень сложными и тяжелыми, и сейчас был именно тот момент, когда решиться все. Впереди у нее еще один экзамен, а потом, в зависимости от решения королевской семьи, ее ждет два варианта будущего. Но это все завтра, а сегодня она имеет право на отдых.   - Лес, ты что, спишь?! - возмущенный голос подруги вырвал девушку из дремоты. - Как ты можешь?   - Нормально могу, - пробурчала она, - что я, не человек? У меня тоже нервы не железные.   - Да? И это говорит наша 'золотая демоница'? - подозрительно уточнила Сая, наградив девушку привычным прозвищем.   - Именно она.   - Мда... Похоже, ты и, правда, подустала. Ладно, тогда отдыхай, я потом тебе расскажу.   - Что расскажешь? - подозрительно уточнила Лес, скосив глаза на подругу.   - Ничего. Ты устала, отдыхай, - мило заулыбалась она, - завтра все узнаешь.   - Саяна... - угрожающе протянула.   - Ну ладно, слушай! - Сае самой не терпелось поделиться. - Я знаю, кто еще ходил на собеседование! - выпалила она.   - Откуда? - Лес даже дар речи потеряла.   - Пфе! Поставила твой следящий кристалл напротив кабинета ректора, а после обеда забрала.   - Сая, - Лес нахмурилась, - а если бы кто-нибудь заметил...   - Не волнуйся. Я все сделала аккуратно. Как ты и учила.   - Эх... Ладно. Я так понимаю, запись автоматически стерлась после твоего просмотра? Да? Тогда рассказывай.   - Значит так, - начала Сая, - усевшись напротив. Первым прошел Итал диол Зален, пробыл не больше часа. Следом за ним отправился Дитрон Вайен. Третим - Миртиан диол Сайл. Этих не было подольше. Четвертой отправилась наша красавица Ларина, ее тоже не было около полутора часов. Пятым ушел Жарэ диол Харт, ну и последняя была ты.   - И как, Ларина оправдала твои надежды по поводу внешнего вида? - хмыкнула Лес, за что удостоилась кислой мины подруги.   - Ей явно кто-то дал пару советов, - буркнула она. - Все было на удивление пристойно, но красиво, я бы даже сказала эффектно.   Амилеста только головой кивнула. Естественно, как только родители Ларины узнали о собеседовании, матушка приняла все меры, чтобы дочь выглядела идеально и достойно. Как бы то ни было, леди Ларина диол Вэел - графиня, а не какая-то крестьянка, да и мать у девушки особа выше всяких похвал, во всяком случае, в отношении внешности и манер.   Но сейчас Лес занимало не это. Пятеро соперников, пятеро лучших магов этого выпуска... Девушка попыталась оценить свои шансы.   Первый - лорд Итал диол Зален. Аристократ, но титула нет. Далек от двора и высшей власти, но тянется туда всеми возможными путями, а, значит, будет лебезить и угождать. Уровень силы неплохой, факультет 'универсальной магии', специализация 'магия стихий', специальность 'земля'. Пожалуй, на взгляд Лес, шансов он имел мало, если только королю не нравится, когда перед ним пресмыкаются в особо изощренной форме. К тому же, девушка была уверена, что он не упустил шанса словесно облобызать и королеву с принцессой, что тоже не должно было порадовать королевскую чету.   А вот леер Дитрон Вайен другой разговор. Простолюдин, но уровень магии гораздо выше, чем у Залена. Боевой маг. Спокойный, собранный, с понятиями о чести и достоинстве... Лично Лес он был явно симпатичен, но отсутствие благородного происхождения было значительным недостатком в данном случае. Мда... хотя в данном случае и не угадаешь.   Далее... Маркиз Миртиан диол Сайл. Да-да-да, идеальный вариант, если бы не два момента. Во-первых, его прадед участвовал в заговоре против отца короля Ауриана, а второе - его попытки лет пять назад ухаживать за принцессой, когда отца Миртиана вернули из опалы.   Виконт Жарэ диол Харт был тоже неплохим вариантом - и уровень силы, и титул, но явно отталкивающая внешность вряд ли красила придворного мага. При росте около метр семьдесят он весил чуть меньше сотни. Маленький, круглый, вечно потный, с бегающими крысиными глазками, причем не в переносном, а в прямом смысле. Один из ободков его радужки был явного красноватого оттенка. Не думаю, что его захотят представлять послам. Но с другой стороны во всем остальном вполне подходит.   И, наконец, графиня Ларина диол Вэел. Универсал, как и Лес, но с уклоном в целительство. Девушка даже сказала бы, что ей и следует быть целителем, но у нее были способности и другим видам магии, правда, слабее. Красива, умна, титулована, но явно стремиться стать не только магом, но и частью королевской семьи. Тут надежда на королеву с принцессой.   Ну и сама Амилес. Основные недостатки - пол, отсутствие поддержки в виде родителей, личное отношение... Что еще? Мда, судить себя труднее. Эх...   - Сай, как считаешь, кого вероятнее всего выберут? - Лес посмотрела на подругу.   - Сложный вопрос, - она тряхнула кудряшками, - если не считать тебя, то вероятнее всего Вайен, но он без титула, и... ну я бы предпочла маркиза, а там... И еще, Лес, я не уверена, но после тебя заходил еще граф Тиан. Не знаю, туда же или нет, но не было его не меньше часа, как и вас.   Ого! А вот это плохо, очень плохо. Графа Тиана Лес как-то в расчет не брала. Сильный маг, умный, красивый, родовитый, но он единственный сын и, по мнению девушки, должен был вести дела в своем владении, а не устраиваться на службу. Вот это серьезный конкурент. Навскидку Лес даже не смогла придумать у него недостатки. Разве что учился он не особо усердно, находясь, скорее в средничках.   Рука Лес потянулась к дневнику. Открыв там же, где писала до этого, она быстро добавила еще несколько строк.   - Как ты это делаешь? - над головой раздался разочарованный голос Саи.   - Что? - Лес вскинула голову, привычно прикрывая блокнот.   - Такие уникальные вещицы. Ты бы на них состояние сделала, а все прячешь...   - Возможно, со временем, - она пожала плечами, захлопывая блокнот. - Ладно, Сай, у меня завтра последний экзамен. Надо повторить.         - Итак, леди Амилеста, тяните билет, - улыбнулся профессор Виттор. - Последний экзамен, и вы дипломированный специалист и лиценциат. Уверен, вы сдадите все на отлично, как и всегда.   - Благодарю за комплимент, профессор. Постараюсь оправдать ваше доверие.   И Лес потянулась за билетом. Рука на секунду зависла, выбирая, а потом уверенно потянулась к крайнему верхнему листку. Перевернув карточку, девушка не смогла сдержать улыбку. В верхнем правом углу был оттиск золотой звездочки.   - Билет номер семь, - улыбаясь, произнесла она.   - О! Билет Эйзы! Поздравляю, леди! - удивленно вскинул брови профессор, а по аудитории пролетел гул возмущения и досады.   - Леди Шаон, - вклинился профессор Калон, - вам не кажется, что это несколько несправедливо по отношению к остальным. Вы ведь можете ответить на любой вопрос, а для кого-то это последний шанс.   - Профессор Калон, вы правы, я уверена, что в состоянии ответить на любой вопрос, но кто в здравом уме откажется от удачи? Я не хочу навлечь на себя недовольство богини. Единственное, я постараюсь ответить как можно полнее.   Билет Эйзы существовал с момента возникновения Академии. На последнем экзамене последнего курса можно вытянуть карточку с тисненой звездой, символом богини удачи, и тогда целый год тебе во всем сопутствует удача. И как ни странно, это действительно было так. А удача Амилесте точно потребуется.   - Ваше право, леди, - кивнул головой профессор Калон, - но тогда уж прошу без подготовки.   - Хорошо, - послушно кивнула девушка. Вся прелесть билета Эйзы состояла в том, что даже абсолютно не зная предмет, его можно ответить. Вопросы подбирались такого толка, что были общеизвестными и не требовали специального изучения или прочтения литературы.   - Вопрос первый: возникновение Эталиона, - прочитала Амилеста. - Ответ: не известно. Существует лишь легенда, что около тридцати тысяч лет назад на пустынное побережье диких земель между Эмириалом и Феолией высадилось около двух сотен чужестранцев. Они отличались от простых людей, населявших окраины диких земель - высокие, светлокожие, с различными оттенками русых волос, но, главное, их глаза. Ни у кого в мире не было двухцветных глаз. А еще все они оказались долгожителями и магами. За неполные пять лет они смогли возвести десять сторожевых башен, отделивших границы нового государства, которое они назвали Эталион, и воздвигли город, ставший столицей Эталиона - Диар. Эталийцы смогли отбить все нападения и наладить деловые отношения с соседями. Согласно опять же легенде, с собой эталийцы привезли неизвестные сорта овощей, фруктов, трав, цветов, необычные виды животных, уникальные изделия и техники. За какие-то десять лет их стали бояться и уважать. То, чем владели эталийцы, не владел никто в мире. Именно поэтому все Академии были выстроены на территории Эталиона, и все государства Рассветного континента считают за честь обучаться у нас или приглашать наших специалистов.   - Все правильно, леди, - перебил девушку профессор Виттор, - достаточно. Переходите ко второму вопросу.   - Хорошо. Второй вопрос - действующая королевская семья Эталиона. В настоящий момент королем Эталиона является Ауриан диол Эльтар, Великий лорд Диара. Сейчас ему семьдесят восемь лет и уже двадцать девять лет, как он правитель Эталиона. Королева Минастасия, младшая принцесса Кармонтира, ей сейчас сорок шесть. Брак был заключен поспешно и не выгодно для Эталиона, даже если не считать этических и биологических несоответствий. Но предыдущий король Ашардариаз никому не объяснил причин своего решения. Это было его волевое решение, подвергшее в шок весь Эталион. В настоящий момент в королевской семье двое детей - наследник, принц Астимиан, и принцесса Иритания. Ни у кого из членов королевской семьи в настоящий момент нет активной магии. Политические браки привели к тому, что королевская кровь обладает только латентным даром, что для государства, где более половины аристократии маги не допустимо. Экономические, географические и политические выгоды привели к тому, что почти треть аристократов разбавила свой дар до недопустимого уровня.   - Вы правы, - грустно кивнул профессор Виттор. - Это просто не допустимо. Будем надеяться, что хотя бы супругу принцу Астиману подберут с активным сильным даром. Давайте третий вопрос.   - Социальные брачные и добрачные нормы Эталиона, - прочитала Лес третий вопрос. - Прежде всего, необходимо сказать, что в большое влияние на установление норм повлияли физиологические аспекты эталийцев. В связи с тем, что мы живем гораздо дольше, чем иные народы, ранние браки среди аристократии не приняты. Нормальным брачным возрастом для девушки является период от пятидесяти до девяносто лет. За это время считается, что девушка должна получить, как минимум одно, желательно два-три образования. Для мужчины брачный возраст не ограничен, но считается, что до столетнего юбилея должна быть проведена хотя бы помолвка. Опять же в связи с долгожительством у нас приняты разводы, но не более трех за всю жизнь, и не ранее, чем через три года после брака. Если супруга беременна, то не ранее чем через семь лет после рождения ребенка. Если беременность неудачная, то супруг обязан сделать все, чтобы появился на свет второй ребенок. Но все эти правила не применяются в отношении истинных суженых. Здесь никакие нормы и ограничения не действуют. Все обеты и договоры считаются недействительными.   - Верно, - улыбнулся мужчина. - Думаю, на этом достаточно, леди Шаон. Свое отлично вы заслужили, да и не мне тягаться с той, кому покровительствует сама Эйза. Вы свободны, леди. Удачи.   - Благодарю, профессор. Лорды, - Лес поклонилась и с достоинством вышла из аудитории. Вот и все. Ее обучение закончено. Теперь осталось только ждать решение короля.   А вот за дверью обнаружился неприятный сюрприз. Прямо напротив окна в воинственной позе расположилась Ларина, и если Амилеста хоть что-то понимала в жизни, то ждала она именно ее. И явно не просто поболтать о погоде.   - А вокруг бродят студенты, - мысленно вздохнула Лес, понимая, что если будет скандал, то в итоге пострадает не только эта девица. Король может и не захотеть разбираться в том, кто начал склоку, а отказать сразу всем кандидатам. Ну, или им двоим. А Лес просто жизненно необходим этот шанс. Другого просто не будет.   - Бежишь? - громкий и язвительный голос Ларины не оставил Лес возможности избежать ссоры. - Я тебе говорю, ведьма!   Амилеста продолжала спокойно идти, не обращая внимая. В конце концов, Ларина пока не назвала ее имени, а, значит, можно спокойно игнорировать ее выкрики.   - Думаешь, выберут тебя? Да кому ты нужна, ведьма крашенная! Только потому, что ты носишь титул герцогини, ты считаешь себя лучше? Даже не надейся!   - Ларина, - устало вздохнула Лес и повернулась. Увы, герцогинь здесь больше не было, - ты опять кричишь, как базарная торговка. Лучше бы брала пример со своей матушки, вот где образец для подражания.   - Не трогай мою семью! Ты... да ты вообще подкидыш! А то и вовсе нагульная!   - Леди, - Лес с трудом сдержала вспышку ярости, - вы в состоянии доказать свои слова? Или мне необходимо обратиться к суду лордов для защиты своего имени? - не самый сильный ход, но сейчас Лес просто не могла позволить выяснять отношения с этой зарвавшейся девицей.- Мои покойные родители благородны в высшей мере, и никому не позволено марать их имя. Вряд ли вы, леди, посмели бы высказать подобные абсурдные выражения при их жизни. Так что пойдите, графиня, и приведите себя в порядок, - закончила девушка, разворачиваясь к выходу.   - Ты не будешь придвор... - выкрик Ларины оборвался на полуслове, заставив Лес судорожно обернуться. То, что собиралась заявить графиня, было не допустимо, и девушка намеревалась заткнуть ей рот. Но не успела.   Рядом с Лариной стоял граф Тиан, и от него исходили потоки магии, запечатывающие графине рот.   - Графиня, - тихо, чтобы не слышали посторонние, прошипел парень, - проигрывать надо уметь. То, что вас отсеяли сразу - это только ваша вина. Поэтому не усугубляйте свое положение и молчите. А теперь, леди, я провожу вас в комнату, - громче добавил он.   - Спасибо, граф, - отойдя от шока, выдавила Лес.   - Не стоит, леди, - резко бросил он, - я сделал это не для вас, а для себя. И искренне надеюсь, что вы проиграете.   - Понятно... - только и прошептала она, глядя вслед этой парочке. А что тут еще скажешь? Очнулась она, только почувствовав на себе чей-то пристальный взгляд. Около колонны расположился мужчина, высокий, с пепельными волосами и зеленовато-янтарными глазами. Дорогая одежда, не многочисленные, но явно дорогие украшения, уверенная осанка и прищуренный взгляд. Похоже, он застал если не всю сцену, то большую ее часть точно.   Лес знала этого мужчину. Маркиз Кайлар диол Шайт, член совета магов Эталиона, владетель края Биртан, член Великого Совета Лордов и преподаватель факультативных занятий по магической практике в сфере управления поместьем. Девушка посещала его занятия. К чести лорда надо сказать, что говорил он просто, доступным языком, но интересно и кратко. Но Амилеста уже давно подозревала, что желание маркиза вести, все же по сути никому не нужный курс, было связано в основном с желанием присматривать и оценивать подрастающее поколение магов. Ведь короне довольно часто требовались их услуги, нужны были и постоянные работники во многих отраслях, да и одаренная аристократия должна быть поднадзорна. Браки, участие в совете лордов, магическом совете и многое другое.   Девушка понимала его интерес, понимала его, как лорда и члена власти, но все же ей было немного неприятно, что за ними следили. Вот и сейчас, смотрит, думает, принимает какие-то решения. Эх... интересно, как его выводы повлияют на решение короля?   - Добрый день, - Лес быстро взяла себя в руки и спокойно улыбнулась.   - Добрый, леди Амилеста, - мужчина улыбнулся и двинулся к ней. - Вас можно поздравить? Кажется, вы только что сдали свой последний экзамен.   - Да, лорд, - она улыбнулась уже более открыто, - вы правы. Только что закончилось мое обучение.   - Отлично, я полагаю?   - Да.   - Тогда точно поздравляю! - улыбнулся мужчина, и в его руке внезапно возникла белоснежная роза, которую он протянул ей. - Вы лучшая выпускница Академии, причем не только в этом курсе, но и за последние, наверно, лет восемьдесят.   - Благодарю, - Лес немного смутилась, принимая цветок.   - Не стоит. Вы заслужили... А знаете, вы всегда у меня ассоциировались именно с белой розой, - вдруг заявил он. - Такая же чистая, утонченная, прекрасная, но холодная и опасная для тех, кто попытается тронуть.   - Я... - Лес внезапно стало трудно говорить, - даже не знаю, что ответить...   - Ничего не надо, - мужчина осторожно взял ладонь и запечатлел на ней поцелуй. - Вы совершенство, леди, и я искренне желаю вам удачи. Вы достойны.   - Так вы знаете? - Амилеста не удержалась от вопроса.   - Конечно, - он лукаво улыбнулся, - я был одним из членов комиссии, отбиравшей претендентов.   - И продолжаете быть, - это был не вопрос.   - Конечно, и сейчас вы заработали в моих глазах пару баллов.   - А граф Тиан и графиня Вэел?   - Ну, граф Тиан совершенно верно отметил, что графиня уже выбыла из конкурса, в то время как он в фаворитах.   - У графа есть возможность следить за ходом выборов? - бровь Лес иронично изогнулась.   - В отличие от вас, леди Амилеста, родители графа живы и обитают именно во дворце, который, к слову сказать, просто дрожит от нетерпения. Ставки очень высоки.   - И все ставят на графа?   - Практически. Хотя, должен признать, что сегодняшний инцидент слегка снизил его шансы.   - Вот как... А почему вы говорите это мне, если я не в фаворитах?   - А кто вам сказал, что вы не в фаворитах? - усмехнулся он. - Ваш уровень силы, подготовки, гораздо выше. Ваша родословная старше и благороднее. Вы не столь амбициозны и более трудолюбивы. Единственный ваш недостаток - это пол.   - Ну, здесь я ничего не могу поделать, - фыркнула девушка.   - И не надо. Вы прекрасны. Просто если бы не это, то королева бы не настаивала на более долгом и подробном отборе кандидатов, а сразу бы согласилась на вас.   - Очень интересно, - задумчиво кивнула Лес. - Я так полагаю, графиня Вэел именно поэтому выбыла из отбора?   - Графиня Вэел слишком много времени проводила во дворце, не скрывая, что ее больше прельщает положение жены, а лучше жены-принцессы, но не мага, - довольно сухо бросил мужчина, слегка скривив губы.   - Понятно...   - Простите, леди Амилеста, но мне пора, - мужчина еще раз поцеловал ладонь. - Надеюсь, когда мы встретимся в следующий раз, я смогу вас поздравить не только с дипломом.   - До свиданья, - Лес сделала легкий поклон, провожая мужчину взглядом. Красивый, умный, сильный... ей всегда такие нравились, хотя его лояльность к ней несколько настораживала. Почему она? Ведь по всему выходит, что выберут графа Тиана. Или... нет, пока не объявят, она рисковать не будет, чтобы не спугнуть удачу.   Облизав вмиг пересохшие губы, Амилеста привычно вскинула голову и распрямила плечи. Как бы то ни было, пока от нее больше ничего не зависит. Краем глаза, девушка отметила собравшуюся толпу, но к ней никто не спешил подходить. За эти годы репутация 'демоницы' стала относиться не только к внешности, но и к характеру. Глупые и злые шутки, а также неуместные вопросы и выкрики карались сразу и довольно жестко. Зато, уже спустя год никто не смел с ней связываться. Что, впрочем, было ей только на руку. Молодая герцогиня-сирота слишком многих прельщала, как в качестве хорошего способа поправить свое положение, так и польстить своему самолюбию, а то и просто потешить уязвленную гордость. Но Лес никогда не была слабой или жертвой, поэтому уже на второй год на глупость решались только новички. Так что теперь она свободно шла через толпу, лишь шепотом обсуждающую, что сейчас произошло.   - И что же наша принцесса не поделила с графиней Вэел? - раздался насмешливый голос сбоку. Лес даже голову не повернула, прекрасно зная говорившего. Ее однокурсник, которого она отвергла еще на первом курсе и не простивший ей обиды. Первые месяцы ей было даже немного неловко, но сейчас и это прошло, оставив полнейшее равнодушие. Вряд ли она еще когда-нибудь встретится с ним.   - Беспочвенное любопытство никогда не приносило ничего хорошего, - проговорила она, ни к кому не обращаясь.   Больше ее никто не побеспокоил, ровно до тех пор, пока она не дошла до своей комнаты. Скинув надоевшие туфли и мантию, она откинулась на постели, прикрыв глаза, пытаясь справиться с охватившей ее тревогой.   - Эйза, помоги! - прошептала она.   Уже так много пройдено... От многого отказано... Ее жизнь и так была не самой прекрасной, а последние десять лет просто превратились в гонку за целью. Ни отдыха, ни свободы, ни друзей...   Резкий стук в дверь вырвал ее из воспоминаний, заставив встать и идти ее открывать. На пороге, как и всегда, строгий и собранный помощник ректора бесстрастно взирал на девушку.   - Вас вызывает ректор, леди. Прошу следовать за мной.   - Минутку, - кивнула Лес, спешно натягивая туфли и подхватывая сумку. - Я готова.   - Идемте.   - Прошу тебя, Эйза, - мысленно взмолилась Амилеста, - пусть это будет то, на что я надеюсь.   Глава 4         В кабинет ректора девушка входила, дрожа всем телом. Попытки скрыть волнение были вполне успешны, для тех, кто ее не знал, но и им бы все стало понятно по судорожно закушенным губам и лихорадочному взгляду.   - Вызывали? - с поклоном спросила Лес.   - Да, леди Шаон, вызывал. Проходите, садитесь, - махнул он в сторону мягкого кресла. - Итак, леди, - улыбнулся он, когда девушка уселась, - думаю, вы догадываетесь о причинах посещения моего кабинета?   - Выборы придворного мага, - понятливо кивнула она.   - И? - заинтересованно склонил голову набок ректор. - Что ж я конкретно хочу вам сказать, леди?    - Вариантов всего два, лорд Горантар. Сейчас вы или сообщите мне, что я не прошла конкурс, либо, что меня выбрали.   - А к какому варианту склоняетесь вы?   - Мне трудно ответить на ваш вопрос, - спокойно выдержала его взгляд девушка. Паника отступила уже где-то на середине беседы. - Если бы я судила по себе, то сказала бы, что вы вызвали меня поздравить, ведь, по сути, вы не обязаны объявлять кандидатам о проигрыше. Но с другой стороны у вас может быть своеобразное чувство юмора или вы хотите воспользоваться случаем и предложить мне другую работу.   - У меня что, настолько плохое чувство юмора? - фыркнул ректор.- Или это месть за вопрос? Молчите... Ну хорошо, не буду больше вас мучить, а то еще чего-нибудь наслушаюсь, поэтому... примите поздравления, леди Шаон. Королевская семья оказала вам немыслимое доверие и приглашает вас стать их придворным магом. Если вы не передумали, то завтра на рассвете будет проведен ритуал обмена клятвами.   Амилеста все-таки не сдержала облегченный вздох, устало прикрыв глаза. Да, она была рада, что все получилось, но сколько еще было впереди... Иногда она даже задумывалась, а стоит ли продолжать. Возможно, надо просто все взять и отпустить, простить... Начать жить дальше, не оглядываясь на прошлое. Но никак не могла. Просто не могла предать ни мертвых, ни живых... У нее был один шанс прекратить все это. Она еще давно загадала, что если ее не выберут, то значит боги против, и Эйза таким образом говорит ей остановится. Она даже написала это в своем дневнике... Но теперь... теперь пути назад нет.   - Леди, с вами все в порядке? - участливый голос лорда вырвал ее из размышлений.   - Да, благодарю. Просто перенервничала.   - Итак, вы намерены стать придворным магом Эталиона?   - Да, - твердо ответила Лес, снова становясь сама собой.   - Что ж... тогда запоминайте. Сейчас идете к себе и собираете вещи. Оставите в комнате у двери, потому как с собой вы их не возьмете. Ночевать вы будете во дворце. Точнее не ночевать, а согласно обычаю бодрствовать, пока за вами не придут. После ритуала вам предоставят покои во дворце, куда и позже доставят все ваши вещи. Все понятно?   - Да.   - Вопросы?   - Конечно, - усмехнулась Лес, - могу я узнать, почему я?   - Это не входит в мою компетенцию, леди, - поморщился мужчина.   - Хорошо, тогда я задам другой вопрос. Это вы включили в соревнование графа Тиана?   - Леди! - все в ректоре выражало возмущение, но почему-то сейчас Лес этому не верила. - Я предоставил сведения обо всех достойных выпускниках. Выбор в этом году оказался на удивление скуден, а граф Тиан все же одна из лучших кандидатур. Или вы желали быть и вовсе вне конкуренции? - ехидно осклабился он.   - О! О таком я и не мечтала, - хмыкнула она, понимая, что ректор сейчас раздражен. Похоже, он сделал ставку именно на графа... Тем лучше. Теперь она может с чистой совестью считать ничем ему не обязанной. И он это тоже понял. - Кстати, - у нее мелькнула еще одна мысль, - а как давно известно о выборе?   - Король вызвал меня к себе час назад, - сухо отрезал лорд. - На этом, леди, вы свободны. За вами зайдут в одиннадцать. Будьте готовы.   - Хорошо, - Амилеста послушно встала и направилась к выходу, когда ее догнал голос ректора.   - Надеюсь, леди, вы не забудете об Академии и чем вы обязаны ей?   - Конечно, лорд. Я ничего не забываю.            Оказавшись за дверью, Лес судорожно выдохнула. Плохо, очень плохо. Ей ничего не удалось узнать у ректора, слишком раздражен он крушением своих планов. А информация нужна. Почему она, а не граф? Ей необходимо достоверно выяснить причину. И идея, куда пойти, у Лес была. Только вот дойти она не успела.   - Ты!   Крик Ларины отразился от стен и понесся дальше по коридорам Академии. Амилеста даже вздрогнула, настолько безумной выглядела девушка. Что-то было не так, с ней явно происходило нечто нехорошее. Невменяемый взгляд бирюзово-синих глаз испускал тусклое сияние, что говорило о том, что хозяин их уже себя не контролировал. А это уже опасно, и в первую очередь для самой Ларины.   - Ларина, - тихо начала Лес, в надежде, что необходимость сосредоточиться на звуке, приведет ее в себя.   - Я не отдам тебе его! - она даже слушать не захотела. Похоже, графиня перешла порог возврата. Что же с ней случилось? Лес судорожно искала выход, но, увы, она видела только один исход... и он ей не нравился. - Он мой!   - Ларина, я не понимаю, о чем ты...   - Заткнись! Ты, демон, ты заколдовала их, чтобы они выбрали тебя! Но это мое место! Мое! - и в этот самый момент в Лес полетело первое заклинание. 'Мука сердца' заставляла испытывать все возможные страдания души, полностью лишая противника способности защищаться.   Амилеста еле успела отразить его, выставив щит. Но если и дальше так пойдет, то неизвестно чем все это может закончиться. Ларина была сильнее в целительстве и тех заклинаниях, что основаны на человеческой физиологии, психологии и эмоциональной сфере, а Лес была сильнее в, так сказать, внешней магии. Но главное было не в этом... Лес просто не могла использовать свои способности в полную силу. А потому итог битвы мог быть непредсказуемым.   - Ларина, прекрати! - выкрикнула Лес, одновременно с щитом, пуская 'Ловчую сеть'. Но в том состоянии, что была девушка, сеть просто рассыпалась о сырую магию. Мда... И что делать? Драться всерьез?   Амилеста отмела эту мысль. Нет, на такое она просто не в состоянии пойти. Да и убивать девушку она не хочет - не заслужила. Да, она глупая в некоторых вещах, капризная, избалованная, эгоистичная, немного вздорная и подлая. Но она еще не сделала ничего такого, за что ее можно было убить. Во всяком случае, пока...   Последующую за 'сетью' 'Пелену сна' Ларина тоже отбила вслепую, зато это немного ее отвлекло и 'Плач совести' так и не был сформирован до конца. Но ждать следующего удара Лес не стала. Вскинув вверх руку, она быстро создала 'Воздушный вихрь', толкнув его в сторону графини.   А дальше события закрутились с бешенной скоростью. Запутавшаяся в платье Ларина окончательно потеряла контроль, и вокруг нее сырая магия стала формироваться в полнее осязаемую бурю. Одновременно с этим из кабинета вылетел ректор, в ужасе уставившись на творимое безобразие, а за спиной девушки раздались быстрые шаги. Вот только повернуться она не рискнула, в ужасе разглядывая буйство перед собой. Очень медленно, словно нехотя, эта буря стала формироваться во что-то более мрачное, темное и сильное. По окутавшему Ларину фиолетовому мерцанию начали пробегать искры, стягиваясь в один клубок у ее груди. С каким-то отстраненным интересом Лес поняла, что от этого ей не защититься никакими силами. Неужели вот и все? Может, это ей наказание? Может, они не правильно поняли богов, и им надо было все бросить?   Додумать она не успела. Белоснежная молния вылетела из центра и понеслась прямо на нее. В последний момент Амилеста попыталась сдвинуться с места, но чужая воля просто не позволила ей это. Не удержавшись, Лес все-таки зажмурилась, мысленно потянувшись к единственному смыслу ее такой недолгой жизни.   - Ложись! - чей-то яростный окрик всколыхнул пелену тумана вокруг девушки, и в следующий момент она почувствовала, как сильно ударилась об пол, придавленная сверху чьим-то твердым телом.   Резко распахнув глаза, она с ужасом смотрела, как в то место, где она стояла попала белоснежная молния, разбивая в крошево мрамор. А следом раздался яростный вопль Ларины. Хотя... уже не графини Ларины, а вирфы.   - Боги, - невольно сорвалось с губ Лес.   - Это надо остановить, - раздался голос сбоку, и она наконец-то увидела, кто ее спас.   Прямо на ней лежал, прикрывая ее от града осколков маркиз Шайт, а позади них, стирая с рассеченной брови кровь граф Тиан. Обдумать, что эта парочка делала здесь вместе, Лес не успела, отвлеченная очередным криком и молнией.   - Если она в этом состоянии кого-то убьет, то навсегда останется вирфой! - перекрикивая шум, прорычал граф.   - Знаю! - рявкнул маркиз.   Они все дружно посмотрели на мечущуюся в своем сумасшествии девушку. С нее уже слетели все щиты, выгорели амулеты, и теперь ее ничего не прикрывало от взглядов магов. Только чистая сила, умноженная на ярость магианы, сейчас увеличившаяся в несколько раз. Откуда столько? Ларина, конечно, не слабачка, но этот уровень явно не ее.   Прищурившись, Лес перешла на магическое зрение, чтобы тут же ахнуть. Вот и вся причина! И безумия графини, и ее возросшей силы. В голове девушки мелькнула еще одна догадка, но додумать ее она не успела.   - Маркиз, - ядовитый голос над головой оторвал ее от раздумий, - я, конечно, понимаю, что герцогиня великолепный матрас - и удобно, и мягко, и тепло, но, может, вы все-таки встанете с нее и что-нибудь сделаете уже, а?   - Что? - Шайт на секунду опешил, а затем резко сузил глаза. - Последите за языком, граф! А делаю я без ваших напоминаний. Может, лучше присоединитесь? - но тем не менее приподнялся, позволяя занять девушке более удобное положение.   Амилеста краем уха прислушивалась к их беседе. Сейчас это было не важно. Она прекрасно видела, как маркиз устанавливал защитный купол вокруг Ларины, пытаясь ограничить выброс силы, но ее мучило сомнение в его надежности. Да и блокирующие чары графа тоже не приносили пользы. Как и попытки ректора по другую сторону коридора усыпить или успокоить графиню.   Внезапно мужчины замолчали, а их судорожный совместный вздох прозвучал практически набатом. Лес сначала глазам не поверила, но дело было именно так. Безумная, вышедшая из-под контроля, сила Ларины, наконец-то оформилась и определилась, как и она сама. Ее яростный взгляд сфокусировался на сжавшейся Амилесте, предвещая самые страшные кары.   - Ты! Ты за все заплатишь, дрянь! 'Арао дери шаррано...' - страшные слова проклятья на мертвом языке начали разноситься под частично обрушенными сводами коридора. Лес в ужасе замерла, понимая, что как только последнее слово будет произнесено, спасения уже не будет. И ни один ее щит не выдержит этой силы. Ларина сейчас даже не понимала, ЧТО она произносит!   - Нет! - хоровой крик мужчин раздался с двух сторон, и в графиню полетели три разных заклятья. Она недовольно махнула рукой, отгоняя их, но они не отступили. Еще две строчки, и дело будет сделано.   - Ну уж нет... - внезапная злость обуяла Лес, позволяя скинуть оцепенение, накинутое сырой магией. - Даже не надейся. Сама виновата, сама и отвечать будешь!   Резкий взмах руки, и в Ларину полетел град черных игл, пробивающих даже сырую магию. Удивленные возгласы мужчин ее даже не тронули, хотя какой-то долей сознания она понимала, что ей еще придется объясняться за применение 'запрещенных' заклинаний, но не сейчас... Вскрик Ларины подтвердил, что несколько игл достигли цели, прерывая слова проклятья и разрывая концентрацию. С той болью, что 'дарили' иглы невозможно было проклинать, а это то, что сейчас было нужно.   - О! Решила показать, что ты маг? - хриплые крики Ларины разносились по залу. - А сможешь отбить вот это?   В руках девушки сформировался шар ослепительно-голубого цвета. Амилеста моментально подобралась, именно этого момента она ждала. Нельзя воевать с сырой магией, нельзя противиться смертному проклятью, но вполне можно ответить на удар заклинания.   В тот самый момент, когда сфера света была сформирована у груди Ларины, в девушку врезался тонкий золотой луч. Ларина недоуменно уставилась вниз, не понимая, что произошло. Первую секунду ничего не происходило, и на губах графини появилась усмешка превосходства, которая спустя мгновение сменилась недоуменением, а потом и шоком. Она затрясла руками, пытаясь погасить или сбросить сферу, но ничего не получалось. Наоборот, она все росла и росла, впитывая в себя силу девушки и продолжая тянуть ее резервы.   - Что ты сделала? - в ужасе уставился на Лес Тиан, дергая за руку.   - Подожди, - отмахнулась она, продолжая следить, чтобы не упустить нужный момент.   - Надо уходить! - крикнул с противоположной стороны ректор, который не видел сейчас, что происходило с Лариной.   - Амилеста... - шепот Шайна был куда выразительнее окрика графа. - Ты ее убиваешь...   - Еще нет... Поможешь? - Лес в надежде взглянула в глаза мужчине. На секунду он сжал губы, принимая непростое решение, но потом резко кивнул.   - Надеюсь, ты понимаешь, что делаешь?   - Да.   - И берешь всю ответственность на себя?   - Да. Лорд?   - Да. Бери! - он протянул руку, сжав ее ладонь, и их сила объединилась. - Когда?   - Еще нет... Еще... Сейчас! - ее крик сорвался одновременно со вспышкой силы. Она полностью смела сырую магию, оглушая девушку и, одновременно с этим, закутывая ее тело в 'саван'. Ее тихий вздох, и тело Ларины плавно опустилось на пол, а бушующая вокруг магия начала рассеиваться в пространстве.   - Мда... - раздался за спиной Лес голос графа. - И что это тут было?   - Граф, - к ним быстрым шагом подошел ректор, - надеюсь, я больше не услышу этого вопроса! Как и ни одного иного слова по этому поводу. Постарайтесь не распространяться. Сейчас поможете мне с леди Вэел, доставите ее к целителям. Леди Шаон, я жду вас в своем кабинете через час. Маркиз?   - Я уберу и провожу леди Шаон к вам, - кивнул лорд Шайн.   - Благодарю, - он кивнул и резко направился к державшему на руках Ларину графу Тиану.   - Мда... - задумчиво протянул маркиз, глядя вслед уходящим. - Как же все не вовремя... Поздравляю, леди Шаон, - он повернулся к Лес, - теперь ваше право абсолютно бесспорно. У меня только один вопрос, - он задумчиво склонил голову на бок, - вы поняли, что натворили?   - Спасла нам всем жизни! - вскинула подбородок девушка, не отводя взгляда. Да, она поняла и ту часть вопроса, что не прозвучала, но ответ был бы тот же.   - Ну-да, ну-да... Мы поговорим на эту тему позже, а сейчас я вас попрошу мне помочь, - и он кивнул в сторону разрушенного коридора.   - Конечно, лорд.   Следующий час Лес провела на удивление продуктивно. Раньше девушка как-то не особо уделяла внимание бытовым заклинаниям. Нет, она могла починить и очистить одежду, удалить грязь, изгнать ненужную живность из дома, но вот так...   - Состояние любого объекта можно воссоздать с абсолютной точностью, - по мере приведения коридора в порядок просвещал девушку маркиз, - если ранее на него было наложено заклинание защиты от повреждений и моментального восстановления. Это позволяет сохранить первоначальную молекулярную структуру объекта с точностью до девяносто девяти процентов, пока связь не рассеется в астрале и общем магическом поле. Тут необходимо еще следить за временем. Чем дольше проходит, тем тоньше связь...   На глазах Амилесты помещение полностью восстановилось, не оставив и следа от былого разрушения. Только вот было жаль, что также нельзя стереть из памяти то, что произошло. А это событие, Лес была уверена, еще ни один раз аукнется. Весь вопрос был в том, выиграет она от этого или нет.   - Что ж, - маркиз вздохнул, - здание-то мы восстановили, а вот возможно ли исправить то, что вы натворили своим заклинанием... это вопрос.   - Это вы о чем? - тут же насторожилась Лес.   - Не думайте, что мы глупее вас, леди Шаон, - резко бросил мужчина. - У меня только два вопроса. Первый - откуда такие познания, и второй - специально вы это сделали или нет.   - Если вы уточните, о чем речь, - спокойно спросила девушка, - я, пожалуй, смогу вам дать ответ, а так... простите, но я не понимаю, - она слегка развела руками.   - Поражен, - спустя несколько минут молчания, иронично бросил Шайн, - примите искреннее восхищение, леди Амилеста. Кажется, я в вас не ошибся. А сейчас вам пора к ректору, - и он кивнул в сторону его кабинета.   - До встречи, лорд Шайн.   - О нет, милая леди, - за спиной девушки раздался насмешливый голос, - после беседы с лордом Горантаром я жду вас у себя в кабинете. И не задерживайтесь.   Оборачиваться Лес не стала. Зачем? Посмотреть на его усмешку? А вот обдумать свое дальнейшее поведение стоило. Как и то, о чем говорить обоим мужчинам.   Перед дверью ректора она на секунду помедлила, собираясь с духом, но тянуть не стала и, постучав, скользнула в комнату.   Вопреки ожиданиям, ректор не сидел как обычно за столом, а стоял у камина, потягивая, судя по запаху, хаганский рэль из серебряного кубка малийской работы. Амилеста тут же напряглась. Одно то, что мужчина не рискнул взять в руки хрусталь, говорило о многом.   - Будете? - мужчина кивнул на стоявшую на столике бутылку 'Эверса'. Мда... крепостью он отличался изрядной, в отличие от вкуса.   - Нет, благодарю.   - Поразительное хладнокровие, - хмыкнул ректор и повернулся лицом к ней. - Особенно для женщины, лишившей нерожденное дитя магии и долголетия. А, может, и жизни. И только не говорите, что вы не знали! - Лес продолжала молчать. Оправдываться не было смысла. Во всяком случае ей. Кто-нибудь другой мог соврать, и ему бы поверили, но не той, что смогла определить беременность женщины-магистра, закрытой собственными щитами, щитами мужа и парочки артефактов на расстоянии в двести метров. - Молчите? Отвечайте, леди Шаон! - внезапно рявкнул он.   - Что вы хотите услышать, лорд Горантар? - Лес скинула маску смирения и твердо посмотрела ему в глаза. - Что я спасла нас всех от вирфы? Или что леди Вэел благодаря мне не постигла такая участь? Да, думаю, и ребенка я тоже спасла, разве не так?   - Вы отняли у него магию и долголетие!   - Зато оставила жизнь! - резко парировала она.   - Так, значит, поняли, - внезапно выдохнул мужчина, устало падая в кресло. - И когда?   - Когда она начала кричать, - не стала отпираться Лес, присаживаясь в соседнее.   - И сделали это специально, - утвердительно кивнул сам себе мужчина.   - Вот только не надо делать из меня монстра, - внезапно вскинула голову девушка, - если был другой выход, что ж вы его не нашли, а? У меня была секунда, чтобы что-то предпринять. Уж извините, но ходить с проклятием мне не очень-то хотелось!   - Правильные слова говорите, леди Амилеста, - хмыкнул мужчина. - Признаться, я несколько недооценил вас. Приношу свои извинения.   - Это вы за графа Тиана сейчас извиняетесь? - хмыкнула Лес.   - Да, - твердо кивнул ректор.   - Есть ли смысл спрашивать, почему вы резко изменили мнение и добавили его к участию в собеседовании? - поинтересовалась девушка.   - Думаю, на этот вопрос ответит маркиз, - поморщился мужчина. - Поверьте, я это сделал исключительно в ваших интересах. Когда вы все узнаете, поймете, что я был прав. А теперь позвольте задать мне вопрос. Вы поняли, КТО отец ребенка графини Вэел? - лорд явно выделил слово 'кто'.   - Боюсь, что да, - она поморщилась. - Хотя, тогда странно, почему сразу ее не выбрали? Или она не успела рассказать?   - Тут, кстати, нет ничего странного, - вздохнул мужчина, - о романе графини и принца судачили примерно полгода назад, после приема в честь дня его рождения. А вы, как обычно, проигнорировали сие занимательное событие, - язвительно выдал он. - Так вот, графиня и принц пробыли вместе все каникулы, но, когда начались занятия, леди Вэел пришлось вернуться в Академию...   - А принц быстро нашел ей замену, - закончила за него Лес.   - Именно. И через пару месяцев графиня обо всем узнала. Был скандал. Ее выставили из дворца, но все же у нее хватило ума извиниться за свое поведение, и ее простили. Даже, говорят, что у нее с принцем было бурное примирение. И их отношения продолжались вплоть до настоящего времени. Правда, только в выходные, когда она приезжает в гости к родителям. По будням... у принца другая фаворитка.   - Значит, она специально забеременела?   - Похоже на то, - кивнул он. - Леди Вэел поняла, что принца ей не удержать и решилась на отчаянный ход. До окончания Академии ей оставалось всего полтора месяца, так что в этом плане проблем не было.   - Не ожидала такой глупой самонадеянности от нее, - покачала головой Лес. - Она казалась умнее.   - Поразительные мысли от девушки младше графини на двенадцать лет, - фыркнул ректор. - Мне больше интересно, откуда вы обе знаете о законе 'Одаренного бастарда'?   - У нас в Академии очень хорошая библиотека, - усмехнулась девушка. - А также строгий учитель 'Законодательства'.   - Мда... Даже не знаю, что на это ответить, - покачал головой мужчина.   - Проще всего убрать с полок книгу по 'Уникальным уложениям Эталиона'. Я больше в нашей библиотеке нигде не встречала этого закона.   - Спасибо за совет, - устало кивнул он. - Что ж, леди, идите собирать вещи. В полночь за вами придут. И... - он сделал паузу, - единственное, что я могу сделать для вас, так это придержать информацию о состоянии леди Вэел до утра.   - Благодарю, лорд, - Лес склонила голову, по достоинству оценивая подарок, который он ей сделал. А впереди ее ждала еще встреча с маркизом Шайном, и что-то подсказывало ей, что она пройдет не менее информативно, чем предыдущая.   Вздохнув, Амилеста решила не оттягивать неизбежное и прямиком направилась в кабинет маркиза. Что-то подсказывало, что мужчина не о погоде собирается с ней говорить.   Добравшись до кабинета, она негромко постучала и, дождавшись 'входите', легонько толкнула дверь, скользнув внутрь. Небольшой кабинет в синевато-коричневых тонах всегда казался девушке мрачным, тяжеловесным и неуютным, но сейчас, в свете камина, он приятно успокаивал расшалившиеся нервы Лес. Вопреки ее ожиданиям, маркиз сидел не за столом, а в одном из кресел, держа в руке бокал. Хм... что-то ее преподаватели как один сегодня пьют, хмыкнула она про себя. Интересно, и кто в этом виноват?   - Явились, леди... Проходите, садитесь, беседа предстоит долгая.      Глава 5      Что ж, долгая, так долгая... Амилеста покорно скользнула в кресло, кивком отклонив молчаливое предложение мужчины налить что-нибудь. Пить ей совершенно не хотелось, да и находиться здесь тоже, как бы она ни понимала необходимость и важность беседы. Тем не менее, последние дни эмоционально и физически вымотали девушку настолько, что она просто мечтала, чтобы поскорее прошло завтрашнее утро, и она смогла просто выспаться. Как бы она не показывала окружающим, что ей все равно, но это было не так. Более того, возможно, она переживала больше всех. Ну, может, еще у Ларины были веские поводы понервничать.   - Я слушаю Вас, лорд, - сложив руки на коленях, покорно произнесла она.   - Ой, только не надо! - вдруг резко вскинул он руки. - Вы очень умная девушка, герцогиня, и очень целеустремленная. Мне вот интересно, вы рассчитываете на благодарность королевской семьи или сделали это с какой-то иной целью? Лишили ребенка магического дара, - пояснил он в ответ на вопросительно вскинутую бровь. - Без магического дара бастард не имеет права на наследование, и тем самым вы исключили ребенка из очереди на престол. Вот мне и интересно, чем вы руководствовались, делая это? Или тут просто банальное женское соперничество?   - Ни на чью благодарность я не рассчитывала, - сухо фыркнула Лес, - и не в соперничестве дело. Боюсь, что в той ситуации я просто не видела иного выхода.   - Еще скажите, что вы не просчитали последствий своего поступка! - скривил губы мужчина.    - Ну почему же, - Амилеста откинулась на спинку кресла. Ее задумчивый взгляд скользнул по собеседнику и плавно перетек на огонь в камине. Он ей не верил. Слишком хорошо ее знал и то, на что она была способна. Поэтому в данном случае лучше было говорить правду... ну, или, по крайней мере, часть ее. - Я сказала, что не нашла другого выхода, а не то, что не поняла, что творю.   - Так, значит, специально... - протянул маркиз.   - Смотря, что под этим понимать. Мне необходимо было ее остановить, я не задумывалась в этот момент о правах на трон еще не рожденного бастарда. Но да, я понимала, что лишаю ребенка любых прав на престол. И, уж извини, в тот момент мне было все равно. Но когда я обдумала ситуацию, то пришла к выводу, что, может, трона он и не получит, зато останется жить. Вы не хуже меня понимаете, что бастард, да еще и с магической силой, никому не нужен. Принцу уже подобрали невесту. Все об этом знают. Так что... лично я считаю, что спасла жизнь ребенку, а его матери возможность полноценно существовать. Вы не хуже меня знаете, как поступают с вирфами. Я на все ваши вопросы ответила? - она воинственно вскинула подбородок, смотря прямо в глаза.   - Да, - помолчав, вздохнул мужчина, - простите, я ни в чем не обвиняю вас, леди. Просто...   - Я понимаю, - тоже вздохнув, произнесла она, - и не обижаюсь.   - Благодарю, - церемонно кивнул маркиз, и они замолчали.   Повисшая тишина раздражала Амилесту. Она с трудом сдерживала раздражение и желание покинуть общество маркиза. Не на это она рассчитывала, когда шла сюда. Да, пусть его обвинения и были обоснованны, но вменить ей в вину это все равно не получилось бы. Тогда зачем? Посмотреть на ее реакцию?   - Лорд, вы хотели поговорить со мной, - наконец она не выдержала, - если это все...   - Нет, - он перебил ее, мотнув головой, словно отгоняя какие-то мысли. - Вообще-то я собирался поговорить о другом. Господин ректор не одобрил моего решения сообщить вам эти сведения, зато пошел другим путем, - тут он хмыкнул.   - Это вы о графе Тиане?   - Догадались? Или Горантор признался?   - Сначала догадалась, а ректор подтвердил мои подозрения. Вы тоже не хотите, чтобы я стала придворным магом? - не удержалась она от вопроса.   - Не хочу? Нет, я думаю, вы будете прекрасным магом... И ректор тоже, поверьте. Дело в другом...   - И?   - Вы знаете причину смерти последнего придворного мага? - внезапно спросил мужчина, подавшись вперед.   - Насколько я слышала, - пожала плечами Лес, - он что-то напутал в экспериментах при попытке усилить собственные магические способности. Во всяком случае, так говорят.   - Да, это официальная версия.   - А какая неофициальная? - заинтересовалась девушка.   - А вот это вы мне сейчас сами и скажете, - усмехнулся маркиз. - На теле барона диол Вайне все вены и капилляры были вздувшимися, ярко выраженного фиолетового цвета. Магический резерв полон, но при этом аура мага буквально выжата досуха.   - Аура? - перебила его Лес. - Его нашли живым?   - Нет, его нашли мертвым. Маги сняли фантомный слепок с последовательным срезом час за часом. Он умер за полтора часа до обнаружения. И согласно слепку, его аура была разорвана и окрашена в синевато-черный цвет.   - Хм... я, наверно, вас сейчас разочарую... но такого просто не бывает. Если бы было магическое выгорание, то резерв был бы пуст, а вы говорите полон. Да и вздувшиеся вены... Я бы скорее сказала, барон выпил какое-то зелье... или наложил на себя заклинание. Хотя, в таком случае может произойти закупоривание внутри тела магического дара, и он, действительно, будет 'выгоревшим'.   - Правильно. Все, кроме одного момента. Не скажешь какого?   - Хм... Даже не знаю... Разве что... Его глаза? - вдруг резко вскинула девушка голову.   - Правильно. Его глаза не были обесцвечены. При магическом истощении наши глаза становятся однотонными, при выгорании - полностью бесцветными. Его глаза не выгорели окончательно, а, значит, дело было не в истощении. Ну, и еще один момент. Его язык был раскусан в кровь. Просто рваная рана.   - Его пытали... - сам собой сорвался шепот с ее губ.   - Именно, - мрачно кивнул головой лорд. - Жестоко. Более того, думаю, это продолжалось даже не один день.   - С чего вы взяли? Во дворце обязательно кто-нибудь заметил бы...   - Он взял отпуск на две недели. По личным обстоятельствам. Его начали искать, только на третий день после оговоренного срока возвращения.   - Боги!   - Это еще не все, - мужчина закусил губу, словно раздумывая, сообщать или нет, - дело обстоит куда хуже. Спустя несколько после похорон, сторож кладбища прибежал к своему начальству, заявив, что слышал крики. Пока то, да се... в итоге, только спустя четыре дня решили все проверить и вскрыть могилу мага...   - Что?   - Он был жив... Похоже, на него было наложено два заклинания. Первое - 'Маска смерти', а второе...   - Второе?   - 'Мертвое исцеление'.   - Нет... - шокировано отпрянула от него девушка. 'Мертвое исцеление' использовали боевые маги, и оно позволяло вылечить человека, но... только на недолгий срок. Остановить кровь, пришить руку... чтобы успеть довезти до настоящего целителя. А так получается, что как только мага положили в склеп, с него сначала спал сон, а потом вскрылись все полученные раны. Кто бы это ни сделал, он искренне ненавидел мага, даже не позволив ему умереть спокойно.   - У него не осталось ни одного непокалеченного клочка тела. Отрезанные руки, ноги... мужской орган, раны по всему телу... Это... Я никогда такого не видел, - он залпом допил бокал, качая головой, словно отгоняя воспоминания.   - Значит, его убили.   - Да, - встряхнул он головой. - Убили. Жестоко.   - И вы думаете... что меня может постигнуть такая же участь? Но ведь это похоже на месть...   - Это еще не все, - Кайлар резко встал и отошел к окну. - Три с половиной года назад пропал доверенный слуга короля Ауриана. Просто вышел однажды в город и не вернулся. Потом, спустя четыре месяца были убиты двое гвардейцев из личной стражи короля. А спустя еще месяц произошло ограбление в его личных покоях.   - Ничего себе!   - Это еще не все. За следующие полтора года была почти полностью уничтожена вся личная гвардия. Хотя... внешне все выглядело, как несчастные случаи. Только вот я не верю в такое 'проклятье'. Но и это еще было не все! Еще через два месяца нашли изуродованное до неузнаваемости тело личного секретаря короля. Вы понимаете, что это значит, леди? - он впился в меня острым взглядом.   - Да... - задумчиво протянула Лес. - Только вот, если я правильно поняла, это все касается... так сказать 'старых' сподвижников короля. Ведь так?   - Так, - отрывисто кивнул он, продолжая все также смотреть на девушку.   - Тогда, получается, что мне опасность не грозит.   - Боюсь, вы не правильно оцениваете ситуацию, леди, - маркиз покачал головой. - Кто-то пытается добраться до короля. Мстят ему! Ему, слышите? А остальные... это только путь к нему. И, если вы решитесь, то тоже станете на пути этого сумасшедшего. Вы готовы умереть, герцогиня? - ядовитый голос мужчины заставил ее вздрогнуть.   Амилеста только голову опустила. Что можно на такое ответить? Нет, умирать она не хочет, да и не собирается. У нее еще слишком много дел. Но то, что маркиз говорит правду, она знала. Только вот ее это не касалось... Свой выбор девушка сделала уже давно.   - Я рискну, лорд, - она подняла голову и посмотрела ему прямо в глаза.   - Вы считаете себя бессмертной или настолько сильной? - вдруг зло прошипел он. - Барон был старше и опытнее вас и все равно погиб!   - Это мой выбор, - упрямо поджала она губы. - В конце-концов, если вы считали, что я не справлюсь, надо было сразу меня не брать на смотрины или объяснить заранее. А так... я не могу. Смерть предпочтительнее трусости и предательства. Это мой ответ, лорд, и он не измениться.   Несколько тяжелых минут в комнате висела тишина. Амилеста была непреклонна, маркиз шокировано-возмущен. Они прекрасно поняли друг друга, и в тоже время считали, что каждый совершает ошибку. Наконец, мужчина не выдержал и вздохнул.   - Что ж... Я принимаю и уважаю ваше решение, герцогиня, хоть и не согласен с ним. Единственное, что я могу для вас сделать, это обещать вам свою помощь в случае необходимости. А теперь идите к себе. Через три часа за вами придут, чтобы проводить во дворец.   - Хорошо, - Лес покорно встала и направилась к выходу. Уже у дверей ее догнал тихий голос маркиза.   - У вас еще есть время подумать, Амилеста. Примите правильное решение.   - Я его уже приняла, - тихо прошептала Лес, выходя из комнаты.         - Лес, ну наконец-то! - Сая буквально подпрыгивала на месте, в нетерпении ожидая, когда подруга вернется в комнату. - Ну, что?   - Меня выбрали, - вымученно улыбнулась она, падая на кровать. - Теперь велели собирать вещи и через три часа за мной придут.   - Уже... - как-то разом поникла подруга.   - Сая, да ты что? - Лес подскочила и порывисто обняла блондинку. - Ну, ты чего?   - Ты уезжаешь... и мы, вряд ли, еще встретимся, - грустно улыбнулась она.   - Глупости, - отрезала Лес. - Как минимум, мы еще не раз увидимся во время приемов во дворце, а как максимум через годик-два я тебя перетащу к себе. Ты же знаешь меня!   - Знаю, но только в моем случае года может и не быть...   - Сая, насчет брата даже не волнуйся. Он не посмеет ничего сделать, - уверенно проговорила она, - а если только попробует... Кстати, - она внезапно улыбнулась и быстро вскочила, - у меня для тебя подарок есть. Хотела отдать после окончания, но не уверена, что мы сможем увидеться.   - Лес! Ты не возможна! - засмеялась блондинка. - Я за твои подарки вовек не расплачусь. Кстати, всегда спросить хотела, а почему ты никому не рассказываешь о своих изобретениях? Ты же на них и миллионы и архимага бы сделала. А ты только ручку показала?   - А зачем? - фыркнула Лес, копаясь в сумках. - Денег у меня достаточно, архимага я и так получу, а мои вещицы могут принести больше вреда, чем пользы, если выпустить их во всеобщее пользование. А так у меня еще и секретное оружие имеется, - и она подмигнула подруге.   - Точно, - фыркнула она. - Помню, как ты заявила, что будешь мне дарить только стоящие вещи, а не всякую чушь в виде мертвых окаменелостей.   - Правильно. Вот, держи.   - Что это?   - Вот это, - Лес протянула аккуратный витой браслет с пятью разноцветными камнями, - амулет. Свойств у него пять, по числу камней. Изумруд - против ментального воздействия любого рода. Рубин - детектор ядов и опасных зелий. Сапфир - магический щит. Аметист - реагирует на недобрые мысли и действия в отношении тебя. Бриллиант - усилитель твоих способностей. Браслет заговорен от потери и воровства, да и увидеть его кроме тебя никто не может. В случае чего, он будет сжиматься, а нужный камень сверкать. Сияние камня тоже только ты можешь увидеть.   - Лес... - растроганно прошептала Сая, смотря на браслет, как величайшее сокровище. Впрочем, он таким и был. Подобные амулеты стоили баснословно дорого, да и их свойства ограничивались одним-двумя. А тут...   - Сая, ты подарила мне нескончаемо больше, - мягко улыбнулась она. - Это тебе подарок на день рождение. Прости, вряд ли, я смогу поздравить тебя вовремя. А вот это тебе к окончанию Академии, - и она протянула книгу в темно-синем кожаном переплете, украшенную янтарем, цитрином и опалами, - это твой первый гримуар. То, что здесь написано, будешь видеть только ты, твои потомки и те, кому ты разрешишь. А кому запретишь - ничего не увидит. Заговорена на твою кровь. Страницы будут увеличиваться автоматически, рисунки появляться из твоего воображения или воспоминания.   - У меня слов нет... - из глаз девушки скатилась слеза. - Лес...   Сая чуть не плакала. Все десять лет, что они прожили бок о бок, Амилеста делала три подарка в год - на новый год, на окончание курса и на день рождение. Первым даром, кстати, стала именно та самая ручка с меняющимися чернилами. Девушка до сих пор помнила, как в обмен на собственноручно связанные перчатки и простенький амулет от сглаза из горного хрусталя получила вот такую уникальную вещь. Да и слова подруги тоже очень хорошо запомнила:   - Сая, бери, это тебе подарок.   - Но, Лес, это же... это же, наверно, очень дорогая вещь...   - Ну... не то, чтобы дорогая, но таких во всем мире всего шесть, и одна из них у тебя.   - То есть... ты сама это сделала? - Сая даже глазам не поверила.   - Сама, - Лес смущенно улыбнулась, - это одно из моих творений.   - Ого! - девушка закусила губу.   - В чем дело? Тебе не нравится? - заволновалась Лес.   - Что ты! Очень! Очень нравится, просто... ты сделала такой подарок, а я... - Сая чуть ли не плакала уже. Будучи признанным бастардом, девушка жила в собственном доме, как у чужих. Ее и признали только из-за дара, но ни теплоты, ни любви она никогда не видела, впрочем, как и денег и подарков. Поэтому смогла подарить единственной подруге только дешевую безделушку, на которую накопила за полгода из своего крошечного содержания.   - Глупенькая! - засмеялась подруга. - Твои подарки бесценны! Ты ведь могла просто купить любую безделушку, чтобы просто соблюсти приличия, но потратила кучу времени, собственноручно вывязывая мне перчатки! И амулет... он тоже с защитными свойствами. Так почему от меня ждешь меньшего? Ты моя подруга, Саяна, лучшая и единственная. Знаешь, за всю жизнь, не считая семьи, никто и никогда не переживал обо мне... Я тебя очень люблю!   После того памятного разговора их отношения перешли на новый уровень. Они по настоящему стали близки, а в коллекции уникальных вещиц Саи появились: сапожки, меняющие цвет и высоту каблука, безразмерная сумка, листы мгновенной почты, браслет призыва, исчезающие чернила, костюм-хамелеон, записывающие камни, бездонная фляга, набор уникальных зелий, десяток амулетов на все случаи жизни и много еще чего.   - Я буду скучать, - тихо прошептала Сая, смахивая набежавшие слезы.   - Я тоже. Ты, главное, верь, - она порывисто обняла блондинку, - мы скоро с тобой встретимся. Если все пойдет хорошо, то уже через год мы снова будем вместе. Ну, максимум, через два. Продержишься?   - Лес... - Саяна тяжело вздохнула, понимая, что брат выгонит ее из дома гораздо раньше.   - Я же сказала, о брате не думай, - фыркнула девушка, - вот, - она протянула пузырек, - как приедешь, подлей ему в напиток.   - Что это?   - Особое зелье. Не бойся, опробованное, - хмыкнула она. - Подольешь, станет бессильным, как мужчина. Чтобы не остаться таким навсегда, ему необходимо будет каждый месяц принимать антидот. Вот он, - Лес протянула другой флакон, - три капли на стакан воды. А вот это, - третий флакон перекачивал к Сае, - противоядие. Но его дашь, только тогда, когда будешь уверена в безопасности. А так, думаю, братец будет вести себя примерно.   - Лес... ты... ты...   - Я знаю, - хихикнула она, - но против твоего братца честно играть нельзя. Мразь он у тебя все-таки изрядная, - Лес даже передернуло от воспоминаний о проведенным в поместье барона Зоес тех трех недель. - Ладно, мне пора собирать вещи, а то скоро за мной придут.   - Я помогу. И, Лес, у меня тоже для тебя подарок, - Сая смущенно, как это всегда происходило, протянула небольшую коробочку. - Я знаю, что у тебя и так их целая коллекция, но ты их любишь и всегда носишь, поэтому...   Лес быстро открыла крышку. Внутри коробочки на синем шелке лежали два браслета - широкие, сантиметров семь кольца были полностью сплетены из металлической сети, каждую из ячеек которой закрывал драгоценный или полудрагоценный камень, как и каждый узел плетения. Уникальность этого браслета Лес оценила тут же - любой камень можно было выставить и заменить нужным, наложив на него определенные свойства. Такой браслетик мог стать просто кладезем! И, несмотря на то, что у Лес и правда была всевозможных браслетов от кожаных и деревянных до полностью выточенных их драгоценных камней или выкованных из лунного серебра, или от узких многочисленных колец и цепочек, до широких наручей, она сразу же поняла, что этот подарок займет достойное место среди лучших.   - Спасибо! - с чувством выдавила девушка, сжимая подругу. - Они прекрасны! И ты, как и всегда, все хорошо продумала.         Ровно в одиннадцать за Амилестой пришли. Молчаливый помощник ректора молча выслушал распоряжения девушки, какие сумки ей завтра принести, кивнул и, повернувшись, все также молча вышел за дверь. Лес в последний раз обнялась с Саяной и последовала за провожатым.   Вопреки ее ожиданиям, они направились не в кабинет ректора, а просто вышли во двор Академии, где Лес уже ждала темная карета без гербов. Можно было подумать со стороны, что ее везут в тюрьму, а не во дворец, но Лес подавила упаднические мысли. Наверно, это еще один намек на 'одуматься'. Увы и ах, на это им не стоит рассчитывать. У Лес впереди другие цели.   Карета быстро неслась по улицам спящим улицам города, увозя девушку к ее неясному будущему. Волнения теснились в груди, мешая расслабиться и сосредоточиться на чем-то одном. Сомнения, которые она уже долгие годы умудрялась сдерживать, сейчас вырвались на свободу и навалились скопом. Она то и дело порывалась остановить карету и сбежать, но не могла. Точнее, не позволяли лица, стоящие перед внутренним взором, некоторые четкие и ясные, а некоторые размытые пеленой времени. И предать их она просто не могла. Да и себя, пожалуй, тоже. Амилес даже представить боялась, как будет жить потом, когда поддавшись минутному страху, бросит все то, к чему шла долгие годы. Как будет смотреть в зеркало, зная, что подвела всех? И не только в зеркало...   Последняя мысль была самая яркая и мощная. Она ошпарила ее сознание, словно свет отгоняя сумерки, напоминая, что это не только ее жизнь и долг. Но главное, принося понимания, что еще она может потерять. И эту потерю, она уже не перенесет.   В голове тут же прояснилась, оставляя в измученной душе девушки холодную уверенность. Впереди у нее еще много дел, еще многое надо совершить и достигнуть. И если боги будут милостивы, то потерпеть осталось еще немного.   Словно только и дожидаясь ее решения, карета остановилась. Дверца распахнулась, и кучер подал ей руку, помогая выйти. Мельком скользнув по нему взглядом, девушка сосредоточилась на обстановке. Похоже, ее привезли не прямо во дворец, а к одной из служебных построек.   Ее предположение оказалось верным. Спустя мгновение из темного проема вынырнул слуга, склонившись в поклоне, и знаком велел следовать за ней. Они шли пустыми мрачными коридорами, поднимаясь все выше и выше, пока спустя почти сорок минут не остановились у небольшой двери. Слуга открыл дверь, пропуская Лес вперед, и тут же захлопнул ее за спиной.   Амилес еле удержалась, чтобы не вскрикнуть, но дрожь все-таки прокатилась по ее телу. Что ж, пути к отступлению отрезаны. Теперь у нее путь только вперед, но сейчас ее это не волновало. Все сомнения у нее разрешились еще по пути сюда. Теперь только твердая уверенность и легкое волнение перед неизбежным.   Осмотревшись, Лес только с досадой фыркнула. Как же! Комната, чтобы подумать! Да тут свихнуться можно. Выкрашенный в серый цвет потолок с поддерживающими его массивными черными балками, ржаво-коричневые стены с кошмарным рисунком из бордово-черно-зеленых цветов, почему-то складывающихся в демонические рожи, такой же пол с овальным серым ковром посередине, громоздкая, но не удобная мебель, состоящая из стола, четырех стульев, деревянной лавки, диванчика с выгнутой спинкой и комода. Вот и вся обстановка. Даже камина нет, только два тусклых подсвечника, чтобы сделать помещение еще более неприятным. Тут даже посидеть нормально негде, чтобы закрыть глаза и не видеть этого ужаса. Единственное, что нарушало это уныние - это белый листок на столе. Приглядевшись, Лес разобрала слова. Клятва. Клятва, которую она должна будет произнести.   За небольшой дверцей сбоку оказалась умывальня с большим зеркалом во всю стену. Обстановка здесь была подстать комнате, что Лес даже напугалась, увидев свое отражение. Казалось, что девушка и сама стала какой-то серо-замученной. Но все же она нашла в себе силы отряхнуть и поправить платье, снова ставшего уже и самой ей ненавистного коричневого цвета, в мелкую клетку и придирчиво осмотреть подобранный к нему все тот же комплект из красного золота. Второй раз в том же, конечно, дурной тон, но выбора сейчас у нее не было. Он единственный подходил ей сейчас и по цвету и по статусу.   Вернувшись в комнату, Амилес испытала дикое желание подправить ее своей магией, но в душе закралась уверенность, что этого делать не стоит. Как и пользоваться магией или пытаться заснуть. Сказано сидеть и думать, значит так и будет.   Девушка несколько минут исследовала комнату, пытаясь найти приемлемое место, даже за плотно завешанные шторы заглянула, но, увы, окна были заколочены. В итоге, не найдя ничего, она просто села за стол, развернувшись спиной к двери, и устало прикрыла глаза. Впереди ее ждало еще четыре часа бодровстания.   Когда за дверью послышались легкие шаги, Лес вздрогнула. Кажется, она все-таки впала в некое подобие сна или оцепенения, и теперь ей срочно надо было приходить в себя. Бегом метнувшись в ванную, она быстро побрызгала водой в лицо и привела себя в порядок, не спеша выходить. Слуга спокойно ожидавший ее возле двери, только бегло осмотрел девушку и, сделав шаг вперед, протянул ей ленту.   - Миледи, прошу вас завязать глаза.   Амилес покорно приняла шелковую ленту и завязала себя глаза. Тут же руки коснулась горячая ладонь и мягко потянула за собой. Идти так было очень неприятно, но Лес спокойно это переносила, зная, что обратно она пойдет своим ходом. Слуга вел ее все дальше и дальше, туда, где располагалось сердце ее народа - Храм Всех Богов Эталиона.   Лес почти потерялась во времени и пространстве, когда мягкий и знакомый голос произнес:   - Снимите повязку, леди.      Глава 6      Амилеста послушно развязала ленту, с трудом пытаясь сфокусировать внимание. Льющийся отовсюду свет лишь мешал сосредоточиться и привести зрение в порядок, но Лес не обращала особо на это внимание. Полуприкрыв веки, она быстро рассматривала помещение. Круглый зал с колоннами, куполообразный потолок, повсюду какие-то символы и знаки. Все это было лишь огранкой к главной изюминке этого зала. В каждой из ниш была вставлена фигура определенного бога с короной на голове, а в их руках притаились по два символа. Храм Всех Богов Эталиона. Здесь приносились все главные обеты и клятвы. И здесь же можно было узнать их волю. Хотя, это больше было похоже на игру. В определенный момент Храм убирал внешние заслоны, и первый луч света мог проникнуть внутрь, но все было не так просто. Отверстия, через которые свет проникал в зал, находились в коронах богов, освещая того, под чьим знаком будет то или иное событие, явление, действие или судьба. А упирался луч в символ другого бога, показывая вероятное развитие. Самое поразительное, что никто никогда не мог заранее узнать, где возникнет свет. Все расчеты и просчеты оказывались бессильны перед древней магией. И вот теперь Лес стояла посреди зала, а напротив ее, улыбаясь, находился король.   - Готовы? - с мягкой улыбкой спросил он и, дождавшись быстрого кивка, произнес. - Отлично. Тогда начинаем.   Тут же, словно по команде, в зале погасли все огни, погрузив ее в темноту. А спустя мгновение, разъехались внешние створки, пропуская сумеречный свет, знаменующий наступление утра.   - Я, Ауриан диол Эльтар, Великий лорд Диара, повелитель Эталиона, сейчас и навсегда, перед лицом Богов, предков, живых и мертвых, приношу клятву от своего имени и от имени рода правителей Эталиона, живых, мертвых и будущих потомков и их семей, в том, что отныне и навеки наш род принимает под свою защиту и опеку Амилесту диол Шаон, герцогиню Таор, клянется защищать ее, помогать ей, заботиться о ее благополучии, верить ей и доверять, слушать и прислушиваться, делить с ней кровь и кров, радости и невзгоды, до тех пор, пока она верой и правдой служит Эталиону и роду Эльтар, не замышляет и не творит зла членам его дома, пока они не идут против законного правителя Эталиона. Клянусь!   - Я, Амилес, носящая имя Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор, сейчас и навсегда, перед лицом Богов, предков, живых и мертвых, приношу клятву от своего имени в том, что отныне и навеки буду защищать, помогать и укреплять силу и могущество Эталиона и его законного правителя из рода Эльтар, не буду замышлять и творить зла членам его дома, до тех пор, пока они не идут против законного правителя Эталиона, клянусь быть опорой, советником и поддержкой законному правителю Эталиона, до тех пор, пока он в твердом уме и памяти, не прогневал богов и не замышляет зла своему народу. Клянусь!   На последнем слове девушки зал вздрогнул, и первый луч проник в Храм, мгновенно соединившись с чем-то на другом его конце. В следующую секунду от отразил и распался сотнями разноцветных брызг вокруг стоявших в центре зала фигур. Лес и правитель оказались в кольце света, который очень медленно опадал к их ногам, подтверждая принятие клятвы.   - Клятвы приняты, - голос жреца вырвал их оцепенения. - Удивительно...   - Что? - повернулся к нему король.   - Грядут перемены, Ваше Величество, - склонился в поклоне мужчина, - смотрите сами, сияет корона Эйзы, богини удачи и перемен, и горят весы Иллата, бога покровителя королей и бога справедливости. Первый раз вижу такое сочетание, - прошептал жрец, но Лес его услышала.   - И что это может значить? - напряженно поинтересовался голос Минастасии, которая вместе с детьми тоже находилась в зале.   - Я могу только предположить, - жрец повторно поклонился, - но, похоже, что боги несут перемены в королевский дом. Его ждут удачи и возвышение, но при этом боги собираются раздать каждому свои милости по заслугам их. Весы Иллата отмерят каждому и награду и наказание. И в этом будет заслуга леди, - он перевел взгляд на Амилес. - Да-да, девушка, я говорю про вас. Вы будете проводником воли богов.   - Что ж, - хмыкнул король, - думаю, это как раз то, что нам нужно.   - А, может, и нет, - с вызовом посмотрела на супруга королева. - Похоже, что вы ошиблись в выборе, Ваше Величество.   - Напротив, я все больше убеждаюсь, что сделал его правильно. Давно пора разобраться в том, что происходит. Но сейчас не место и не время. Леди, Амилеста, следуйте за мной. Все остальные свободны. Да, - он остановился уже у дверей, - я напоминаю, что до ужина никто не должен знать о назначении придворного мага. Хочу устроить сюрприз нашему серпентариуму, - и, рассмеявшись, он сделал знак Лес следовать за ним и покинул Храм.   Король быстро шагал вперед, даже не оглядываясь и не проверяя, плетется за ним еще девушка или уже отстала в лабиринтах дворца. Они, кстати, снова шли не по центральным коридорам. Похоже, Ауриан и, правда, хотел как можно дольше сохранить ее инкогнито. Что ж, самой Лес от этого не тепло не холодно. Дело сделано, а все остальное, так ... мелочи.   Амилес прислушалась к собственным ощущениям. Вопреки ожиданиям, облегчение не наступило. Она все еще была напряжена и в каком-то нервном состоянии, каждую секунду ожидая взрыва. Возможно, все дело было в знаках богов. Лес задумывалась о том, чем они грозили именно ей? 'Каждому по заслугам', - сказал жрец, и это откровенно пугало. Девушка прекрасно понимала, что и у нее за душой есть то, за что можно спросить.   - Проходи, - король приоткрыл дверь, пропуская ее вперед. - Ты не против, что я на 'ты'? Все-таки мы теперь практически одна семья.   - Нет, Ваше Величество.   - Вот и отлично! И давай ты оставишь это Ваше Величество для официальных моментов? Когда будем наедине, обращайся ко мне Ауриан, лорд Ауриан или просто милорд. Этого достаточно.   - Хорошо, - покорно кивнула Лес и не сдержала улыбки, заметив, что король наполняет два бокала. Мимоходом оглядевшись, девушка поняла, что это не тот кабинет, где проходило их знакомство. Судя по количеству бумаг на столе и разрисованным картам, сейчас она была как раз в действительно рабочем кабинете.    - Ну а теперь, давай отметим! - и мужчина мягко засмеялся. Это было так заразительно, что девушка тоже не сдержалась и под звон бокалов и легкий смех, они скрепили договор. - Итак, Амилеста, полагаю у тебя масса вопросов?   - Да, лорд, - назвать его Аурианом Лес пока боялась.   - Не удивительно. Но давай сделаем так. Сегодня у тебя выходной. Сейчас я позову управляющего, вы сходите, подберете покои, ты приведешь себя в порядок, позавтракаешь, а часиков в одиннадцать придешь ко мне, и я введу тебя в наш ближний круг. Познакомлю со своими доверенными людьми. Потом займешься своими делами, что там тебе будет нужно? Слуг подобрать или портниху вызвать? Может письма написать? В общем, сама разберешься. А вот на ужин попрошу прибыть, там я тебя и представлю всему дворцу. Ну, и со следующего уже дня начнем заниматься делами. Как тебе такой план?   - Замечательно, - с чувством выдохнула Лес. Прямо сейчас она, конечно, могла и поработать и вопросы задать, но все-таки бессонная ночь, драка с Лариной перед ней и стресс последних дней давали о себе знать. Да и то, о чем сказал король, тоже необходимо было сделать, причем, чем раньше, тем лучше.   - Значит, решено, - кивнул король и дернул за висевший рядом шнурок. Ровно через полсекунды дверь отворилась, и на пороге появился мужчина лет пятидесяти на вид с легкой сединой на висках. По его практически бесцветным глазам сразу было понятно, что к аристократии Эталиона он не принадлежит. Хотя, Лес была уверена, что он значительно старше, чем выглядит. В конце концов, хорошие работники нужны везде, и для них король не скупился на омолаживающие зелья. А, возможно, он сын или внук какого-нибудь аристократа, в результате чего кровь хоть и разбавлена, но долголетие осталось. Впрочем, его происхождение Лес мало волновало. Куда важнее был характер этого мужчины.   Окинув придирчивым взглядом и напоровшись на такой же изучающий, Амилес чуть вслух не хмыкнула. Мужчина очень хорошо знал свои обязанности и свое место во дворце. Это вполне было заметно по дорогому и аккуратно выглаженному костюму темно-коричневого цвета, а отсутствие украшений, чем порой не брезговали зазнавшиеся слуги, о его осторожности и предусмотрительности.   - Знакомьтесь, - король повел рукой в сторону мужчины, - наш верный управляющий леер Царий Байес. Он отвечает за весь дворец. Царий, это миледи Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор. С этого дня она наш придворный маг, - лицо управляющего надо было видеть. Только многолетняя выдержка позволила ему не открыть глупо рот, но вот реакцию глаз скрыть ему не удалось. Расширившийся зрачок было очень хорошо видно на бледной радужке. - Царий, ты поступаешь в распоряжении миледи. Помоги ей выбрать покои, слуг, ну и все, что она попросит. Сегодня твоя первоочередная задача обеспечить леди всем необходимым. Да, и особо не распространяйся. О назначении я собираюсь объявить вечером, не порть мне сюрприз.   - Как скажите, Ваше Величество, - низко склонился слуга. - Миледи, прошу за мной.   - Ваше Величество, - Лес тоже поклонилась и встала, готовая следовать за слугой.   - Амилеста, - тихий голос короля остановил ее на пороге, - вам надо тренировать память. Вы немного напутали в словах клятвы.   - Простите, - девушка тут же сжалась, - надеюсь, я не сильно...   - Нет. Все в пределах нормы. Пожалуй, даже лучше. Только вот, что значит Амилес, носящая имя Амилеста диол Шаон? Звучит, будто это не ваше имя? - и пронзительные глаза, казалось, пытались прочесть что-то в ее душе. Амилес даже на миг показалось, что ему вот-вот это удасться, но все же она смогла удержать лицо, пожав плечами и проговорив обычным голосом.   - Ваш советник правильно тогда сказал на собеседовании. Мое имя Амилес. Имени Амилеста нет. Родители стали называть меня Амилеста, чтобы просто лишний раз не подчеркивать насколько я отличаюсь от остальных. И я сказала так, потому что побоялась, что иначе клятва может быть не принята... раз такого имени не существует.   - Понятно, - задумчиво рассматривая ее, проговорил король, - идите. Встретимся вечером.   Лес повторно присела в реверансе и тут же выскочила за дверь, где ее терпеливо дожидался слуга.   - Леер Байес, - Лес кивнула мужчине.   - Миледи, - слуга склонился в поклоне, - что вы хотите в первую очередь?   - Выбрать покои. Где располагались комнаты барона Вайле?   - В королевском крыле, - с почтением кивнул управляющий, - во втором круге. Его Величество распорядился, чтобы ваши комнаты располагались там же, даже если вы предпочтете другие. Вы намерены поселиться в них?   - Не уверена. Сперва, мне необходимо их осмотреть. Скажите, леер, - Лес спокойно шла рядом с мужчиной, попутно разглядывая дворец, - у покойного лорда Вайле был кабинет или лаборатории?   - Конечно. У барона были и кабинет, и лаборатории. Кабинет располагался на третьем этаже в западном крыле, а также ему принадлежала вся северо-западная башня, где были и лаборатории, и хранилища лорда. Милорд уже отдал распоряжения, что все они переходят вам. Или вы настаиваете о их замене? С кабинетом проблем не будет, но вот с башней...   - Не волнуйтесь, леер Байес, - поспешила успокоить слугу Лес, - кабинет и лаборатории я менять не намерена. Максимум, что решу сделать - это небольшой ремонт. А скажите, помощники или ассистенты у лорда были?   - Да. У барона был помощник - Сайрус диол Хант, и двое ассистентов - леер Фальт Онил и леер Занис Эмли.   - Я бы хотела с ними поговорить... позже. Но желательно сегодня. Я бы попросила вас проверить, во дворце они или нет, но пока не сообщать о моем желании. Лучше будет, если вы воспользуетесь любым иным предлогом и после обеда пригласите их по одному в кабинет, без возможности сообщить остальным о том, где они были.   - Как скажите, миледи, - Царий с любопытством глянул на девушку. Молода, но сдержана и на удивление рассудительно планирует. Кажется, эта девица задержится здесь надолго. Мужчина скользнул взглядом по невзрачному платью и баснословно дорогим украшениям. Статус подчеркнула, а вот желания покрасоваться нет, решил он. Хотя, это может быть исключительно игра, и уже завтра она начнет наряжаться и не думать о делах. Рано судить. Но каким-то внутренним чутьем он понимал, что идущая рядом девушка еще сможет удивить, и лучше быть с ней как можно вежливее, поэтому... - Миледи, а когда вы хотите выбрать себе служанок и фрейлин? Вам по статусу положено четыре личные служанки и шесть фрейлин.   Вот тут Лес чуть не упала, позорно запутавшись в собственном платье. Боги! Она совсем забыла об этом. Фрейлины! Мысленно застонала девушка. У герцогини Шаон были две, но они скорее являлись помощницами, чем именно фрейлинами. А ей-то уж совсем такая напасть была не нужна. Но статус... Проклятье! Иногда ее положение бывает весьма неудобным.   - Хорошо, что вы напомнили, - буркнула она. - Думаю, как раз после беседы с помощниками барона. Успеете собрать?   - Безусловно, - с достоинством произнес управляющий, довольный скоростью, с которой девушка планирует дела. - Привести их тоже в кабинет?   - Не стоит. Кабинет мага - не то место, где следует толкаться девушкам. У меня только два пожелания. Первое - не приводите девушек насильно. Скажите только, что служанки и фрейлины требуются герцогине, и что она здесь не на правах гости, а на должности. Больше не надо. И второе - соберите сразу всех. И служанок, и фрейлин. Так что будет нужна достаточно большая зала, но чтобы была рядом небольшая комната, где я смогу провести приватную беседу.   - Хорошо.   - И еще, - между тем продолжала Амилес. - Я попрошу вас сразу принести в комнату, которую я выберу завтрак и вызвать туда портниху. Увы, - Лес развела руками, невзначай махнув рукой на подол, - то, что я брала для Академии вряд ли будет уместно при дворцовом ужине, - и управляющий тут же согласно закивал, - а подходящие наряды остались в герцогском замке, да и те, скорее всего уже мне не подходят. Думаю, за десять лет, что я провела в Академии, мода достаточно изменилась.   - Безусловно, миледи.   - Так что пусть сразу прихватит несколько готовых, уместных для ужина. А там я уже закажу ей гардероб. Вы объясните ей сразу, что требуется.   - Как скажите.   - Замечательно, - усмехнулась Лес. - Леер Байес, у меня еще вопрос. Скажите, если у меня возникают своего рода бытовые вопросы или нужды обращаться к вам?   - Ко мне, - согласно кивнул мужчина, - еще в замке есть экономка леера Жанна Кимо. Она присматривает за девушками, прачечными, кухней. Фрейлин и благородных девиц опекает леди Аниста диол Герн.   - А служащие? Библиотекари, писари, хранители...   - Они в ведении личного секретаря Его Величества леера Ардара Кэллэ. Простите миледи, лорда Ардара диол Кэлле, - подчеркнул он. - Его Величество даровали своему секретарю личное дворянство недалече, как в этом месяце. Официальное объявление назначено на бал Лета, - Лес бросила быстрый взгляд на услугу. Похоже, секретаря он недолюбливает. Впрочем, это понятно. Он-то тут уже незнамо сколько лет и все как был 'леер', так и остался, а какому-то выскочке внезапно дали 'лорда'.   - Мы пришли, миледи. Вот комнаты покойного барона Вайне.   Амилес даже не заметила, как они дошли, но вот они, и ей даже страшно туда входить. Но делать нечего. Эх, не стоял бы здесь этот старик... но он сразу поймет ее страх, а таким нельзя давать и повода. Уважать не будет. И вместе с ним и остальные слуги. А воевать с челядью ей совсем не хочется.   - Останьтесь здесь. Мало ли там что...   - Слуги там уже убирали, - словно невзначай бросил Царий, насмешливо поглядывая на девчонку. Храбриться.   - И плохо, - внезапно жестко сказала она, заставив управляющего изумленно вскинуть брови, - входить в покои мага, даже если он мертв, можно только после проверки. Мало ли какие он сюрпризы может оставить? Вот так начнется через месяц серая лихорадка, будете знать!   И быстрым шагом вошла внутрь, пока пронырливый старик не сказал еще что-нибудь. А ведь Лес не шутила. Лично она так вполне могла сделать. Да и любой маг закрывал, как мог свои комнаты.   Ну да... этого она и ожидала... большое помещение, в чисто мужских цветах - синий, серый, коричневый, но все же умудрившееся при этом выглядеть светлым и не мрачным, хотя долго быть девушка тут все-таки вряд ли бы захотела. Темная массивная мебель. Тяжелые шторы. В спальню Лес даже заглядывать не хотела, но пересилила себя. Ничего нового - темно-синий балдахин, в тон шторы, покрывало и ковер. Стены обиты серебристым шелком с геометрическими узорами. Одна единственная картина с изображением вида на Диар.   А вот малый кабинет ее заинтересовал. Книги, свитки, коробочки, папочки, ящички... у Амилес даже глаза разбежались. Но она себя сдержала. Не сейчас. Позже! У нее еще будет время прийти и все осмотреть досконально. Вот только сейчас свою защиту наложит - и все.   Это не отняло у нее много времени. Пара минут, и теперь не только никто не зайдет, но и Лес увидит каждого, кто попытается это сделать. Эх... хорошо быть магом! А сильным магом - еще лучше!   - Покажите мне свободные покои, - вынырнув из комнат покойного мага тут же потребовала Лес, - и повеселее. Не такие мрачные как у барона, - Царий только понятливо кивнул. Ничего удивительного, что молодой девушке не понравилась обстановка спальни взрослого мужчины. Даже если отмести суеверия и страх.   Следующие сорок минут они выбирали комнаты. Некоторые Лес отметала сразу, у некоторых оставляла открытой дверь, что означало 'подумаю'. Сколько бы ей не предстояло здесь жить, девушка планировала провести это время с максимальным комфортом. Ей хотелось светлую комнату с золотистой мебелью и 'теплой' обстановкой. Увы, совсем того, чего бы ей хотелось, она так и не нашла. Пришлось довольствоваться лучшим из оставшегося. В результате Лес решила занять ближайшие к комнате принцессы покои. Стандартное размещение - гостиная, малый кабинет, спальня, ванная и гардероб. Но окна спальни и гостиной выходили на восток, а кабинета на юго-восток, а, значит, будет довольно светло и не жарко. Шелковая обивка стен гостиной была цвета слоновой кости с вышитыми на ней серебристыми линиями и лилиями. Ореховая мебель залакирована до золотистого цвета, и чуть более темного оттенка обивка кресел и диванов, штор и ковра на полу. На вкус Лес слишком безлико и бледно, нет той теплоты, что она хотела, но это вполне можно было поправить парой картин и ваз с цветами. Спальня была аналогичной. Только все то, что было рыжеватым и золотистым в гостиной, здесь было заменено на серебро. В результате, комната казалась еще более холодной и нежилой.   - Леер Байес, пожалуй, я выберу эти покои, - задумчиво кивнула сама себе Лес. Мужчина лишь снова кивнул, не выражая никаких эмоций. Впрочем, у него их и, правда, не было. Хотя, признаться, он сначала решил, что она выберет комнату поближе к принцу или королю, но нет. А ведь он ей показал все их комнаты. И короля, и королевы, и принца с принцессой, и даже комнаты личного целителя, секретаря и капитана королевской гвардии, которые тоже находились здесь же. Ан нет! Девчонка ушла в 'женскую' часть. Все-таки умна, решил про себя Царий. - Только я бы хотела внести некоторые изменения.   - Что конкретно? - заинтересовался он.   - Шторы, ковер, покрывала, балдахин и обивка мебели. Я бы хотела поярче расцветку, желательно персиковую или розовато-рыжую, на крайний случай - салатовую. Что-нибудь 'теплое', но не кричащее.   - Легко, миледи.   - И несколько горшков с цветами. Даже лучше если это будут крупные лиственные деревья. Никаких колючих или сильно пахнущих. Сюда и в гостиную. Ну и пару картин с природной тематикой. Посуда для гостей.   - Конечно. Это все?   - Мм... пока да. Я не знаю, когда доставят мои вещи, но пусть сразу несут сюда.   - Хорошо. Располагайтесь пока. Я прикажу подать сюда завтрак и вызову портниху.   Амилес только кивнула, а слуга уже выскочил за дверь. Вот и хорошо. Теперь у нее есть минут двадцать, чтобы просто перевести дух, а потом снова браться за дела. Еще пару минут Лес стояла посреди комнаты решая, стоит или нет уже ставить защиту, но потом подумала, что еще рано. Не зачем тратить силы. Вот выберет служанку и фрейлину, принесут вещи, тогда и установит сразу на все. А то сейчас ее только отвлекать все будет. Единственное, она все же не удержалась и поставила везде записывающие кристаллы. Так на всякий случай.   Успела девушка как раз вовремя. Тихий стук, и в комнату прошмыгнула служанка с большим подносом, от которого по комнате поплыл божественный аромат. Лес еле сдержала набежавшую слюну.   - Леди, леер Байес велел подать вам завтрак.   - Да, поставь на стол, - Лес мельком взглянула на девушку, но ничего интересного не обнаружила. Та, в принципе, тоже. - Заберешь через полчаса, - прикинув нужное время, велела она. Вообще-то, Лес ела быстро, но сейчас решила оставить себе запас.   - Как скажите, - поклонившись, девушка выпорхнула из комнаты.   Амилес не стала задерживаться. Помыв руки, она тут же откинула салфетку с подноса, придирчиво проверяя содержимое. На удивление, не было ни ядов, ни зелий, ни специфических добавок. Простая нормальная еда - чай, виноградный сок, пирожки с творогом, малиной и грибами, тонко нарезанные сыр и ветчина, вазочка с печеньями и шоколадными конфетами, вафли, вареные яйца и нарезанные ломтиками груши. Отлично!   Уже спустя пятнадцать минут Лес поняла, что больше в нее не влезет. Убрав с подноса печенье, конфеты, вафли и кувшин с соком, она быстро все перенесла и поставила на полку буфета. Заговорить, чтобы продукты не пропадали, для нее было не проблемой, а вот гоняться каждый раз на кухню - да.   Лес только успела помыть руки и все снова застелить салфеткой, как вернулась служанка. Молча подхватив поднос, она ловко выскользнула, умудрившись даже прикрыть за собой дверь.   Теперь Лес оставалось только ждать и планировать. Девушке жутко хотелось спать, но пока она не могла позволить себе такой роскоши. Через час начнется дворцовый завтрак, а еще через полтора ей предстоит знакомство с личным кругом доверенных лиц короля. Значит, у только нее два часа на портниху, и все надо делать очень быстро. После разговора беседа с помощниками покойного мага, и выбор прислуги. Амилес устало потерла виски, чувствуя начинающуюся пульсацию боли. Такие вот мигрени мучили ее с четырех лет при каждом сильном волнении, и маги и лекари оказались тут бессильны. Только две вещи помогали ей облегчить боль, и обе они были сейчас недоступны.   - Ничего, - тяжело вздохнула Лес. - Переживу сегодня, а дальше будет проще.   Откинув голову, она попыталась немного отдохнуть. Только вот спустя уже пять минут раздался топот нескольких пар ног и звонкие женские голоса. Похоже, что портниха прибыла. Приняв соответствующую позу, Лес чинно сложила руки на коленях, ожидая стука в дверь, который последовал незамедлительно.   - Войдите.   Глава 7      Дверь приоткрылась и в проеме показалась женщина лет тридцати пяти - сорока на вид. Шатенка с карими глазами, но вокруг зрачка расплывалось еле заметное кольцо оливкого цвета. Похоже, в предках есть аристократы. Одета женщина была добротно, но не ярко. Простое серое платье, но отделка была столь искусна, что в мастерстве женщины сомневаться не приходилось. За ее спиной маячили три девицы помоложе, скорее всего, помощницы.   - Госпожа, я леера Нелла Дампэ, портниха, а это мои помощницы.   - Проходите, лееры, я вас ждала, - Амилеста встала с кресла, делая широкий жест. - Я леди Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор. С сегодняшнего дня я являюсь личным помощником королевской семьи, - в чем именно Лес уточнять не стала.   - Миледи, - женщины синхронно склонились в глубоком поклоне.   - Встаньте, - милостиво разрешила девушка, не заставляя их долго находиться в согнутом виде. - Леер Байес объяснил вам проблему?   - Да, миледи. Он сообщил, что вам требуется платье для сегодняшнего ужина.   - Правильно. Вы принесли готовые?   - Конечно, миледи, - женщина на секунду запнулась, бросив взгляд за спину. - Девочки, покажите госпоже платья.   Девушки проворно вывалили порядка десятка платьев, аккуратно разложив их на диване, креслах и даже столе. В первую секунду у Амилес даже в глазах зарябило от обилия красок, но потом пришла ярость. Она еле сдержала первый порыв хорошенько проучить зарвавшуюся женщину, спокойно продолжая рассматривать наряды. Ни одно из них даже близко не подходило не то, что для королевского ужина, но и вообще для выхода в свет. Первое - ненавистного коричневого цвета было скроено и пошито так, что и монашки Сейта посчитали бы этот наряд чрезмерно закрытым и чопорным. Воротник стойкой под горло, широкая шестислойная юбка, верхняя часть тоже то ли двойная, то ли тройная, двуслойные рукава, и поверх еще и верхнее платье. Жуть! Второе напротив подошло бы девочке-подростку, гуляющей в саду родного парка. Лес назвала бы его скорее летним сарафаном, чем платьем. Третье оказалось просто ядовитого розового цвета, буквально режущего глаза. Четвертое, голубое в инфантильный беленький цветочек, было настолько обшито бантиками и рюшками, что самого платья под ними было практически не разглядеть. Еще одно, напротив, было слишком шикарным, со стоящим воротничком с серебряной проволокой, обшитое бриллиантами и рубинами. Шестое оказалось королевского пурпурного цвета, который запрещалось носить всем остальным. Седьмое было пошито из серого муслина, да и выглядело не просто дешевым, а нищенским. Зато следующее заставило брови Лес удивленно скользнуть вверх. Алое, с черными кружевами и кокетливыми сеточками в глубоких разрезах и декольте. Такое вполне можно было бы надеть перед мужчиной, направляясь в постель. Еще два - грязно-рыжее и молочно-сероватое Амилеста даже разглядывать не стала. Итак, было все понятно.   - Девушки, - она повернулась к замершим в ожидании женщинам. Судя по их нездоровому блеску в глазах, в своих выводах она не ошиблась, - не могли бы выйти. Нам с леерой Дампэ необходимо кое-что обсудить.   Это была не просьба, и девушки это поняли, послушно выскользнув за дверь. Амилеста спокойно улыбаясь, небрежно сбросила одно из платьев на пол и села в освободившееся кресло, продолжая безмятежно улыбаться и рассматривать портниху, на лице которой с каждой секундой проступала нервозность.   - Миледи, вам не понравились платья? - осторожно поинтересовалась она, не выдержав молчания.   - Нет, - похоже, такой прямоты женщина от нее не ждала.   - Я могу принести другие платья?   - Зачем? - Лес вскинула бровь. - Если вы не в состоянии сразу понять, что требуется, да еще и, продемонстрировав такой отвратительный вкус, то мне нет смысла обращаться к вашим услугам. Я вполне еще успеваю заказать платье у городского портного. Мастер Хотс делает великолепные вещи, да и леера Часа тоже. По правде говоря, я вообще не понимаю, почему вас держат во дворце? Или Ее Величество одеваете не вы? Тогда пусть леер Байес пригласит другого портного.   - Ее Величество одеваю я, миледи, - прошептала женщина, теребя в руках край манжета. - Прошу простить, мы случайно принесли вам отказные платья. Это просто ошибка. Я сию минуту пошлю за теми платьями, что отобрала для вас.   - Если бы это была ошибка, вы бы сразу так и сказали, - отрезала Лес. - Теперь я хочу услышать правдивый ответ, леера. Кто надоумил вас на такую глупую шутку?   - Это просто ошибка... - снова начала она, но Лес была уже порядком раздражена.   - Это вы сейчас совершаете ошибку, леера. Вам не нравится ваша работа? Или уверены, что заступничество Ее Величества вам поможет? Кажется, вы не правильно оцениваете ситуацию, леера. Я - аристократка Эталиона, я доверенное лицо короля, принесшая ему сегодня пожизненную клятву, я - маг. Вы понимаете, что я буду при дворе и троне до тех пор, пока не умру? А это еще очень и очень долго... в отличие от других обитателей двора. И мне не нужны здесь те, кто не понимает ситуации. Вам понятно, о чем я говорю?   - Ддда... - запинаясь, произнесла женщина, и в ее глазах Лес увидела понимание. Она наконец-то все осознала и сделала выводы. - Это Ее Высочество приказала. Она сказала, что вы прибыли во дворец без багажа и, скорее всего, вам потребуется платье к ужину. Она лично отбирала их.   - Принцесса Иритания? Занятно, - Лес хмыкнула, постучав пальчиками по подлокотнику. Похоже, девочка решила сразу поставить ее на место. Или это идея ее матушки? - Что ж, - Амилеста встала и подошла к своей сумке. В следующую секунду на ладонь Неллы упал довольно крупный рубин. - Это тебе. Сейчас пошлешь своих помощниц за нормальными платьями, а мы обсудим, что мне еще понадобиться. И... ты поняла, что я очень любопытна? - она внимательно заглянула в глаза портнихи.   - Ддда, миледи.   - И скрытна?   - Да, госпожа.   - Ты же хочешь остаться как можно дольше здесь?   - Да.   - Мы поняли друг друга?   - Да, - судя по уверенности в голосе, леера приняла решение. Амилес не сдержала улыбки, проверить искренность портнихи она всегда сможет. - Эльха, Мала, - портниха встала, открыла дверь и крикнула, - принесите платья, отложенные для герцогини, а этот мусор заберите. Дала, ты останься, поможешь мне снять мерки.   Девушки моментально засуетились, собирая разложенные платья и бросая на Лес задумчивые взгляды. Похоже, они тоже сообразили, что с ней лучше лишний раз не шутить. Вот и хорошо, вот и правильно.   - Нелла, пожалуй, вот то красное можно оставить, - усмехнулась Амилес. Девушки на мгновение замерли, а потом вмиг разом покраснели. Ну да, подобный наряд благочестива леди никогда не наденет, но Лес уже давно себя к ним не относила. Слишком многое совершила и пережила.   - Разумеется, миледи, - смущенно прошептала портниха, выхватывая платье из рук помощницы и расторопно его сворачивая. - Миледи, вы не могли бы встать и раздеться, чтобы мы сняли мерки?   Следующие минут двадцать ее кружили и вертели, замеряя и обмеряя. Лес стоически терпела процедуру, попутно обдумывая, что еще ей может понадобиться. К моменту завершения обмера прибежали отправленные за платьями девушки, так что Амилеста смогла их сразу и померить. На сей раз вопросов к вкусу лееры Дампэ у нее не было. Шесть просто восхитительных платьев - фиолетовое, с двойными рукавами и нижней шелковой юбкой удивительного золотисто-красного оттенка с вышитым узором, изумрудное, при попадании на солнце показывающее, что вся ткань - это будто бы переплетение папортниковых листьев, темно-синее, расшитое топазами, с непривычной высокой талией, бледно-золотистое со шнуровкой впереди и ярко-красное платье с великолепными золотыми кружевами. Каждое платье было шедевром, удивительно подходящим девушке.   - Великолепно! Пожалуй, я возьму их все, - решила Лес, прикидывая, что с ее статусом ей еще не раз придется бывать на приемах и ужинах.   - Если госпожа позволит дать совет, то я бы предложила для сегодняшнего ужина выбрать вам фиолетовое платье, - осторожно произнесла Нелла.   Амилес задумчиво прикусила губу. Сама она выбрала бы зеленое или темно-синее, они выглядели более спокойными и сдержанными. Фиолетовое все-таки было слишком... эффектным для ужина, на ее взгляд.   - Да?   - Миледи, ваш статус третий в Эталионе после Ее Величества и Ее Высочества, - Нелла твердо посмотрела ей в глаза. - И сегодня, как я понимаю, вас представят всему двору. Поверьте, вам лучше выглядеть как можно более... - она замялась, подбирая слово.   - Я поняла. Пожалуй, ты права. Я надену сегодня фиолетовое. А теперь давай обсудим, что мне еще потребуется.   Следующие сорок минут они обсуждали будущий гардероб Амилесты. С учетом того, что с собой у нее было только десяток коричневых платьев, то заказать надо было все! В итоге Лес даже самой стало нехорошо от масштабов - пара бальных платьев, десяток платьев на торжественные мероприятия, два десятка для ужинов и приема дипломатических миссий, еще дюжина простых рабочих, с узкими рукавами и темных расцветок, к ним же костюмы для верховой езды и охоты, брюки, бриджи, рубашки, куртки, туники, жилеты... а к ним обувь и белье... Мда...   - Все ясно, леди, - портниха утерла пот со лба. - По цветам будут предпочтения?   - Для работы мне нужны темные или нейтральных расцветок, плюс одна пара темных костюмов для верховой езды, а в остальном на ваше усмотрение.   - Угу... При вашей внешности вам нужны яркие и насыщенные цвета, пастельные и приглушенные не пойдут, - задумчиво пробормотала портниха. - Телесный, бежевый и слоновая кость отпадают. Ультра расцветки тоже...   - Добавьте к этому, что я не люблю банты, рюши и цветочки, - фыркнула Лес. - Если украшать, то вышивка, самоцветы, кружева, шнуровка, сетка.   - Ясно. Что ж, кое-что я могу принести уже вечером, с остальным постараюсь закончить как можно скорее. Платье для сегодняшнего ужина принесут к пяти.   - Прекрасно.   - До свиданья, леди.   - До свиданья, лееры.   Уф... Амилес просто рухнула в кресло, когда за женщинами закрылась дверь. Как-то за последние годы она отвыкла от подобного, чисто женского, времяпрепровождения. Но наравне с усталостью появилось легкое чувство довольства. Слишком долго она забывала о себе, а порой так хотелось быть красивой, женственной и сексуальной. Теперь она, наконец-то, могла себе все это позволить.   Задумчиво переведя взгляд на камин, девушка чуть было не подпрыгнула. Проклятье, она совсем перестала следить за временем. Ей же к королю уже через пятнадцать минут необходимы прийти. Лес заметалась по комнате, гадая, как же ей найти кабинет, да еще так, чтобы успеть вовремя. Но тут в дверь постучали, и на пороге возник управляющий.   - Миледи, Его Величество велел проводить вас в его кабинет.   - О! Очень хорошо. Я готова, леер.   До кабинета они добрались быстро, или все дело было в том, что Лес занимали совершенно другие мысли, чем запоминание поворотов и коридоров. Ближний круг. Теперь она тоже входила туда, но... всегда было 'но'. Как примут? Придется ли доказывать свое право на мнение? Как себя вести? Да и женщин, кроме нее, в ближнем круге не было, что тоже налагает определенный отпечаток. Амилес еле смогла подавить волнение.   - Мы пришли, миледи, проходите, вас ждут, - и, откланявшись, мужчина оставил ее одну.   Амилеста проводила его взглядом, словно пытаясь оттянуть неизбежное, но потом, встряхнув головой и сделав глубокий вздох, постучала и вошла. В кабинете сидело семеро мужчин, и все они синхронно повернулись и впились в нее взглядами, заставляя девушку судорожно сглотнуть.   - А! Амилеста, вот и вы! - радостно улыбаясь, король поднялся и сделал шаг ей на встречу. - Подходите-подходите, не бойтесь. Это мои самые близкие и доверенные люди, а теперь и ваши, - Лес ничего не оставалось, как подойти поближе, где ее руку тут же подхватил Ауриан. - Итак, господа, позвольте представить вам нашего нового придворного мага, миледи Амилесту диол Шаон, герцогиню Таор. Леди Амилеста выпускница Академии Магии и Высшей школы 'Травничества и Ведовства'. К тому же, наша леди уже лиценциат по специальности 'алхимия и артефактология', - Амилес все-таки смогла выдавить из себя милую улыбку. - А теперь, я представлю тебе, не побоюсь этого слова, свою и твою семью. Ну, с моим сыном Астимианом ты уже знакома, - принц привстал, сделал легкий поклон и снова упал в кресло, с улыбкой рассматривая девушку. - Теперь мой советник, Первый министр и член Великого Совета лордов, граф Ломас диол Гевор, - с кресла поднялся мужчина лет сорока-сорока пяти на вид, с сединой в светло русых волосах и оливковыми глазами с яркой изумрудной волной по краю радужки.   - Приветствую вас, леди, - у мужчины оказался приятный голос, - очень рад, что в нашей мужской компании появился такой цветок. Надеюсь, вы ни разу не пожалеете о своем решении.   - Благодарю, лорд, - Лес вполне искренне улыбнулась ему, - я тоже на это надеюсь.   - А это глава моего тайного отдела, лорд Зорас диол Керт, - ленивая улыбка на тонких губах и легкий поклон. Мужчина был невысок, худощав с хитрыми серыми глазами. Не аристократ, поняла Лес. Похоже, титул получил за личные заслуги. Темные волосы и смугловатая кожа выдавали его связь с южным Эмириалом, хотя, это еще не факт.   - Миледи, рад приветствовать вас.   - Взаимно.   - Далее, капитал личной гвардии королевской семьи, виконт Орон диол Улан.   - Миледи, - высокий мужчина в форме быстро встал и по-военному отдал честь. Рыжеватые волосы и янтарно-оливковые глаза моментально бросились Лес в глаза.   - Лорд.   - Наш лекарь, баронет Кайт диол Ярдо, - красивый молодой мужчина встал и мягкой походкой скользнул к девушке. В следующую секунду вторая рука Лес оказалась зажата в его ладонях, а губы баронета скользнули по ее запястью.   - Леди, вы прекрасны! Я безумно рад нашему знакомству.   - Э... я тоже, - Амилес смущенно потянула ладонь обратно. Как-то она не привыкла к подобным знакам внимания. Но, было приятно, чего уж там.   - Прекрати смущать нашего мага, - засмеялся король. - Амилеста, не обращайте на этого шутника внимания. Он у нас признанный сердцеед.   - Понятно, - улыбнулась Лес.   - И мой личный секретарь лорд Ардар диол Кэлле, - Ауриан кивнул на молодого человека, сидящего с краю. Тот быстро встал и отвесил Лес небрежный поклон, тут же сев обратно. Поступок был на грани приличия, и в любом другом случае Лес бы поставила хама на место, но... не сейчас. Ага, это именно его недолюбливает управляющий. Но, если судить по глазам - то парень родовит. Яркие лиловые глаза и с темно-синей окантовкой, необычной формы. И лорд он не только по милости, но и по праву рождения.   - Рада познакомиться с вами, лорды, - Лес обвела взглядом мужчин и сделала положенный ситуации реверанс.   - Ну и как леди в статусе придворного мага? - ехидно уточнил секретарь, окидывая девушку пренебрежительным взглядом.   - Еще никак, - спокойно пожала она плечами. - Пожалуй, я смогу дать ответ на данный вопрос спустя год.   - Уверены, что продержитесь?   - Во всяком случае, постараюсь, - девушка оскалилась в улыбке. Вопросы о собственной компетенции и умственных способностях она всегда плохо переносила. Назови кто ее страшной, и Лес просто бы фыркнула, но сказать, что она не справится... Тут ж герцогиня во всю начинала доказывать, как был не прав, сказавший это.   - Ардар, отстань от девушки, - улыбнулся Кайт, - еще спугнешь нам такой цветок.   - Место цветка в оранжерее, там его будут холить и лелеять, а он будет радовать глаз. Здесь же он... хм... вполне может завять, или горшок разобьют...   - Думаю, я справлюсь, - Лес твердо посмотрела в глаза нахалу. - В конце-концов, я далеко не первая женщина - придворный маг в истории Эталиона...   - Да-да, - перебил Ардар, - вы говорите о леди Болишь и леди Ренэ - одна была лучшей подругой вдовствующей королевы, а вторая любовницей короля. Вы претендуете на их лавры?   - Ну что вы, - Амилеста мягко улыбнулась, - у меня планы гораздо масштабнее.   - Очень хорошо, - довольно улыбнулся король, получая несказанное удовольствие от ситуации. Пусть он сам и не очень хотел женщину в качестве придворного мага, но посмотреть на то, как его друзья будут с ней 'бороться' явно будет забавно. Он быстро прикинул варианты. Сын и Кайт, скорее всего, попробуют охмурить девчонку, Орон просто не будет обращать внимания, Ломас единственный, кто настроен дружелюбно, а вот Зорас и Ардар, похоже, устроят ей веселую жизнь. Интересно... Ауриан мысленно усмехнулся. Теперь скучно не будет. - Итак, леди Амилеста уже принесла клятву нашей семье, а потому советую начать вам всем налаживать отношения, так как работать будете с ней, надеюсь, долго и плодотворно. Сегодня я представлю леди двору за ужином и объявлю о ее полномочиях, а послезавтра, дадим нашей леди собраться с мыслями, каждый из вас пообщается приватно, оценив нужды и возможности друг друга и наметив совместные разработки. Зорас, - Ауриан усмехнулся, - тебя это тоже касается. И еще, - он продолжал смотреть на главу разведки, - завтра с утра жду с докладом.   - Конечно, - мужчина склонил голову, пряча усмешку, но Лес даже не нужно было ее видеть, чтобы понять, что велел король своему помощнику. Сплетни. То, что будут о ней говорить после сегодняшнего ужина.   - Что ж, думаю, пока все могут быть свободны. Леди, не забудьте об ужине. За вами зайдут.   Сделав положенный реверанс, Лес выскользнула из кабинета, где ее уже поджидал Байес. Подавив невольное раздражение, Лес все-таки смогла натянуть вежливую улыбку.   - Леер, проводите меня в кабинет и пригласите помощников покойного барона... где-то через полчаса.   - Как скажите, миледи.   До кабинета добрались быстро. Он располагался практически перед входом в северо-западную башню, перекрывая к ней вход. Перейдя на магическое зрение, Лес полностью утвердилась в своих предположениях. Прямо через весь коридор были раскиданы магические сети, оплетающие и пол, и потолок, и стены. Пара комнат по другую сторону, скорее всего, тоже принадлежали магу. Прищурившись, девушка внимательно изучала плетение под непонимающим взглядом управляющего. Что ж, покойный маг был опытным магом, не лишенным определенной тяги к экспериментательству, но, к счастью, не достаточно талантливым или сумасшедшим, как посмотреть. Пожалуй, она пока оставит это плетение, но позже его все-таки придется усовершенствовать. Ну а сейчас... пару быстрых жестов, и сигнализация плетения перенастроена уже лично на Амилесту.   - Миледи? - осторожно поинтересовался Байес.   - Да, идемте. Скажите, леер, а эти комнаты ведь тоже принадлежали барону?   - Мм... да, миледи, - секундная запинка, но Лес успела ее уловить. Похоже, у господина управляющего были свои планы на эти комнаты, но врать герцогине он не решился.   - Прекрасно!   Больше Лес ничего пояснять не стала. Жестом отпустив мужчину, она открыла дверь и осторожно вступила внутрь. ВАУ!!! С губ девушки сорвался восхищенный вздох. Это была сокровищница! Никак не меньше! Даже в родной Академии не было столь полного и богатого собрания последних новинок арфактелогии и алхимии от самых простых и необходимых до безумно дорогих новинок. Здесь было все: записывающие кристаллы, магические светильники, переговорные зеркала, амулеты истины, эмпатические амулеты, телепатический обруч, кресло доверия, 'живые' карты и десятки других мелочей. Лес даже глаза закатила от восторга. Нет, вот теперь она отсюда точно никуда не уйдет! А уж сколько возможностей для ее собственного творчества...   Мурлыкая себе под нос, девушка быстро и сноровисто разбирала охранные плетения кабинета, перенастраивая на себя, и разбираясь с обилием амулетов и артефактов. Их все необходимо было срочно замкнуть на себя, пока есть время. В какой-то момент она замерла, обнаружив в ящичке стола свои ручки, но тут отогнала мрачные мысли. Сейчас не время, она подумает об этом позже.   - Ага! - спустя пару минут она довольно улыбнулась, обнаружив замаскированную под книжный шкаф дверцу в соседнюю комнату.   Оглядевшись, Лес не удержалась от усмешки. По эту сторону было расположено большое зеркало, позволяющее наблюдать за тем, что происходило в кабинете, при его активации. Здесь тоже находился стол, заваленный бумагами, книжные полки с раритетными книгами, шкафчик с зельями и даже сейф. А еще потрясающая защита, превосходившая по уровню даже личные покои. И разорвать такую, если бы барон был еще жив, было бы крайне трудно. Зато теперь, особенно для Лес, это не составило труда.   - Миледи, - еще до того, как скрипнула входная дверь и раздался голос управляющего, в кабинете прозвенел тонкий колокольчик, предупреждающий хозяина о гостях, и Лес успела даже усесться за столом.   - Да?   - Леер Занис Эмли прибыл, миледи. Впускать?   - Да, пусть проходит, - Лес кивнула и сосредоточилась на вошедшем.   Это был мужчина лет тридцати, с непривычным оливковым цветом кожи, выдавшего в нем уроженца Таргаского хазарата, но еле заметный сероватый ободок вокруг желтоватой радужки, яснее слов говорил, что он все-таки бастард от какой-то служанки. Тонкие губы, хищный нос, высокая сутоловатая фигура и цепкий взгляд. Эмпатический кристалл выдал его настороженность, азарт, пренебрежение и довольство. Мда... не лучший набор.   - Присаживайтесь, - Лес улыбнулась и указала на кресло.   - Благодарю, но я бы предпочел постоять, - фыркнул он насмешливо, давая понять, что прекрасно осведомлен о свойствах данного предмета интерьера.   - Ваше право. Тогда стойте, - девушка равнодушно пожала плечами, с удовольствием отмечая, как недовольно прищурились его глаза. Конечно, он-то уже ожидал, что она смутиться и предложит ему другое место, а тут... - Вы догадываетесь, кто я?   - Думаю, новый придворный маг, - ядовито произнес, кивая на нее, - раз уж спокойно сидите на месте предыдущего.   - А вы планировали сами занять это место?   - Мне это никогда не грозило. Я найденыш без титула и денег.   - Думаете, дело только в этом?   - А разве нет? Хотите сказать, что у вас титула нет, герцогиня?   - Хм... слухи распространяются быстро. Тогда, раз уж вы так осведомлены, то нет причины ходить вокруг. Меня интересует следующие вопросы: как долго вы здесь? Как попали к покойному барону? Чем занимались при нем? И как вы видите свое дальнейшее будущее?   - Вот прямо так... Что ж, слушайте. Я служил у барона двенадцать лет, когда он случайно обнаружил мой дар. Делал? Да все делал, что он приказывал, и вопросов не задавал. Дальнейшее будущее? Я бы не хотел потерять это место, но не думаю, что вы оставите меня.   - Почему?   - Я вам не понравился сразу, и вы даже не потрудились это скрыть. А такие, как вы, никогда не держат рядом тех, кто им хоть немного не нравится.   - Допустим. Но вы так и не ответили, что конкретно делали для барона.   - И не буду, - резко ответил он. - Я благодарен этому человеку. Он избавил меня от такой доли, что вам и не снилась, и чтобы он не делал потом, меня это не волновало.   - Даже если он убивал и мучил людей?   - Я... - он сжал зубы, словно сражаясь с самим собой, - я не всегда одобрял, что он делал, - наконец выдавил он.   - Но свою жизнь вы оценили дороже, - закончила за него девушка.   - Дд...да... - снова заминка, которую она уловила.   - Или не только свою?   - Это уже не важно!   - Ясно, - она на секунду задумалась, а потом проговорила, смотря ему прямо в глаза, - мне надо подумать, леер, поэтому, не поймите неправильно, но до момента, как я вынесу решение, вы останетесь под контролем.   - Что?! - мужчина попытался дернуться и сбежать, но не успел. На него уже опустилась 'Ловчая сеть', а следом одно из сонных заклинаний. Теперь он проспит, пока она не снимет его, и пусть он немного поспит в соседней комнате...   - Леер Байес! - повысила голос девушка, переправив спящее тело в соседнюю комнату.   - Да, миледи? - любопытный управляющий быстро обежал взглядом кабинет, но не увидел зашедшего сюда ранее Эмли. - А где...   - Пригласите леера Онила, - перебели его Лес.   - Эм... да... - растерянно пробормотал он, с опаской покосясь на нее.   Через десять минут в дверь протиснулся кругленький паренек, лет двадцати пяти, с широко открытыми голубыми глазами и слегка вьющимися русыми волосами. Он поспешно обтирал потные ладошки о потрепанный пиджак, взирая на девушку удивленным взглядом. Покосившись на эмпатический амулет, Лес опознала только удивление, надежду и симпатию.   - Присаживайтесь, - девушка мягко улыбнулась и указала на все то же кресло.   - Ой, спасибо! - пухлячок всплеснул руками и, не сводя с девушки взгляда, буквально пролетел пару метров и... плюхнулся на соседнее. Амилес только брови вскинула, пытаясь понять, случайно это произошло, или он не настолько наивен и безопасен, как хочет показаться. - А вы новый придворный маг, да? - неожиданно быстро затараторил он, не давая Лес открыть и рта. - Вы, наверно, закончили Академию? И благородная, сразу видно! Я рад, что дело Учителя будет продолжать образованная и воспитанная девушка. Это такая редкость в наши дни. И я абсолютно уверен, что вы принесете...   Что она там принесет, Лес дослушивать не стала. Быстрый взмах рукой, и толстячок моментально захлопнул рот и быстро начал заваливаться на бок. Прищурившись, девушка несколько секунд мрачно его рассматривала, пока быстро не встала и не подошла к нему. Тонкие пальчики пробежались по пуговичкам рубашки, обнажая волосатую и слегка заплывшую жиром грудь. Невольно поморщившись, она запустила руку за пазуху и уже спустя секунду достала простенький серебряный амулетик с авантюрином и изумрудом. А на обратной стороне были выгравированы древние руны. Так-так-так... защита против эмпатического и телепатического вмешательства и считывания. Неплохая вещица и дорогая. Похоже, Онил прикарманил ее из вещей покойного барона.   Быстро сняв его с шеи мужчины, она ловко застегнула рубашку и отправила его в соседнюю комнату в компанию к спящему Эмли. Потом разберусь, решила девушка, и, крикнув погромче, приказала позвать Сайруса.   Ждать пришлось долго. Амилес даже начала немного нервничать, испытывая раздражение. Ни уйти, ни заняться чем-то другим она не могла, так как в любой момент мог прибыть этот Сайрус, а просто сидеть и ждать терпения уже не хватало. Но все же, стиснув зубы, она приказала себе успокоиться.   Стук в дверь оказался для нее неожиданностью, настолько глубоко девушка ушла в себя. Резко встряхнув волосами, Лес согнала остатки сонливости и напряглась. Все-таки личный помощник - лицо достаточно близкое, и что ожидать от него девушка не знала.   - Добрый день, я Сайрус диол Хант, - мягкий голос и вежливый поклон стоящего на пороге молодого человека. Темно-русые волосы, загорелая кожа, спокойные серо-карие глаза на миловидном лице внушали доверие.   - Добрый день, - Лес вежливо улыбнулась, и указала на кресло. Интересно, сегодня хоть один из троих рискнет в него сесть, или этот тоже найдет способ выкрутиться? Однако, хмыкнув, Сайрус занял предложенное место и довольно улыбнулся, заметив удивление на лице девушки.   - Поздравляю с назначение, миледи.   - Благодарю, лорд.   - Не стоит, - он поморщился. - Я уже давно отвык от этого титула.   - Почему же?   - Потому что рабам не полагается титул, госпожа.   - Что?!   - Ну... может, я употребил не совсем точное определение, но я не знаю, как иначе назвать положение человека, давшего Полную клятву служения.   - Да... пожалуй, тут вы правы. Правда, не понимаю, зачем.   - Дела давно минувших дней, - немного грустновато хмыкнул мужчина. - Не думаю, что стоит об этом говорить теперь...   - Когда вы свободны?   - Именно. И у меня скопилось много неоплаченных долгов и неотложных дел.   - То есть, вы хотите уехать? - прямо спросила Лес.   - Да. Поверьте, я рад наконец-то увидеть достойного человека на этой должности, и ухожу не из-за вас. Я просто больше не хочу терять время. Поймите правильно и не обижайтесь.   - Жаль. Вы мне понравились, и я бы хотела, чтобы вы остались.   - Благодарю, но нет.   - И когда вы намерены покинуть дворец?   - Как можно быстрее, я и так потерял много времени. Увы, условия клятвы не отпускали...   - Да, я помню... месяц после гибели... Ну а хотя бы до конца недели задержаться? Я вам хорошо заплачу.   - Не просите. Я понимаю, что вам нужен кто-то, кто сможет ввести вас в курс дела, но я и, правда, не могу. Поверьте, вы и так разберетесь. Покойный вел записи всего, что творил, так что тут проблем не будет. А если хотите совет, то...   - Я слушаю.   - Оставьте при себе Эмли. Он достаточно смышленый и талантливый, а если возьмете с него клятву верности, то вообще прекрасно будет. Он довольно неплохой малый, но... жизнь штука сложная, - Сайрус пожал плечами, - он слишком долго разрывался между тем, что считал правильным и чувством долга к диол Вайне.   - А что насчет Онила? - заинтересовалась Лес.   - Я бы не советовал. Он слишком... - мужчина задумался, пощелкивая пальцами, - любит хорошую жизнь, и готов ради этого на многое.   - Хм... спасибо за совет. Ну что ж, если ты уверен, что не хочешь остаться... - она сделала паузу, но Сайрус отрицательно мотнул головой, - тогда можешь уезжать, как только захочешь. И можешь ко мне обратиться, если будет нужно, - неожиданно даже для себя проговорила Лес.   - Неожиданно, - улыбнулся мужчина, - благодарю, миледи. Вы тоже можете позвать меня, как будет нужно. Но пока... прощайте!   - Удачи, Сайрус, - улыбнулась Амилес, зная, что весь этот год ее пожелания удачи будут сопровождать того, кому она ее пожелает.   - Миледи, а вы случайно, в этом году не вытащили билет Эйзы? - уже в дверях вдруг спросил Сайрус.   - Вытащила, - довольно улыбаясь, мурлыкнула Лес.   - О! Тогда, вдвойне благодарю, - и, склонившись в поклоне, он выскользнул за дверь.      Глава 8      Мда... Лес на секунду опустила голову, устало потерев лицо. Как же это все... тяжело. Странное чувство в груди не давало покоя, хотелось сбежать из дворца, куда-нибудь подальше, на свободу и забыть обо всем. Чтобы те страшные картины, что намертво врезались в ее память, наконец-то исчезли, и она смогла бы спокойно жить дальше. Только вот, не сможет она спокойно жить дальше, зная, что виновные безнаказанно и припеваючи живут. Не простит себе, что бросила все на полдороге, да и в другие, единственно дорогие глаза, тоже не сможет смотреть, хотя прекрасно знает, что не услышит и слова в упрек.   - Так, - Амилеста резко встряхнула волосами, отгоняя непрошенные мысли. Она не отступит, слишком далеко зашла, так смысл мучить себя? - Идем дальше, - и она резко встала и быстро направилась к выходу.   - Миледи, - управляющий оказался прямо за дверью, причем, судя по его расстроенному виду, подслушать у него все-таки не получилось. Что ж, это радует.   - Леер Байес, думаю, теперь самое время мне выбрать фрейлин и горничных. Вы согласны?   - Да, миледи, девушки ожидают вас в Розовой гостиной.   - Проводите меня.   Мда... когда управляющий говорил, что она розовая, Лес и представить не могла, что все настолько плохо. Не то, чтобы она плохо относилась к этому цвету, но тут был явный перебор, причем всевозможных его оттенков. Лаковый паркет и мебель цвета розовой фиалки, обитые шелком цвета фукси стены, с вышитыми на нем серебряными нитями цветами, обивка чуть более персикового оттенка и куча разномастных цветочных горшков с розами, фиалками и орхидеями. Статуэтки, зеркала, диванчики, тумбочки, креслица, столики - похоже, это была общая комната фрейлин, где они проводили свободное время. Девушка только головой покачала, подумав, что любая, даже нормальная девушка, через месяц начнет деградировать в подобном кошмаре.   - Леди Амилеста! - окрикнули Лес, и от группы разряженных девиц отделилась дама лет сорока. - Я леди Аниста диол Герн, фрейлина Ее Величества и статс-дама. Ее Величество сообщила, что отныне вы будете проживать при дворе, и вам требуются фрейлины и служанки, согласно вашему положения. Вы можете гордиться, - она понизила голос, - королева лично отобрала для вас девушек. Это такая честь... Девочки, выйдите, - повернувшись к фрейлинам, повысила она голос.   Вперед выплыли восемь куколок, иначе назвать этих девиц, у Лес язык не повернулся. Все ухоженные, красивые, богато и грамотно одеты, с наивными глазками, показывающими степень их родовитости. Действительно, лучшие. Девушка с досады даже губу прикусила. Ну и как ей теперь выкрутиться? Раз сама королева порекомендовала! Не хватало еще шпионок около себя держать!   Сделав задумчивый вид, Амилеста вышла вперед, разглядывая красоток. Все как одна, улыбались, показывая насколько они счастливы быть выбранными для нее. Угу, так она им и поверила.   - Что ж... девушки. Давайте знакомится, я миледи, - на этом слове по залу прокатился шепоток, похоже, о ее статусе были еще не все осведомлены, но Лес специально сделала ударение на слове 'миледи', показывая, кто здесь главный, и намекая на ошибку статс-дамы, - Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор. Ваша наставница сказала абсолютно верно, отныне я буду жить во дворце, и мне необходима, - она сделала ударение на окончании, - девушка. Оговорюсь сразу. Я буду здесь работать, а не просто жить, и девушка мне нужна в качестве помощницы, выполняющей мои поручения, и секретаря. Поэтому, боюсь, отдыха у вас не будет. Вам предстоит работать и много работать, - Амилес с удовольствием отметила, что на этих словах девушки начали переглядываться, не скрывая удивления и недовольства. - Работа будет начинаться ежедневно сразу после завтрака и... - тут она сделала паузу, - пока я вас не отпущу. К тому же, мне необходимо, чтобы у помощницы было хорошее образование, а лучше несколько, а еще лучше, если оно будет с магическим уклоном. Да, и сразу скажу, школа 'Благородных девиц', а также Академия 'Ремесла и искусств' по специальностям вокал, хореография и рисование в этот перечень не подходит. Поэтому, я предлагаю вам подумать, прежде, чем рваться ко мне во фрейлины. Я требовательна, но справедлива, однако, если девушка меня не устроит, я откажусь от ее услуг, и будет это сделано публично, дабы в следующий раз, новая девушка сразу понимала, на что она идет. Так что, леди, решайте. Я никого не удерживаю. Мне нужна только одна девушка. Да... и еще. Я поговорю с каждой, кто захочет остаться. И если мы не сойдемся характерами, то не обессудьте.   Лес молча уставилась на девушек, давая им время обдумать. Идеально, если бы они сами отказались, но если нет, придется искать недостатки. Ни одна из вышедших вперед девиц Амилесту не устраивала.   - Миледи, - подала голос одна из девушек, причем стоявшая за спинами восьмерки, - а вы маг?   - Да, - улыбка растянула губы девушки. Жалко, конечно, расстраивать Его Величество, но новостью ее назначение будет вряд ли.   Лес продолжала разглядывать девиц, с мрачным удовлетворением отмечая, как на их лицах проступает озабоченность. И вот, наконец-то, одна из девушек поклонилась и отошла назад, а следом и еще четверо. Оставшиеся трое продолжали смотреть на Лес, но в взглядах зажглись нехорошие огоньки.   - А еще мне необходимо будет посмотреть ваши дипломы с перечнем дисциплин и оценок, - добавила Лес, и перед ней остались двое. Уже лучше. - Итак, вы согласны на мои условия? - Амилес постаралась сдержать раздражение. - Хорошо. Представьтесь. Имя, возраст, образование.   - Здесь? - точеная русая бровь одной из девиц поднялась вверх.   - А вам есть что стесняться?   - Нет. Я виконтесса Эмила диол Гэми. Двадцать три года. Образование Академия управления и наук.   - Ваша специальность?   - Эм... Управление поместьем.   - Пройденные дисциплины и оценки?   - Я принесу аттестат.   - Хорошо, - Лес не оставалось сказать ничего другого. - У вас есть другие платья?   - В смысле? - на сей раз удивление девушки было искренним.   - В смысле, рабочие. Я же уже сказала, мне нужна помощница. И я имела в виду не вышивание подушечек и гуляние в саду. Работа с бумагами, в библиотеке и архиве, поход в город за нужными травами и ингредиентами. Варка зелий, работа в лаборатории, уборка в ней... также во время балов и торжественных мероприятий будете при мне.   - Убираться?   - Ходить к торговцам?   Обе девушки в шоке уставились на Лес. Ура! Кажется, она нашла нужное направление. Но увы, она не учла того, что страх перед королевой больше. Скривившись, обе девушки остались стоять.   - А вы? - Лес повернулась ко второй девушке.   - Баронесса Залана диол Енна. Двадцать лет. Академия управления и наук. Преподаватель.   - Преподаватель чего?   - Этикета и красоты, - смущенно выдала девушка, на что Лес только насмешливо выгнула бровь. Сконфуженная девушка тут же отступила назад.   - Получается, остались только вы, виконтесса, - Лес повернулась к Эмиле.   - О! Амилеста, позвольте поздравить вас с прекрасным выбором! - влезла в разговор статс-дама.   - Во-первых, миледи Амилеста, попрошу не забывать, - резко повернувшись к ней, отрезала Лес, - а, во-вторых, я еще не сделала выбор. Леди Эмила, снимите амулеты, - приказала она. - Леди... вы понимаете, что кроме работы, вам еще придется дать мне определенные клятвы... - тихо закончила она, заметив, как девушка побледнела.   - Пожалуй, я не подхожу вам, миледи, - и она, склонив голову, отошла.   - Ваше право. Итак, девушки, вы слышали мои требования. Повторяю, мне нужны девушки с образованием и не боящиеся работы. Желающие есть?   И Лес уставилась внимательным взглядом на них. Девушки переглядывались, но вперед выходить не спешили. Конечно, кому же хочется вместо постоянных развлечений трудиться в поте лица, причем еще и на мага. В принципе, даже если никто не выйдет, Амилес сильно не расстроиться. Найти подходящую девушку можно и в Академии. Ту же Саю перетянуть...   - Миледи, - вперед вышла одна из девушек, одетая гораздо беднее, чем ее товарки. Темно-каштановые волосы и желтовато-голубые глаза. Гораздо выше остальных девушек, она постоянно сутулилась, одновременно стараясь стать ниже и скрыть выдающуюся грудь.   - Да?   - Я баронесса Леода диол Райн. Двадцать девять лет. Академия управления и наук. Преподаватель по истории и особенности народов мира. Закончила Школу Травничества и Ведовства.   - Магические способности? - заинтересованно подалась вперед девушка.   - Есть.   - Почему не поступили в Академию Магии?   - Мой отец считает магию не подходящим занятием для девушки.   - Хорошо, баронесса. Меня пока все устраивает. Мы с вами обсудим еще несколько моментов, но это уже приватно. Еще желающие есть?   Их не оказалось, и Лес вздохнула свободнее. Что ж, неплохо. Конечно, королева будет не довольна, но девушка и не рассчитывала на ее дружбу. Было сразу понятно, что женщина настроена против нее.   - Миледи, - тихо и осторожно обратилась к ней статс-дама, при этом зло сверкая глазами. Женщина была не глупа и быстро сообразила, что спорить с Лес не стоит, но злобу затаила. На секунду Лес пожалела о своей вспышке, но взвесив все 'за' и 'против' поняла, что разыгрывать дружбу ее все равно на долго не хватит.   - Я вас слушаю, леди.   - Я не хотела бы осуждать ваш выбор, но, мне кажется, вы ошиблись.   - И в чем же?- теперь Лес была уже действительно заинтересованно, особенно, когда под их взглядами, Леода сжалась и побелела.   - Вы отвергли лучших девушек, отобранных самой королевой, а вместо этого выбрали бастарда. Ее только, как восемь лет назад признал барон, и то только потому, что законных наследников у него не осталось. Да и девица эта... поверьте, это не лучшая кандидатура для вас.   - Понятно. Я вас услышала. А теперь хочу выбрать себе горничную.   - Миледи, Ее Величество... - начала статс-дама, но Лес ее перебила.   - Леди Аниста, я верю в безупречный вкус Ее Величества и очень благодарна ей за доброту и внимание, но горничную себе выберу сама. Это ясно?   - Да, миледи.   - Вот и хорошо.   Больше не смотря на женщину, Лес вышла вперед, разглядывая девушек. Их здесь было около пяти десятков, и не ошибиться было трудно. Скользя взглядом по лицам, Амилеста очень жалела, что нельзя взять и прочитать их всех. Но это было бы слишком грубо. Поэтому, придется положиться на свою интуицию.   - Так... на кого я укажу - свободны, - решила пойти от обратного Лес. - Ты, ты, ты...   Она шла, то и дело указывая на какую-нибудь из девушек. Наметанным взглядом она сразу отметал тех, кто привык оказывать определенные услуги мужчинам, кто является доверенными лицами более старших слуг, слишком общительные и веселые девушки ей тоже не подходили. Минута за минутой ряды редели, оставляя самых замученных девушек, со стертыми до мозолей ладонями и синяками под глазами. Под конец, когда осталось всего шесть девушек, Лес рискнула и приоткрыла эмпатический щит. От двоих шла волна злости, одна была слишком пуста, еще у трех была надежда, только вот у двух из них к ней примешивалось злорадство. Мда...   - Как тебя зовут? - Лес остановилась напротив невысокой девушки, с удивлением отмечая, насколько та красива, но отчаянно скрывает это.   - Харана, миледи, - девушка присела в поклоне.   - Пойдешь ко мне в личные горничные? Только говорю сразу, придется убирать еще и мой кабинет и лаборатории.   - Да, госпожа, - глаза девушки, смотревшей с недоверием, засияли неподдельной надеждой.   - Хорошо. Вместе с Леодой сейчас пойдешь в мой кабинет, где мы все и обсудим, - и, повернувшись к статс-даме, объявила, - я сделала свой выбор. Всех благодарю, за то, что не отказались сюда прийти и пообщаться со мной. Леди Аниста, выделите всем девушкам по корзине фруктов и коробке конфет, включая служанок. За мой счет, конечно. А вы, девушки, следуйте за мной.   С гордо поднятой головой Лес направилась к выходу, делая вид, что не замечает удивленно-недовольных взглядов. Пусть. Ее это мало беспокоило. Что-что, а поставить зарвавшихся служанок и 'благородных' девиц она всегда сумеет, а если сейчас начать играть с ними в поддавки и дружбу, то потом можно получить гораздо больше проблем, чем выгоды сейчас. Амилеста всегда чутко чувствовала, когда приходится выбирать - мало зло сейчас или большое после. И практически всегда склонялась к первому.   - Итак, - начала Лес, когда обе девушки сели в предложенные им кресла и немного осмотрелись, - давайте начнем еще раз. Я Амилеста диол Шаон, герцогиня Таор и, начиная с сегодняшнего дня, новый придворный маг, - девушка сделала паузу, но никакой особой реакции не увидела. Казалось, что она просто подтвердила их предположения, не более. 'Что ж, - мысленно вздохнула она, - этого следовало ожидать'. - Леода, как вы теперь понимаете, я выбрала вас помощницей и секретарем. Думаю, вы и сами прекрасно осознаете, что это означает, поэтому, предлагаю вам еще раз обдумать, соглашаться или нет. Если вы примите мое предложение, то принесете мне клятву служения. Харана, - Лес повернулась ко второй девушке, - все тоже самое относится и к вам. Мне нужна личная горничная, которой я смогу доверять и которая не боится много работать. С вас я тоже потребую клятву. Я дам вам десять минут обдумать и взвесить решение. Если вы откажитесь, никаких репрессий и негативных последствий с моей стороны не будет. Так что... подумайте, - и Лес демонстративно посмотрела на часы. Словно по команде обе девушки повторили ее движение, с напряжением вглядываясь в циферблат.   - Я согласна, - спустя минуту раздался немного дрожащий голос Хараны. - Миледи, что нужно говорить?   - Повторяй за мной. Я, Харана, отныне и до тех пор, пока клятва действенна, буду верна моей госпоже герцогине Амилес, ни словом, ни делом, ни действием, ни бездействием, ни косвенно и ни прямо не причиню ей вред и тем кто ей дорог, не дам подобной клятвы никому другому, не расскажу ни о чем, что станет мне известно за время службы и не буду ничего скрывать от моей госпожи, а также всячески помогать ей, если это не несет угрозы моей жизни и моей семье, до тех пор, пока госпожа заботиться обо мне и ни словом, ни действием, ни бездействием не причиняет мне вред. Клянусь!   Девушка послушно повторила слово в слово, при этом трясясь как в лихорадке. На последнем звуке ладонь девушки обожгло и прямо в ее середине появилось почти бесцветное изображение звезды. Символ того, что клятва принята.   - Я тоже согласна, - тихо произнесла Леода, как только Харана замолчала, и быстро произнесла клятву. Что ж, с души Лес спал еще один камень.   - Я очень рада, что вы решились, - честно произнесла она и открыто улыбнулась. - Теперь можно перейти к насущным делам. Во-первых, обращайтесь ко мне на 'ты' и по имени, хотя бы в то время, когда мы наедине. Излишний официоз слишком утомителен, особенно, когда приходиться много работать вместе. Во-вторых, Леода, скажи, тебя устраивают твои комнаты, или ты согласилась бы переехать в покои помощника бывшего мага? Я понимаю, что тебе, наверно, удобнее жить вместе с остальными девушками...   - Нет, - впервые за все время беседы Леода улыбнулась, - я с радостью перееду в другое крыло.   - Хорошо, - хмыкнула Лес. Кажется, бывшую фрейлину порядком достали 'женские' дела и интриги. В крыле, где жила Леода, первые два этажа занимали хозяйственные помещения, на следующем жили служанки и семейные пары, потом этаж для фрейлин и благородных девиц, над ними комнаты кавалеров и еще один этаж для прислуги. Естественно, что служащие дворца и знатные господа жили в другом крыле, более престижном и комфортном. - Тогда еще такой момент. Я бы хотела, чтобы ты выбрала себе постоянную горничную, которая будет убирать в твоих комнатах и помогать Харане. Естественно, я ее должна буду одобрить. У тебя есть кто-нибудь на примете?   - Нет... но я поищу.   - Госпожа, - робкий голос Хараны заставил Лес перевести на нее взгляд, - если это не будет наглостью...   - Говори.   - У меня есть сестра. Ей всего семнадцать, но она очень прилежная и исполнительная...   - Я поняла. Приведи ее, а мы с Леодой посмотрим. Ты не против? - Амилес повернула голову к баронессе, но та лишь покачала головой.   Радостно улыбнувшись, Харана вскочила и выбежала из комнаты, а уже через несколько минут на пороге появилась молоденькая и очень красивая девушка, только почему-то жутко одетая и с уродующим ее макияжем.   - Харана? - Лес только вопросительно выгнула бровь.   - Это моя сестра - Диафа.   - Миледи, - девчушка, сверкая испуганными глазами, тихо прошептала приветствие и присела в поклоне.   - И что за маскарад?   - Госпожа, - Харана подняла голову и прямо посмотрела в глаза девушке, - Я принесла вам клятву, и вы приняли ее, обязуясь заботиться обо мне. Я отпускаю вам вашу сторону клятвы, если вы поможете моей сестре.   - И в чем я должна ей помочь? - Лес тут же насторожилась, разглядывая девушек. Честно говоря, она не ожидала, что Харана начнет просить так быстро.   - Вы же видите, насколько она красивая, - тихо прошептала девушка, - а у нас нет никого, кто мог бы защитить... Мне уже не страшно, - в глазах Хараны на секунду отразилась боль, - но Диафе через два месяца исполняется восемнадцать, и закон перестанет ее защищать... А к ней уже и так... сейчас... - она замолчала, умоляюще глядя на Лес.   Тьма! Мысленно выругалась Лес. Герцогиня знала, о чем говорит Харана. Закон, запрещающий прикасаться к девушке, если ей не исполнилось восемнадцать, если на это нет разрешения ее семьи или ее собственного. Причем тут не важно, аристократка она или нет. Закон в данном случае был суров - оскопление, если уже есть дети, если нет, то обязан оставить ребенка, а потом все равно оскопление. Плюс, обязательная выплата довольно-таки крупной суммы. Такой указ был принят около четырехсот лет назад, когда тогдашнему королю пришлось лично принимать роды у шестнадцатилетней девчушки, которую изнасиловали его же войны. Девочка умерла, ребенок тоже родился недоношенным, но это событие тогда так сильно повлияло на мужчину, что через месяц закон вступил в силу, а следом последовала целая череда публичных наказаний. Как-то аристократы сначала мало поверили в то, что кто-то посмеет на подобное наказание. Но король посмел. Только вот действует этот закон до восемнадцати лет.   - Диафа, подойди, - приказала Лес, внимательно вглядываясь в девушку. Эмпатия показала только страх и надежду. Никакой злобы, а еще радость за сестру. Естественно, с личными слугами никто не связывался. Это всегда были доверенные лица, и порой господин мог серьезно обозлиться на того, кто посмел прикоснуться к его собственности. Если Лес сейчас согласиться, то это будет означать, что она взяла и вторую девушку под свою защиту, как вассала своего вассала. Ладно... - Что ж, ты меня устраиваешь? Леода, тебе девочка нравится?   - Да, - спокойно кивнула баронесса, чем немного удивила Лес. Все-таки не каждая согласиться иметь при себе служанку гораздо красивее себя.   - Ну и хорошо. Тогда передайте управляющему, что вы обе приняты и переезжайте на этаж личных слуг. Диафа, принесешь клятву Леоде и можешь приступать к своим обязанностям. Да, и сегодня у вас выходной, так спокойно разберитесь со своими делами и переездом, а завтра с утра приступите к своим обязанностям. Да, Харана, я встаю рано, так что к восьми у меня должен быть в комнате завтрак. Ну и сегодня тебе придеться помочь мне, а так все, девочки, можете быть свободны. Леода, с тобой мы поговорим завтра, хорошо?   - Конечно.   - Тогда все свободны, - Лес улыбнулась, наблюдая, как девушки покидают комнату.   Глава 9      - Миледи, вы прекрасно выглядите, - радостная улыбка Хараны позволила Лес немного отвлечься и успокоиться. Девушка так искренне проявляла эмоции, что Амилеста и сама заряжалась от нее.   - Спасибо, Харана, - Лес мягко улыбнулась, наблюдая, как горничная закалывает последний локон в прическе. Фиолетовое платье сидело идеально, а подобранный гарнитур из аметистов, выгодно подчеркивал статус и благородное происхождение девушки.   Впервые за десять лет Лес позволила себе выглядеть именно так - красиво, ярко, эффектно. И чтобы там не говорили, но именно сейчас она и чувствовала себя так. Глупости, что одежда не важна, и женщина может быть красивой и уверенной даже в тряпье. Что есть такие девушки, для которых не имеют значения нарядные платья и драгоценные камни. А если такие и есть, то они просто врут сами себе.   Удовлетворенно вздохнув, Амилес расправила складки на юбке и поправила ожерелье. Сегодня ей предстоит сложная задача. Первый ужин в королевском дворце в качестве придворного мага. Ничего хорошего она и не ждала, мысленно готовясь и к нападкам, и к лести, прокручивая в голове варианты возможного развития событий.   - Госпожа, к вам маркиз диол Шайт.   - Проси, - Лес удивленно вскинула брови, но тут же взяла себя в руки, хотя его прихода она не ожидала.   - Миледи, вы прекрасны! - улыбаясь, с порога заявил мужчина и нежно прикоснулся губами к ладони девушки.   - Милорд, рада видеть вас, - Амилеста не сдержала ответной улыбки.   - Надеюсь на это, леди. Хм... а вы оказывается скрытная, леди Шаон.   - Я? Позвольте, и в чем же я скрытная?   - Как в чем? Столько лет прятать свою истинную красоту! Леди, это бесчеловечно! - патетично вздохнул Кайлар, заставив Лес рассмеяться. Такой легкий флирт был приятен и непривычен.   - Прошу простить, меня, лорд. Чем я могу искупить свою вину?   - Позвольте мне проводить вас на ужин, леди Шаон, - в ту же секунду мужчина стал серьезен и напряжен, будто бы ответ был важен для него.   - Разрешаю, лорд, - по губам девушки скользнула легкая улыбка.   - Тогда вашу руку, миледи?   Улыбнувшись, Амилес молча положила ладонь на сгиб локтя мужчина, позволяя тем самым ему себя вести. Неожиданно, Лес предполагала, что ее отведет другой, но, пожалуй, так будет даже лучше. Маркиз не входит в личный круг Императора, это раз, знаком ей - это два, ну и в третьих вряд ли кого-то удивит, что студентку ведет ее бывший преподаватель. К тому же авторитет лорда Шайта был велик, и это тоже будет неплохим подспорьем для начала. Ни у наконец, что-то, а в том, что ее спутник довольно приятен не только внешне, могли сказать только самые злые языки. И то - от зависти.   Пока шли, Лес мимоходом старалась рассмотреть и запомнить дорогу, размышляя, стоит ли задать интересующий ее вопрос или нет. Но оказалось, что выбор сделали за нее.   - Я удивлен, - покосившись на нее, хмыкнул маркиз.   - И чем же?   - Неужели вас не интересуют последствия вашего поступка?   - Смотря какого, - пожала плечами девушка, - если вы уточните, какой именно имеете в виду, то я смогу ответить вам более точно.   - Тот, что связан с леди Лариной диол Вэел.   - Как она? - Лес помрачнела, закусив губу. Ее вины в произошедшем не было, ну, скажем почти не было, но осадок остался все равно.   - Плохо, миледи, - Кайлар слегка покосился на нее. - Вы применили крайне действенный метод против нее. Способности графини заблокированы до рождения ребенка. Ее саму отправили в дальнее поместье семьи. В столице она появится не раньше, чем через три года.   - Официальная версия? - сухо поинтересовалась Лес.   - Нервный срыв. Перенапряжение, связанное с экзаменом, отбором и... несчастной любовью, - ядовито усмехнулся мужчина, с неприязнью глядя на девушку. Кто бы мог подумать, что она настолько бессердечна. Или дело было в другом? Кайлар ее совсем не понимал. Когда-то он не воспринимал Амилесту всерьез. Молчаливая, мрачная, тихая... а сейчас она была совсем другой. И Кайлар не понимал, нравится ему это или злит. Как-то неприятно думать, что серенькая мышка обвела всех вокруг пальца ради каких-то своих целей. А они, похоже, были.   - А ребенок?   - Императрица узнала, - пробормотал маркиз, выплывая из своих мыслей. - Могу сказать, что вы были правы, леди. Если бы вы не ваш поступок...   - Ребенка бы убили, - закончила Лес не озвученную фразу.   - Да. Миледи была настроена решительно. Графиня Вэел не подходящая партия для ее сына. Это было озвучено четко и ясно.   - Значит, кандидатура уже выбрана, - задумчиво пробормотала Лес, но маркиз все-таки услышал.   - Невесты?   - Да.   - Еще нет. Но переговоры ведутся.   - И с кем, если не секрет?   - Ну вы же входите в ближний круг Императора, вот и узнайте, - иронично бросил Кайлар, не желая сдаваться.   - Пожалуй, вы правы, - насмешливо кивнула Лес, - кстати, благодарю, что проводили. - Только сейчас мужчина заметил, что они уже стоят около дверей в столовую и, судя по лакеям, уже несколько минут.   - Не за что, - процедил он, делая шаг вперед.   Амилес глубоко вздохнула, и улыбнулась, скользнув следом. Никто и никогда не должен знать, что у тебя на душе - это девушка усвоила очень давно. Чтобы не происходило внутри, внешне всегда должна оставаться холодной, с легкой ироничной улыбкой. Если ты выглядишь как жертва, ты ей и будешь. Эти слова, сказанные еще в глубоком детстве навсегда запали ей в душу. И чтобы не происходило - Лес внешне оставалась ледяной девой. Как сейчас, заходя в огромный зал и буквально кожей ощущая вцепившиеся в нее взгляды. Злые, завистливые, изучающие, равнодушные, предвкушающие... Только добрых не было. Впрочем, это же дворец. Что от него можно ожидать?   Улыбка, дерзкая и уверенная, расцвела на ее губах. Она не жертва. И пусть вокруг нее хищники, но это все крысы, змеи и шакалы. Им она не по зубам. Наверно, что-то все-таки отразилось на лице герцогини, так как некоторые в экстренном порядке начали отворачиваться и делать вид, что заняты разговором с соседями. Хотя, пара лиц пылала искренней ненавистью. Амилес знала их. Отец и мать Ларины. Их взгляды не отрывались от девушки все то время, что она шла. С ними придеться что-то сделать - мысленно вздохнула девушка, понимая, что бесполезно договариваться с безутешными родителями, пусть хоть они и тысячу раз сами виноваты в сложившейся ситуации, избаловав единственную дочь.   Но ни одна из оборевающих Амилесту мыслей не отразилось на ее лице, пока маркиз вел ее к своему месту. Впрочем, мужчина тоже не выдал своих эмоций, галантно отодвинув ей стул и поцеловав руку. Шепоток сплетников тут же разнесся с новой силой. Ну да, конечно, будь Амилеста просто новой девушкой во дворце или подружкой маркиза, то сидели бы они вместе и она была бы на одно место дальше, а так... Незнакомка оказалась на одно место ближе к королевской семье, чем сопровождающий ее кавалер. И более того, наконец-то всем стало понятно, для кого же оставили нетронутым столь вакантное место.   - Итак, - стоило Амилес усесться и слуге налить ей бокал, как разнесся голос императора. Лес еле удержала усмешку, увидев с каким нетерпением его величество буквально подпрыгивает на месте, спеша взорвать зал новостью. - Итак, леди и лорды, - повторил он, - хочу поделиться с вами радостью! Все вы знаете, что месяц назад произошло печальное событие и наша семья потеряла одного из близких нам людей, нашего придворного мага, барона Лазора диол Вайне. Это была поистине страшная потеря для всех нас. Но сегодня, спустя ровно луну, согласно завету предков мы хотим представить вашему вниманию нашего нового придворного мага, нового члена нашей семьи, - он на секунду замолчал, обводя предвкушающим взглядом притихший зал, - леди Амилесту диол Шаон, герцогиню Таор, лучшую выпускницу Академии магии, дипломированного специалиста и леценциата. Леди, - император вдруг встал и поднял бокал, - за вас!   - Благодарю за оказанное доверие, милорд, - Лес тоже поднялась со своего места, приподняв бокал, - я приложу все силы, чтобы доказать, что достойна его!   - Я уверен в этом, миледи! Поздравляю! - и император сделал большой глоток. Лес тоже пригубила из своего бокала, и заняла свое место, между маркизом и баронетом Ярдо.   - Поздравляю, леди, - шепнул целитель, склонившись к девушке, чтобы его было слышно сквозь выкрики придворных, бурно 'радующихся' ее появлению. - Я искренне рад вашему появлению в нашем тесном коллективе. Надеюсь, мы станем близкими друзьями, - мягко мурлыкнул мужчина, заставив Лес удивленно вскинуть брови. Это что - флирт? Девушка давно привыкла к тому, что ее внешность больше пугающа, чем привлекательна. Или тут дело в другом?   Задумавшись, она подняла голову и встретилась взглядом с секретарем. Вот кто-кто, а он совершенно точно отображал привычные герцогине эмоции - подозрение и неприязнь. Капитан напротив, вообще не обращал на нее внимание, внимательно слушая, что шепчему ему сосед по правую руку.   - Герцогиня, - громкий голос перекричал общий гомон, обращая на себя внимание, причем не только Амилесты, - как мы все рады вашему возвращению, - патетично вздохнула смутно знакомая леди в изумрудном платье. Как ни напрягала Лес память, но имя женщины буквально отказывалось всплывать на поверхность. - Признаться, после известия о гибели ваших родителей, мы думали вы уже никогда не появитесь во дворце.   - Отчего же? - Лес демонстративно вскинула брови.   - Ну как же, - женщина вздернула бровки домиков, - вы всегда здесь появлялись только с родителями, и мы все помним, как тяжело было вам здесь находиться. И уж конечно не ожидали, что вы возьмете на себя столь... хм... тяжелые обязанности. Совсем не женские. Скорее ожидали, что вы вернетесь в поместье брата. Станете его придворным магом.   Укол. Довольно тонкий и болезненный. Напомнить на празднике о беде, потере родителей, о том, что в свое время общество не приняло столь непохожую ни на кого девушку, о подростковых обидах и слезах, о том, что у самой Лес нет ничего, кроме приданного, что собственно ее здесь никто не ждал и все считают недостойной... Всего пара слов, но сколько за ними стояло. Что она должна сбежать, как побитая собака под крыло брата...   - Вы правы, леди... - Лес вскинула брови, показывая, что не в курсе, кто ее собеседница. Довольно грубый ход, но тем самым она показала, что выше ее по положению и не собирается налаживать отношения с той.   - Баронесса Селенита диол Штейн, - представилась дама, но в ее глазах зажегся нехороший огонек.   - Да, я давно не была при дворе, и уже не помню всех. Итак, леди Штейн, могу сказать, что вы правы, - и Лес улыбнулась, краем глаза отмечая, как все прислушиваются к ее словам, даже император, - гибель моих родителей - большое горе для меня и моей семьи, и тех немногих, кто действительно ценил их. Но именно в память о них, я постараюсь сделать так, чтобы имя нашего рода гремело во всем Эталионе. Но а в плане тяжело... Это вы преувеличили. Просто ребенку скучны игры взрослых, и я предпочитала, да и сейчас предпочитаю, заниматься любимым делом, а магия - это мое призвание. Поэтому, уверена, что справлюсь. А по поводу, что это мужские обязанности. Ну право... есть примеры в истории, когда придворными магами были женищины, и это не только о леди Болишь и леди Ренэ, - в этот момент Лес кинула выразительный взгляд на секретаря, но тот предпочел сделать вид, что его больше интересует кусок мяса в тарелке. - Леди Перме, Саен, Вайт, и даже кое-кто из моих предков леди Ремина диол Шаон, которая в свое время предотвратила переворот в Эталионе. Думаю, имена этих женщин говорят сами за себя. Хотя, конечно, каждый выбирает по себе - как и для чего жить. Кому-то проще просто выйти замуж и вышивать салфетки, - под конец речи Амилеста даже улыбнулась.   - А вы, значит, замуж не стремитесь? - баронесса прищурилась, и в ее практически бесцветных глазах вспыхнуло недвольство. Укол пришелся, по-видимому, в цель.   - Скажем так. Как и любой нормальный человек, я желаю личного счастья для себя, но даже выйдя замуж я буду продолжать работать. Безделие отупляет и дает слишком много свободного времени. А скука - лучшая подруга глупости.   - А как же ваш брат? - а вот этот вопрос задал уже Гевор. Хм... неожиданно. Неужели он тоже решил вступить в игру под названием 'подставь подножку новичку'? или просто решил увести разговор в другую сторону, пока баронесса не кинулась драться?   - А что мой брат? - Лес пожала плечами. - Мой брат - владелец края. Если ему будет нужна помошь, я всегда ему ее окажу. Но у него своя жизнь и свое призвание, а у меня свое.   - Жалко, что ваши сестры не смогли приехать сюда, как и ваш брат, - подала голос королева.   - Да, ваше величество. Но, увы, закон отбора не дал мне времени предупредить их. Но теперь я обязательно исправлю это упущение.   - А подруги? Друзья? - во взгляде женщины отразился неподдельный интерес. - Думаю, они переживали за вас.   - Нет, миледи, - Лес улыбнулась столь наивной попытке ее подловить, - мои друзья тоже были не в курсе по поводу отбора.   - Даже ваша подруга? Как ее там... леди Саяна? - надломленный голос, полный ненависти. Лес даже не надо было попорачиваться, чтобы понять, кто говорит. Это была она - леди Вэел, мать Ларины.   Честно говоря, сперва Лес удивилась, увидев графскую чету за столом, но потом поняла, что они просто не могли уехать вместе с дочерью. Граф - потому что работал при министерстве финансов, а его жена, чтобы пресечь сплетни и отомстить ей. Да и потом, их отъезд слишком походил бы на бегство. Так что теперь герцогине просто жизненно необходимо было побыстрее избавиться от графской четы.   - Баронесса Саяна вчера отбыла из Академии, и ей я также не сообщала о своем участии в отборе. Однако, я предполагаю, что и она и многие другие были в курсе проведения выборов придворного мага, поскольку некоторые из участников отбора, выбывших еще на начальном этапе не смогли сдержать своих эмоций, - тонкий намек, но все, кому надо - поняли.   Леди Вэел вспыхнула, но промолчала. Да, не ей играть с Амилес. Ее дочь очень сильно подпортила позиции графской четы, и, судя по недовольному взгляду, брошенному на них королевой, им такого не простят.   - А в какой сфере вы лиценциат? - подала голос абсолютно незнакомая Лес молодая женщина. Довольно симпатичная, светловолосая, глаза двуцветные - зеленый и сиреневый, немного полноватая, но ее это не портило, в скромном сиреневом платье, но украшения из александритов в красном золоте подчеркивало ее не бедственное положение.   - В сфере алхимии и артефактологии, - улыбнулась девушка, мучительно пытаясь вспомнить имя собеседницы. Обижать леди не хотелось, ведь она пока не сделала ничего ей плохого.   - Это виконтесса, леди Амалана диол Хеос, - шепнул Кайт, не поворачивая к ней голову, - фаворитка.   - Понятно, - так же прошептала Лес, мысленно порадовавшись своей предусмотрительности.   - Подскажите, - виконтесса улыбнулась довольно искренне, - а это случайно не вы изобрели такие милые ручки, которые покорили весь дворец.   - Благодарю, леди. Вы мне польстили. Да, это мое изобретение.   - Поздравляю. Вы действительно талантливы, - Амалана внимательно рассматривала девушку, отчего Лес невольно напряглась.   - А какие еще изобретения в вашей копилке? - поинтересовался пожилой лорд, сидящий рядом с капитаном.   - В основном облегчающие жизнь, - улыбнулась Лес, - безделицы, созданные для красоты и потехи. Я планирую создать нечто действительно стоящее, как, например, в свое время лорд Бертер придумал магические кристаллы, действующие не только на свет, но и на тепло.   Дальше разговор пошел о магии, ее возможностях и пожеланиях жителей дворца. Лес облегченно вздохнула, эта тема была безопасна. Но тем не менее, этот бой самый первый, и самый легкий. Никто в здравом уме не начнет вот так сразу 'атаковать' придворного мага. Графиня Вэел не в счет. Что же касается баронессы Селениты, что ж... Лес знала такой тип людей, они всегда кружились при дворе, точнее при сильных и влиятельных леди и господах. Достаточно недалекие, достаточно самоуверенный и состоятельные. Их использовали как распространителей сплетен, как грубую артиллерию. Обычно господа вызывали их к себе и 'по секрету' делились информацией, а потом они же прилюдно высказывали мнение своих хозяев как свое собственное, причем в таких местах и в той форме, как не могли себе позволить их покровители. Впрочем, именно за это их при себе и держали. Данная леди, скорее всего состояла в свите королевы. Ее величество не могла себе позволить такой глупой выходки, а вот натравить на нее свою шавку вполне, и посмотреть, как юная герцогиня выкрутиться. И хотя первый раунд Лес выдержала, самое интересное начнется после ужина, когда его величество покинет зал.   И она не ошиблась. Стоило его величеству покинуть обеденный зал, как перекрестные взгляды скрестились на девушке.   - Леди Шаон, а вы не боитесь? - этот голос принадлежал графу Нуару, чей сын упустил шанс занять столь выгодное место. Особой симпатии, как и антипатии он к ней не испытывал, поскольку по сути Лес не 'победила' его сына, но и легкого недовольства к любому занявшему 'место его сына' он тоже не скрывал.   - О чем вы, граф, чего я должна бояться? - Амилес демонстративно вскинула брови.   - Ну как же, - мужчина отобразил ее жест,- думаю, вы в курсе, что барон Вайне был убит.   - Да, меня просветили об этом.   - И что же?   - И ничего, - Лес пожала плечами. - у всех свои враги. Не думаю. Что у нас с бароном они одинаковые.   - Полно вам, - улыбнулся Гевор, - не пугайте нашу герцогиню, а то как передумает, и мы все лишимся такого прекрасного украшения.   - Ну что вы, советник, - граф Нуар и не думал сдаваться, - я всего лишь хочу уберечь столь хрупкий цветок, чтобы он и дальше радовал нас не только своей красотой, но и великими открытиями.   - Вельтана тоже хрупка и прекрасна, - хмыкнула леди Вэел, и вмиг в столовой повисла тишина. Это уже было оскорбление. Вельтана - действительно очень красивый белоснежный звездчатый цветок на лиане. Вот только его запах парализует доверчиваю жертву, стоит ей только оказаться рядом, а лианы вмиг опутывают ослабевшее тело, чтобы то стало ей пищей.   - Какая интересная аналогия, - улыбнулась Лес, сдерживая эмоции. - Интересно, с чего бы это она пришла вам в голову, графиня? Неужели вы так сильно желали видеть свою дочь на моем месте? - девушка специально выделила слово 'мое', словно бы подчеркивая, что графине изначально ничего не светило. - Мне, конечно же, жалко леди Ларину, но ее состояние здоровья и невозможность участия в дальнейшем отборе не моя вина. Перенапряжение, вызванное учебой, практикой, экзаменами, отбором и еженедельными отлучками во дворец, уж простите, скорее ваша вина, графиня, - Амилес улыбнулась и нанесла решающий удар. - Лучше надо заботиться о ребенке и учить правильнее расставлять приоритеты.   Все, это был нокаут. Покрасневшее лицо графини, побелевшее лицо ее мужа, недовольно поджатые губы королевы, и нахмуренные брови императора и... смешки, шепот, поддакивание. Нет, никто не знал, что произошло на самом деле, но то, что Ларина бегала за принцем и проводила время во дворце накануне экзаменов знали все. И слухи уже поползли самые что ни на есть разные. Так что теперь Лес лишь макнула в них графскую чету прилюдно, оставалось сделать еще один ход, и они больше не будут мешаться под ногами.   - Вы абсолютно правы, леди Шаон, - вдруг улыбнулся Амалана - нельзя хвататься за все сразу. В лучшем случае не получите ничего, в худшем - потеряете все.   - И я так думаю, леди, - кивнула девушка, и они друг друга поняли. Точнее Лес поняла намек фаворитки, и ответила согласием.   - Думаю, нашему двору повезло, - подал голос Керт, - редко встретишь столь юную, но уже разумную девушку.   - В любом случае, с волей богов не спорят даже императоры, - Амалана лукаво улыбнулась Ауриану.   - Вы правы, леди, - к удивлению Лес, тот тоже усмехнулся довольно открыто, позволяя девушке расслабиться, - к тому же, представляете, леди Шаон вытянула билет Эйзы!   - Да вы что?! - хором удивились придворные, и дальше обед перешел в легкую дружескую беседу, оставив Лес за ее бортом. Впрочем, этому девушка совершенно не расстроилась.      Глава 10         Дубовые двери распахнулись, выпуская Амилесту из душного обеденного зала и позволяя наконец-то вздохнуть свободно. Первый день пройден. Ну практически пройден. Сейчас она наконец-то сможет спрятаться в своей комнате и перевести дух и составить план на завтра. Дел у нее много...   - Леди Шаон, - звук ее имени заставил Лес остановиться и обернуться, отмечая, что к ней спешит не кто иной, как нынешняя фаворитка императора.   - Леди Амалана? Вы что-то хотели?   - Эм... не то, чтобы хотела, - женщина вроде как смутилась, - просто хотела высказать вам свою поддержку. Если вам что-то понадобиться... Прошу, обращайтесь, помогу чем смогу.   - Правда? - Лес вскинула бровь. - И чем же я обязана такой милости?   - Ну вы же неглупая девушка, - Амалана улыбнулась, - на внимание его величества не претендуете, поэтому делить нам нечего, а в придворной жизни вы все-таки новичок. Да и ее величество судя по всему не очень вам рада.   - Ну раз уж вы назвали меня неглупой, то должны понимать, что в первую очередь я защищаю императорскую семью, в том числе ее величество.   - Так я на ее жизнь и здоровье, упаси Митана, не претендую, - открестилась женщина. - Просто хочу предложить вам взаимовыгодную дружбу, естественно, не в ущерб благополучию императорского дома.   - Что ж, - Лес задумчиво окинула фаворитку взглядом, - думаю, это вполне уместно. Я принимаю вашу дружбу, леди Амилана, и предлагаю вам свою... в пределах допустимого, естественно.   - Я рада, - на сей раз глаза виконтессы вспыхнули неподдельным довольством. - И раз уж мы друг друга поняли, то в качестве жеста доброй воли, хочу сообщить, чтобы остерегались леди Вэел.   - Об этом я осведомлена, - покачала головой герцогиня, показывая, что данная информация ее не интересует.   - Мда... Что ж, тогда я подумаю, что вас может заинтересовать. Я так понимаю не фаворитки его высочества уж точно.   - Уж точно нет.   - Хорошо. Если вы не против, я бы хотела завтра пригласить вас на чай. Познакомлю с некоторыми достойными леди?   - Замечательно, но увы, завтра никак. Но дня через три-четыре с удовольствием приму ваше приглашение, - улыбнулась Лес и склонила голову, намекая, что разговор окончен. Конечно, императорская семья уже покинула обеденную, но это не значит, что у них не осталось соглядатаев, а в первый день быть застигнутой за разговором с фавориткой короля, когда еще не пообщалась с ним самим и королевой, крайне неразумно. Впрочем, женщина на дальнейшей беседе настаивать не стала и согласно присела в реверансе.   Амилеста лишь успела завернуть за угол, когда перед ней возник лорд Керт, прищурившись разглядывая девушку. Сомнений, что он ждал здесь ее, как и слышал разговор с Амиланой, у нее не было.   - Лорд?   - Заводите связи, миледи?   - Я должна знать весь ближний круг подопечных, - она улыбнулась, пожав плечами.   - Даже временный?   - Особенно временный. От него чаще всего проблемы.   - Тогда зачем же давать столь опрометчивые обещания?   - Лорд, если вы слышали разговор, то знаете, что я не дала ни одного. Более того, подчеркнула, что интересы императорской семьи на первом месте. Как только леди Амилана начнет чинить неприятности, последует реакция.   - И какая же?    - В зависимости от ее действий. Надеюсь, вы удовлетворены? Извините, но у меня была бессонная ночь и я очень устала. Если вы не против, отложим разговор до завтра.   -Конечно, миледи, приятных слов.   Приятных? Лес была уверена, что сегодня у нее вообще не будет снов. Девушка двигалась на автомате, и скорее всего заблудилась в переходах дворца, если бы прямо перед ней не возникла Леода и, подхватив под руку, буквально потащила свою госпожу в спальню. За это Амилес была от всей души ей благодарна. А еще Харане, которая, оказалось, ждала ее в покоях, подготовив теплый ромашковый чай и горячую ванну.   Отпустив девушек отдыхать, Амилес опустилась в горячую ванну и устало прикрыла глаза. Сегодня она сделала огромный шаг вперед, к своей цели, и, честно говоря, где-то в глубине души она уже не хотела ничего, даже втайне надеялась, что ничего не получится. Но богами было решено иначе. Значит, все идет так как нужно, и свернуть у Лес нет возможности. Окунувшись в воду с головой, она вздохнула и резко поднялась. Закутавшись в теплый халат, девушка скользнула под одеяло. Несколько секунд она раздумывала стоит или нет, но потом все-таки вызвала свой дневник. Открыв на месте закладки она увидела всего одно слово, вернувшее ее к жизни: 'Люблю'.            Утро встретило Амилес прекрасным настроением, шумом в гостиной и аппетитными запахами оттуда же. Потянувшись на мягкой постели, Лес мурлыкнула, чувствуя что тело отдохнуло, да и в моральном плане стало значительно легче, словно кто-то влил в нее силы.   Встав с кровати и распахнув тяжелые шторы, Лес распахнула окно и полной грудью вздохнула свежий весенний воздух. На губах сама собой появилась улыбка. Развернувшись, окинула взглядом комнату. А неплохо получилось, однако, отметила. Обилие пальм и картин природы сделало комнату более живой и теплой, шторы теперь вместо серебристо-бежевых сияли мягким бронзовым цветом, пушистый ковер приятно щекотал босые ступни. Хорошо...   - Доброе утро, миледи, - радостная улыбка Хараны стала еще одним лучиком света. - Как спалось?   - Великолепно! Как у вас дела с Диафой?   - Очень хорошо! Спасибо вам, миледи! Мы уже устроились в новых комнатах и получили повышенный аванс. А вчера... Я для вас теперь все сделаю! - и девушка вдруг бросилась на колени, заливаясь слезами.   - Успокойся, Харана, и встань. Все будет хорошо. Кстати, напомни мне, чтобы я выдала вам сегодня с сестрой амулеты.   - Благодарю, госпожа.   Кивнув служанке, Лес наконец-то уселась за стол. Завтрак накрыт был обильно. Такое ощущение, что девушка решила накормить слона. Здесь было все - бульон, каша, омлет, бутерброды, кусочек торта, фрукты, нарезки, печенье, булочки с вареньем, чай, отвар, кофе, сок, вода...   - Я не знала, что вы предпочитаете на завтрак, - повинилась Харана, смущенно переступая с ноги на ногу, - и...   - И принесла все, - закончила за нее герцогиня. - Ничего, но на будущее. Я могу съесть все из этого, но не сразу. Чередуй - день каша, день омлет, день пюре... Завтракаю я обильно. Суп лучше на обед или ужин, а вот сыр и мясо должно быть всегда. Рыбу предпочитаю соленую, жареную или тушеную не чаще раза в неделю. А вот крабов, кальмаров и креветок люблю. Лук, сельдерей, брокколи и прочая гадость с максимально измельченном и минимальном виде. Кофе я не пью вообще. Сладкое должно быть всегда, и здесь и в кабинете. Соки лучше кислые - томат, апельсин, яблоко, гранат.   - Я запомню.   - Хорошо. Теперь планы... Скажи, если я хочу пообщаться с императором или императрицей, я должна послать тебя? Или могу сразу заявиться?   - Вообще, - девушка на секунду задумалась, - вы, как ближний круг, можете войти в любое время. Насколько я знаю, бывший придворный маг времени не назначал, но если повелитель занят, вам придется подождать. А вот с ее величеством лучше согласовать время.   - Тогда найди Леоду и пусть она согласует мое посещение о ее величество, - решила Лес. Вряд ли фрейлины королевы будут благосклонно выслушивать служанку, а ее помощница какая бы ни была, но все-таки аристократка. - Я сейчас к императору. Как только Леода согласует время пусть меня найдет.   - Как скажите, леди. Что-то еще?   - Да, вы мне с сестрой сегодня понадобитесь, но это не раньше, чем я пообщаюсь с ее величествами. Сейчас можешь быть свободна. Зайдешь где-то через час, поможешь с прической.   В итоге, уже в десять Амилес стояла перед приемной его величества. Набрав воздуха в грудь и натянув на лицо безмятежное выражение, герцогиня пару раз стукнула в дверь и дождавшись оттуда 'войдите', скользнула внутрь.   Мда... все ее заготовки чуть было не канули в Лету, стоило ей встретиться взглядом с секретарем его величества. Лорд диол Кэлле, похоже, был просто счастлив ее видеть, даже не потрудившись скрыть эмоции. Можно подумать, что перед ним не девушка, в восставшее вонючее зомби!   - Доброе утро, - Лес решила не обращать внимания на настроение мужчины. В конце-концов, причина могла быть и не в ней.   - Доброе, - буркнули в ответ и снова зарылись в бумаги, - что вам понадобилось здесь с утра пораньше?   - Я пришла к его величеству. Он не занят?   - Император всегда занят, - отрезал Кэлле.   - И все же? Вы не могли бы узнать, не мог бы его величество меня принять? Мне надо с ним обсудить план работы.   - А сами вы с этим справиться не можете? - наконец-то Лес удостоили насмешливым взглядом. - Вы настолько слабый маг?   - Я достаточно сильный маг!   - Тогда никудышный организатор?   - Вы пытаетесь меня оскорбить?   - Ни в коем разе. Разве я могу оскорбить такую леди?   - И под такой вы понимаете?..   - Позвольте мне оставить свои мысли при себе.   - Что ж, - Лес высокомерно оглядела ухмыляющегося секретаря, - позволяю. Итак, его величество один?   - Нет, с любовницей!   - С леди Амаланой?   - Вы уже и об осведомлены? Так интересует личная жизнь императора?   - Конечно, - серьезно кивнула Амилеста, - меня прежде всего интересует ближний круг и личная жизнь. С деловой справитесь и вы. Итак, я услышу ответ на свой вопрос?   - Я сейчас узнаю, - мрачно процедил мужчина и, поднявшись, скользнул в кабинет. А двигается он не как секретарь, отметила девушка. Больше похоже на походку воина. - Проходите, - он вынырнул обратно и больше на нее не глядя вернулся на свое место.   Пройдя мимо недовольного лорда герцогиня наконец-то попала в кабинет короля. Он действительно был один и судя по всему разбирал корреспонденцию. Ворох бумаг в том числе и на полу подтвержал, что император работает давно, а судя по тому, с какой радостной улыбкой он поднялся навстречу Лес, насколько ему это надоело.   - Герцогиня, рад вас видеть!   - Доброе утро, милорд!   - Доброе, - император вышел из-за стола и схватил девушку за руку, подводя к небольшому столику у окна и усаживая в одно из кресел. - Не думал, что вы ранняя пташка. Чай?   - Благодарю, - Лес с некоторым изумлением отмечала, что сам император наливает ей чай и протягивает чашку, и даже не задумываясь пробормотала, - я привыкла вставать рано. И пока еще не успела от нее отойти.   - Отойдете, - уверенно произнес мужчина, усаживаясь напротив и наливая себе кофе. - Хотя мне и не хочется, чтобы вы превращались в одну из... - он неопределенно повел рукой и не закончил. Впрочем, это и не требовалось. - Итак, чем обязан столь раннему визиту?   - Я бы хотела приступить к своим обязанностям и сперва бы хотела услышать ваши пожелания, а потом обсудить возникшие вопросы.   - Ну хорошо... Мои пожелания? - император на секунду задумался. - Честно говоря, Амилеста, я не маг, и мало что понимаю в этом деле. Меня по сути не волнует как и что вы будете делать. Главное, это магическая безопасность моей семьи, моих близких, ну и придворных. За городом и страной в целом следит совет. Так что туда можете не лезть. Комфорт дворца тоже на вас, но тут у вас есть целая ватага помощников. Еще успеете познакомиться. Ардар или Ломас отведут и познакомят вас с вашими подопечными. вы все-таки герцогиня и вам не пристало носиться по конюшням и заговаривать их от сквозняка. А вот предотвращение шпионажа, например, ваша ведомость и тут желательно ваше сотрудничество с Кертом. Вообще, я так вижу, что вы должны, нет просто обязаны, подружиться с моим ближайшим кругом и работать сообща.   - Я поняла, милорд. Тогда я сама выберу фронт работы и постепенно буду расширять его. Тогда следующий вопрос. Я вчера общалась с леди Амиланой, - произнесла Лес и на миг замолчала, увидев, как расширились глаза короля.   - Да? - самое смешное, что удивление у него вызвало не то, что она общалась, а то, что девушка сказала об этом. - И что же вы хотели уточнить?   - Я бы хотела уточнить отношение к подобным... леди.   - Что вы имеете в виду? - кажется, Лес смогла удивить мужчину.   - Я дала клятву, милорд, и обязана не только защищать вас и вашу семьи, но и интересы. Однако даже в такой клятве есть строгая иерархия. На первом месте вы, как правитель, следом принц Астимиан, как наследник, дальше принцесса Иритания, как законная носительница крови. Интересы миледи Минастасии в данном случае стоят на низшей ступени, так как она не имеет кровной принадлежности к престолу Эталиона. Если бы ваш брак был истинный, тогда ваши интересы стояли бы на одной ступени, так как в данном случае супруги едины. В сложившейся ситуации, ее величество, простите за такое выражение, персона имеющая временное отношение к престолу Эталиона. Поэтому я бы хотела знать, в каких рамках мне действовать по отношению к ней и иным леди в вашем окружении. А также пообещать ваше величество сразу сообщить, если появится истинная пара или... кхм... иная леди, претендующая на звание императрицы.   - Вот как... - пробормотал мужчина, откинувшись на спинку кресло. Он молчал и не сводил с Амилесты взгляда. Да, такого он не ожидал, и это было видно не вооруженным взглядом. - Вы довольно прямолинейны, Амилеста, - наконец, произнес он.   - Это моя работа, милорд. И я намерена выполнять ее не на хорошо, а на отлично. В данном случае я уже не женщина, а... ну можете считать меня врачом, которому не принято врать и недоговаривать.   - Мои врачи - мужчины, - выразительно произнес он, глядя ей прямо в глаза. - А вас крайне трудно не воспринимать как женщину. Красивую, молодую и... близкую.   - Вот именно, - герцогиня смотрела прямо. Данный вопрос надо было прояснить сразу. - Я буду близко долго, поэтому будет лучше, если вы сразу станете воспринимать меня именно так, как близкого, родного, но бесполого мага.   - Я сейчас могу и оскорбиться, - нахмурился Ауриан.   - Не стоит, милорд. Но так будет правильнее.   - Я вам не нравлюсь?   - Вы мой сюзерен. И как любая женщина я ревнива и злопамятна. К тому же, мужчина в отношениях для меня не существует.   - А если отношения прервутся?   - Я буду чувствовать себя виноватой. К тому же, если мужчина с легкостью рвет отношения с одной женщиной, он также легко порвет и с другой.   - Вы себя недооцениваете.   - Милорд, я маг. Я ваш придворный маг. В любом случае, я буду знать все. Вам оно надо?   - Но вы же не можете причинить вред? - усмехнулся император.   - Вам? Нет. Но это не значит, что во всем Эталионе останется хоть одна женщина, кроме вашей супруги и дочери, кто рискнет оказаться рядом с вами.   Лес сама не поняла, в какой момент разговор свернул в эту сторону. Хотя, надо признать, что рано или поздно такой разговор бы все равно состоялся, и лучше рано, чем поздно. Так уж устроена человеческая натура - влюбляться в тех, кто рядом. А ей предстоит постоянно крутиться поблизости, а, значит, интерес короля все равно бы проявился. А так... сразу дать понять, что нет и никогда. И он не в обиде, раз чувства не задеты, и ей спокойно.   - Значит, если мужчина свободен, то вы согласитесь? - сделал вывод Ауриан. - Претендуете на Астимиана? - прямо спросил он.   - Нет. Я его не знаю, как человека. Но в его случае действует те же правила. Хотя, нет, простите, но, к сожалению у его высочества вообще нет со мной шансов.   - И почему же?   - Вы забыли, милорд? Я лично видела последствия.   - Имеете в виду графиню Вэел?   - Да, и мне очень не хочется повторить ее судьбу.   - Вы и не повторите, - сухо ответил император.   - Почему же? Я тоже женщина, а его высочество слишком похожи на вас, чтобы не увлечься им, - пожала плечами Лес, заметив, как взгляд мужчины сверкнул довольством и потеплел. - Только вот в отличие от вас принц Астимиан не уважает женщин вообще.   - Возможно, он просто еще не встречал женщин достойных уважения?   - Вполне возможно, - не стала спорить девушка. - И сердце его тоже пока еще никто не затронул. Вот только боюсь, что пока его высочество, скажем, дозреет до этого, я вообще перестану его воспринимать как потенциального спутника. Я просто буду слишком много знать, в том числе о всех его похождениях. А как я уже сказала - я крайне ревнива и злопамятна. Плюс, у нас с его высочеством слишком разное воспитание и личные интересы.   - Имеете в виду, что он не маг?   - Да. Я хоть и герцогиня, но провела почти всю свою сознательную жизнь при академиях и школах. У меня другие цели, привычки, устои... Если бы я была рождена и воспитана при дворце, я бы смогла принять и привыкнуть, но сейчас... к сожалению... Клянусь, ваше величество, если бы у вас был еще один сын, маг и не росший при дворе, о котором бы я не знала о табуне фавориток, я бы была счастлива вам угодить. Но пока...   - Я понял. Вы рискованы, герцогиня. Вот так прямо...   - Я предпочитаю не врать, особенно близким людям. Но могу честно сказать, что в отношении его высочества я бы все-таки дала совет, если позволите.   - И какой же?   - Думаю, что для Эталиона будет лучше, если вы подберете ему в жены мага. Кровь правителей и так сильно разбавлена, а для империи, где половина аристократии владеет магией, правитель просто обязан быть не слабее.   - А что насчет ее высочества? - император никак не прокомментировал слова герцогини.   - Ей я бы желала того же только побыстрее.   - Побыстрее?   - Конечно. Ее высочество молодая девушка, которая входит в самую опасную пору. Страсти, влюбленности... но она принцесса, и ее честь - это главное достояние. К тому же не забывайте, что принцесса Иритания обладает долголетием эталийцев, а потому более менее удачливого брака с мужчиной, который постареет через три десятка просто быть не может. Более того, он вполне может пожелать не оставлять свою леди после смерти или убить ее из ревности. С магом этой проблемы не будет. Вот только...   - Только что?   - Принцессе будет трудно, если она останется в Эталионе. Стать на ту же ступень, кто до этого тебе подчинялся, а то и ниже... Не все люди благородны, вы же понимаете.   - Интересные мысли... Я учту ваше мнение, герцогиня.   - Милорд, я прошу вас не обижайтесь. Просто я знаю себя. Я не смогу делиться, и от этого будет хуже всем. Но я прошу вас принять меня как друга.   - Хорошо, Амилеста. Знаешь, я не ожидал такого и, признаюсь, у меня были некие мысли такого рода... ты очень необычная, красивая, умная... но ты права, так будет лучше. Ты вполне можешь пережить и меня и Астимиана, а потому нам всем не нужны проблемы... По поводу же Амиланы. Леди Амилана мне дорога, но интересы моей семьи, ближнего круга и государства выше. Исходи из этих критериев. Как только что-то измениться в моей отношении к ней или к другой леди - я сообщу. Что-то еще?   - Да, - Лес незаметно выдохнула, поняв, что гроза миновала. - Я бы хотела приступить сегодня к проверке ваших защитных заклинаний, если вы не возражаете.   - Не возражаю. Что тебе для этого будет надо?   - Ваше присутствие. Мне потребуется, чтобы вы, а потом члены вашей семьи посетили мою лабораторию.   - Хорошо. Думаю, это не проблема.   - Тогда, если вы не против, то не могли бы отдать мне дневник?   - Дневник? Какой дневник? - Аурин сдвинул брови.   - Дневник рода. Это гримуар, который ведет придворный маг и передает ее либо приемнику либо, в случае внезапной гибели, который перемещается к законному правителю или старшему рода. Там прописаны все заклинания, которые хоть когда-то были наложены на род. Без этого мне придется работать в слепую или хуже того, снимать все чары, чтобы наложить их заново. После убийства барона, дневник должен был переместиться к вам. Туда, где вы находились - спальня, кабинет...   - Зачем?   - Некоторые заклинание нельзя накладывать друг на друга. Может произойти все, что угодно - от взрыва, до полной стерилизации рода. Поэтому я и прощу дневник, ваше величество. Я понимаю всю его ценность и важность, но я смогу его защитить, даже не думайте. Просто без него, мои руки связаны!   - Я тебя понял, девочка... - глухо произнес император, сжав кулаки, - вот только... у меня нет дневника.   - Как?! Но... где же он?   Глава 11      На несколько минут в комнате повисла тишина. Император и его придворный маг немигающе смотрели друг на друга, пытаясь осознать услышанное. Рука лорда Ауриана осторожно опустилась и аккуратно поставила чашку на стеклянный столик, будто он боялся за ее сохранность. Тонкий звонок столкновения фарфора и стекла был единственным звуком в комнате на протяжение практически бесконечных секунд.   - Так... - наконец выдохнул лорд, нахмурив брови, - еще раз. Если я правильно тебя понял в этом... родовом дневнике записаны все заклинания от основания рода, которые накладывались на мою семью. Так?   - Да. На семью... и дворец, - тихо добавила Амилеста, заметив, как помрачнел лорд еще больше, если это возможно.   - И... опять же если я правильно тебя понял, то так как мой бывший придворный маг был убит, то этот дневник должен был переместиться ко мне. Так?   - Да. Ну или... есть вероятность, - Лес слегка закусила губу, - что в момент разрыва связи дневник-маг вы находились в какой-то зоне... возможно безмагической или наоборот, слишком закрытой... тогда дневник мог оказаться у кого-то из членов семьи или в помещении, где максимально ярко ощущалась ваша аура.   - И? что ты предлагаешь?   - Для начала опросить вашу семью и осмотреть помещения, где вы чаще всего бываете.   - Допустим. А как его узнаю?   - Это книга... и там скорее всего должен быть изображен ваш родовой герб.   - Ладно. С семьей я поговорю, комнаты осмотрю, - император постучал пальцами по подлокотнику, - а если мы его не найдем?   - Тогда придется разрывать все наложенные на вас и замок заклинания, - пробурчала Амилес, представив масштаб работы. - Кое-что я конечно смогу вычислить, но не все. Поэтому так будет безопаснее. Ну и заводить новый гримуар.   - А если ничего не делать?   - Лорд Ауриан, - Амилес вскинула голову и прямо посмотрела ему в глаза, - вы не поняли. Если ваш родовой гримуар попал в руки ваших врагов - это смерть. Смерть всей вашей семьи. Тем, кто убил барона даже не придется ничего делать. достаточно просто прочитать дневник, и они будут знать все. На что у вас аллергия, какие заклинания уже наложены, а, следовательно, увидят и отмычки к ним и заклинания, которые вообще нельзя накладывать. То же самое и о дворце. Они легко войдут и выйдут из него.    - Я тебя понял, - глухо отозвался Ауриан. - Значит, сегодня ищем. Если ничего не найдем. Завтра начнешь. Сможешь на сегодня поставить хоть какую-нибудь свою защиту?   - Да, - твердо кивнула герцогиня.   - Хорошо. Иди.   Что ж, Амилеста покорно встала и, присев в реверансе, поспешила на выход. Императору надо подумать. Похоже такого он не ожидал. И дело даже не в ее рассуждениях по поводу личностных отношений, а в том, что она напомнила о враге и опасности. Почему-то у Лес возникло ощущение, что он забыл о произошедшем, будто расслабился с приходом герцогини во дворец. А это неправильно. Смерти ближнего круга императорской семьи не бывают случайными, особенно в таком масштабе.   - И как прошла встреча? - ехидный вопрос Арадара вывел Лес из состояния задумчивости. - Кому мне посылать цветы и открытку с извинениями?   - В смысле?   - Ну... кто у нас в отставке - леди Амилана или леди Селена?   - Леди Селена, а кто это? - заинтересовалась Лес.   - Официальная фаворитка его высочества. Неужели еще не узнала?   - Нет, меня личные дела императорской семьи волнуют только в разрезе включения этих лиц в допуск, - спокойно произнесла девушка и тут же усмехнулась. - А откуда такое волнение, лорд Кэллэ. Неужели ревнуете?   - Вас?   - Ну надеюсь не мужскую половину императорской семьи. Хотя...   - Даже не надейтесь, - усмехнулся секретарь, - у меня есть любимая женщина. А вы мне просто не внушаете доверия - ни как человек, ни уж тем более как специалист.   - Ну придется доказать, что вы не правы, - спокойно пожала плечами герцогиня. - Кстати, а что же вы тогда официально не представили свою избранницу двору?   - А вы даже не догадываетесь?   - Не имею представления!   - Ну и где же ваш хваленый ум? - усмехнулся мужчина. - Здесь опасно. И я, как приближенный к императорской семье тоже под ударом. Подставлять любимую женщину - это последнее, что я хочу.   - Что ж, очень благородно с вашей стороны. Желаю вам скорейшего воссоединения с вашей возлюбленной.   - Это во многом и от вас зависит, - с намеком произнес мужчина.   - А... так дело в этом? То есть, по вашему, если бы вместо меня тут был брутальный качок, то он бы быстрее нашел врага?   - В некотором роде, - кивнул Ардар, и махнул рукой. - Идите, там ваша помощница ждет. А мы друг друга поняли.   - Надеюсь, - пробормотала Лес, выходя, - тогда уж потрудитесь не чинить препятствий и быть повежливее, - и не дожидаясь ответа выскользнула за дверь. Вот и хорошо, а то эта ехидна привыкла оставлять последнее слово за собой.   А за дверью ее уже ждала Леода. Судя по всему, девушке не очень нравилось находиться в такой близости от императорского кабинета, особенно когда теперь перед ним собралась целая очередь министров и помощников. И все они сейчас крайне неодобрительно взирали на герцогиню. На да, конечно, она же провела в кабинете почти полчаса. Неслыханная дерзость! У кое-кого даже презрение на лице было написано четкими буквами, перешопот, стоило ей появиться, лишь усилился.   - Доброе утро, лорды, - спокойно произнесла она и медленным шагом направилась к помощнице, - Леода, с добрым утром.   - Доброе утро, миледи, - пробормотала девушка и покосилась на толпу.   - Пойдем, - Лес подхватила ее под локоток и повела подальше, - ты договорилась?   - Да. Ее величество ожидает вас к полудню.   - Хм... у нас еще почти час. Хорошо... Пойдем-ка пока ко мне к кабинет.   Правильно, у нее ведь там еще тело лежит в бессознательном состоянии. И дольше оставлять уже нельзя. В конце-концов, да и за дело пора приниматься. И клятву с этого экземпляра взять тоже...   Занис Эмли спал как младенец. Лес даже будить его на миг жалко стало, но потом включился разум и девушка отмела глупые мысли. Еще пара дней в таком состоянии и ему прямая дорога к целителям. Так что - будим.   Пара пассов, и мужчина застонал, приоткрывая глаза.   - Доброе утро! - жизнерадостно улыбнулась девушка, словно ничего и не произошло. - Как вы себя чувствуете?   - Плохо, - буркнул Занис, - будто меня кто-то усыпил и забыл на пару дней.   - Ну не пару дней. Прошло меньше суток. Но я приношу свои извинения.   - Угу... - мужчина с трудом приподнялся и вмиг замер, уставившись на лежащего рядом Онила. - А он?..   - А он будет вашей заботой, если вы сейчас согласитесь.   - На что? - от подозрения в его голосе Лес на миг стало смешно.   - Ничего криминального, не бойтесь. Я хочу, чтобы вы остались моим ассистентом. Вы мне подходите.   - Надо же? - скепсис просто лился из его уст. - С чего бы?   - Вы создали впечатление честного и порядочного человека, а еще неглупого. К тому же о вас хорошо отозвался господин Сайрус.   - А он сам?   - Я его отпустила. Он сказал, что и так долго пробыл во дворце, попросил расчет и попрощался, - пока Лес говорила, она внимательно смотрела на мужчину и на то, как он реагировал, кивая в такт ее словам. - Если вы согласны, я предлагаю остаться вам на прежней должности. Зарплату я увеличу вдвое, но естественно вы мне принесете клятву. Нет, не пугайтесь, обычную клятву служения и не причинения вреда. Ну так что, согласны?   - А Онил?   - Он мне не подходит. Если согласитесь, вашей первой обязанностью будет выпроводить данного господина за пределы дворца и проследить, чтобы он не вынес ничего ценного. Ну и исключить его личность из охранной базы. Итак?   - Не ожидал... Но я согласен.   - Отлично, тогда клятву.   Клятву Заним принес быстро. Лес внимательно следила за каждым словом, но он ни на шаг не отошел от правильной версии. Впрочем, насколько герцогиня разбиралась в людях, Эмли из категории тех, кто не предает. Если он примет ее как госпожу, то и служить начнет не за страх, а на совесть.   Знакомство с Леодой тоже прошло нормально. Естественно Эмли не ожидал обнаружить, что Лес уже успела не только найти себе помощницу, но и что ей станет женщиной. По сути Леода была старше его по положению, но Лес не думала, что с этим возникнут слишком большие проблемы. В конце-концов, Эмли не дворянин и мужчина и вскоре сам поймет, что это вполне логичный ход. Зато он выше остальных придворных магов дворца, а это уже тоже не мало. Плюс повышение оклада.   - Итак, мои дорогие, надеюсь, вы поладите. Занис, как я уже говорила, за вами Онил, - мужчина согласно кивнул. - После обеда и вы и Леода пройдете со мной к здешним штатным магам. Занис, опять же к вам - мне нужна краткая справка по всем. Можно не сегодня, но к завтрашнему вечеру точно - кто, как попал, какой уровень силы, манкирует обязанностями или нет, берет деньги... Ну вы поняли.    - Я не могу клеветать, - вмиг нахмурился мужчина.   - А я и не прошу. Я просто спрашиваю ваше мнение. Естественно, после я проведу проверку всех. Вы мне просто поможете и укажите на тех, с кого начать. Одномоментно разорваться я не могу, но начинать надо. Надеюсь, это понятно? - синхронные кивки были ей ответом. - И на будущее. Мне все равно - сплетни или нет. Если появилась информация - докладывать сразу. Вы знаете, какая ситуация во дворце? Был убит не кто-нибудь, а придворный маг. Это очень серьезно. Это опасность для всей императорской семьи и Эталиона. Поэтому ни о каком благородстве такого рода речи быть не может. По одному слову никто никого не убьет и не темницу не запрет, но это может спасти жизни. Занис, надеюсь, вы это уясните. Все, что услышите, увидите, узнаете - сразу мне. Леода, ну ты это и так знаешь.   Амилес не сомневалась, что у Леоды такой и мысли не было. Девушка давно жила при дворе и привыкла крутиться в сплетнях и интригах, а потому понимает их ценность. А вот Занис предпочитал все наблюдать и помалкивать.   - Ладно, мои хорошие, общайтесь, знакомьтесь. Если появятся идеи - жду.   И с таким напутствием Лес отправилась к ее величеству. От того, как пройдет конкретно эта встреча, зависело очень многое. Ссориться с императрицей герцогине не с руки, пусть даже таких императриц и будет еще пару штук. Тем не менее...   У дверей в покои ее величества табун был не меньше, чем перед кабинетом императора, а то и больше. Такое ощущение, что здесь собрались практически все жители дворца - фрейлины, молодые и не очень леди, супруги работающих здесь министров, гостьи, кавалеры, усиленно отвешивающие комплименты и раздающие авансы, служанки...   Огромная светлая зала с лазурно-персиковой гамме буквально терялась за всей этой массой разряженных тел. А общий гомон и смешение ароматов духов уже через пару минут начали вызывать мигрень и тошноту. Тем не менее, нацепив бесстрастную улыбку, Амилеста скользнула прямо в гущу, пытаясь добраться до своей цели. К ее бесконечному удивлению, ей даже удалось, протиснуться и не с кем не столкнуться.   - Леди, вам назначено? - дорогу Лес преградила незнакомая женщина средних лет. На мгновение скользнув по ней взглядом, девушка отметила, что с данной особой она не знакома, да и знакомиться желания не испытывает. Худая, как жердь, с забеленным лицом и выражением, что это она императрица, данная леди явно гордилась своим особым статусом, и не брезговала им пользоваться.   - Миледи, - поправила герцогиня, - и мне назначено, - произнесла и скользнула мимо женщины, не желая с ней больше общаться. - Ваше величество, добрый день! - произнесла Амилеста и присела в реверансе, незаметно оглядывая комнату.   Здесь было лучше. Небольшая гостиная в оливковых цветах, с обилием живой зелени, картинами и клетками мелких золотистых птичек. Через приоткрытое На трех диванах, выставленных буквой 'п', восседало всего шесть леди, одной из которых и являлась королева.   Сегодня женщина выглядела не в пример лучше, чем вчера. Было видно, что она отдохнула и поработала над внешностью. Бронзовое платье прекрасно сочетается с каштановыми волосами, делая их ярче и заставляя карие глаза сиять. Цитрины в золоте сверкают и искрятся, как маленькие солнышки, освежая образ в целом. Настроение тоже было не в пример лучше, заставляя Лес внутреннее напрячься в ожидании какой-нибудь гадости.   - Доброе утро, леди Шаон, - на лице Минастасии застыла придворная улыбка, - рада видеть вас. Присаживайтесь. Леди, думаю вы все в курсе, кто это? - дамы синхронно закивали. - Леди Шаон, это мои близкие подруги, надеюсь, станут и вашими. Как вам вчерашний ужин?   - Великолепно. Признаться, за десять лет академии я уже забыла, что это такое. Ваше величество, я еще не успела поблагодарить вас за помощь с выбором фрейлины и служанки. Это было очень благородно с вашей стороны озаботиться моим комфортом. Признаться, я об этом на тот момент вообще не думала.   - Однако, от выбранных мной девочек, вы отказались, - с намеком произнесла императрица.   - К сожалению, мне пришлось. Увы, я здесь исключительно на службе, и мне нужна не фрейлина, а именно помощница с магическими способностями и хотя бы минимальным образованием в этой сфере.   - Вам надо было всего лишь сказать об этом.   - Простите, ваше величество, но я не посмела обращаться с такой незначительной просьбой.   - Что ж, надеюсь, ваш выбор был удачен?   - Время покажет. Ваше Величество, не могли бы мы пообщаться наедине?   - Конечно. Леди?   Дамы синхронно встали и с улыбками раскланялись перед императрицей, зато стоило им повернуться к ней спиной, так лица сразу превратились в оскалы. Словно стая пираний эти леди обтекли Лес, но при этом не забывая усиленно улыбаться. Вот только они забыли, что она не просто девочка-аристократочка, а маг. И эмпатия, пусть на минимальном уровне ей вполне доступна.   Впрочем, изменения проявились не только у местного курятника, как про себя называла Лес фрейлин и подпевал. Императрица тоже вмиг растеряла благодушие и теперь смотрела прищурено, сжав губы в тонкую линию. Девушка ей не нравилась, и Минастасия не считала нужным это скрывать.   - И что же вы хотели мне сказать наедине? - как только дверь закрылась произнесла женщина.   - Во-первых, - Лес взмахнула рукой, запечатывая дверь от прослушивания и с удовольствием отметила, как по ту сторону раздались приглушенные проклятья, - вот так хорошо.   - Мои фрейлины этого вам не простят, - фыркнула Минастасия, - и все же... Чем обязана?   - Ваше величество, для начала я еще раз хотела вас поблагодарить за девушек. Поймите правильно, я очень ценю ваше старания, но фрейлины мне не нужны. Я к ним не привыкла, и не в моей натуре, чтобы за мной таскались просто так. К тому же, мне действителньо нужны помощницы, и именно владеющие магией. Леди Леода, скорее выбор отчаянья. У нее конечно минимальный уровень, но он есть. К тому же, в связи с ее положением она будет действительно работать, что мне и нужно.   - Хорошо, я принимаю ваше объяснение. Я так понимаю, по поводу горничных я услышу тоже самое?   - Я маг, ваше величество, и мы слишком чувствительны к аурам других. Девушка должна не вызывать отторжения.   - Допустим. Что-то еще?   - Еще я хотела бы, чтобы между нами не было непонимания. Ваше величество, я очень люблю магию. Меня правда мало волнуют интриги, сплетни и подобные развлечения. Я творец. А еще я привыкла всегда не хорошо, а на отлично выполнять свою работу. И я дала клятву императорскому роду.   - К чему вы это ведете, леди? - Минастасия прищурилась.   - К тому, что отныне благополучие императорской семьи - моя первоочередная задача. И как бы вы не относились ко мне, как к личности, прошу вас помнить, что я ваш придворный маг и всегда буду на вашей стороне против всего остального мира. Вы можете меня не любить, но вы должны мне доверять. Если же вас волнуют возможность каких-то вне деловых отношений с вашим мужем или сыном, то я хоть сейчас могу дать лично вам клятву, что этого никогда не будет.   - Да? И с чего же вам ее давать? Неужели не прельщает возможность стать фавориткой... а еще лучше императрицей?   - Миледи, раз уж мы начали говорить начистоту, то я вам прямо скажу, если вы не против?   - Я только за.   - Я - маг, ваше величество. Это уже само по себе говорит о многом. я люблю творить, а не разговаривать. К тому же все маги довольно скрытные и ревнивые. Выставлять жизнь на всеобщее обозрение не для меня. Но самое главное, я никогда не смогу поделиться тем, что считаю своим. Лорд Ауриан и лорд Амистиан прекрасные мужчины, но они никогда не будут принадлежать одной женщине. Я уже знаю достаточно, чтобы понимать это. А ревность придворного мага по отношению к своим господам до добра не доведет. Мне ведь жить рядом до конца дней своих, а это слишком долго чтобы потакать сиюминутным желаниям.   - Я поняла вас, леди Амилеста. Что ж, я рада, что вы оказались столь умны. И я ведь еще не поблагодарила вас за леди Вэел. Вынуждена признать, что если бы не ваш поступок, то для графини все бы закончилось куда плачевнее.   - Не стоит благодарности, ваше величество. В тот момент я просто не видела другого выхода. Признаться, я и сейчас не вижу.   - Я тоже. Что ж, леди, я рада, что вы пришли ко мне и мы поговорили. Признаюсь, я не желала видеть столь молодую особу в качестве придворного мага, но если вы и дальше будете столь же разумно себя вести, то мы поладим.   - Я на это надеюсь, миледи.   - Вы хотите еще что-нибудь сказать?   - Да. Если у вас есть какие-нибудь пожелания или просьбы относительно моей сферы...   - Пока нет. Возможно, чуть позже. Хотя... пожалуй, есть одна. Не знаю, говорил вам мой супруг, но наш сын не в курсе истории с леди Вэел, и мне бы не хотелось, чтобы он узнал.   - Хорошо, миледи, тогда прошу простить меня и позволить откланяться. У меня еще не до конца разобраны дела моего предшественника.   - Идите, леди.   Лес поклонилась и направилась на выход. Что ж, все прошло вполне нормально. Минастасия ей не поверила, это было четко видно, но решила пока не пороть горячку и присмотреться. Пока девушке этого было достаточно.   Правда стоило ей выйти за порог, как она тут же забыла обо всех своих мыслях. На нее буквально обрушился смерч. Вся разряженная толпа что находилась здесь, лишь на секунду замерла, а потом просто набросилась на нее. На миг, герцогиня чуть было позорно не сбежала, но потом быстро опомнилась и натянула самую любезную улыбку. Со всех сторон до нее доносились фразы:   - Леди Шаон, как мы счастливы, что вы теперь с нами!   - Милая Амилеста, поздравляем!   - Вы теперь знаменитость, дорогая!   - Герцогиня, вы поразили меня в самое сердце!   - Прекраснейшая, как вы могли скрывать такую красоту в этой жалкой академии!   И так далее и тому подобное. Лес шла не задерживаясь, ловко уворачиваясь от протянутых к ней рук. Она еще не сошла с ума, чтобы протягивать этим пираньям хоть какую-то часть своего тела. Сожрут же тут же! И все эти лживые улыбки и восхваления... Неужели они действительно считают, что раз она молода, то и глупа. Хотя, конечно, придворный политес... Даже гадости надо говорить с улыбкой. Но не сегодня. Сегодня герцогиня просто улыбалась и изредка благодарила за очередной комплимент, усиленно пробираясь к двери. И ей почти удалось, когда на пути появился какой-то кавалер.   Быстрый взгляд девушки оценил все - и дорогие кольца на пальцах, и новенький бархатный камзол цвета лазури с золотой вышивкой, и каштановые подвитые кудри и глаза... Оливковый и серо-зеленый. Благородная кровь есть, но слабая. В свое время Амилес таких успела повидать. Правда ей тогда в шестнадцать такие любители удачного брака не интересовались, а вот теперь, похоже. Проходу давать не будут.   - Куда же вы, прекраснейшая? - медово промурлыкал незнакомец и красивая бровь не менее красиво выгнулась   - Работать, сладкоречивый, - приторно улыбаясь, ответила Лес и уже хотела было обойти нежданного кавалера, когда тот снова заступил ей путь, слегка прищурив глаза.   - Такая прекрасная леди и работать?   - Да. А вы повторяетесь. Прошу меня извинить, но я спешу.   - Позвольте мне проводить вас.   - Вы считаете, что я не в состоянии найти дорогу?   - Нет, - кажется, Лес слегка сбила сценарий, - но это дворец, тут много разных личностей...   - Я знаю, где я нахожусь, лорд...   - Лорд Яниор диол Хеон, - представился кавалер, слегка склонив голову. Немного небрежно даже, зато его волосы красиво легли волной. Лес даже на секунду задумалась, долго ли он тренировался перед зеркалом, чтобы вот так красиво получилось.   - Лорд диол Хеон. Но более того, я частично отвечаю за безопасность этого самого дворца, так что, боюсь, правильнее сказать, что это мне предстоит вас защищать от всяких личностей. Поэтому прошу, не мешайте мне это делать. Всего хорошего.   И больше не дожидаясь ответа герцогиня слегка сдвинула настойчивого ухажера магией, чтобы он не забывал с кем имеет дело. Да, конечно при ее возрасте и внешности трудно принимать ее в серьез, но это уже ни в какие рамки. Ей что теперь еще с год доказывать, что она не дурра, пока этого не поймут? Тогда о работе можно будет вообще забыть, если каждый из охотников за приданным начнет мешать ей делать дело.   - Я смотрю, вы уже обзавелись поклонниками? - раздался знакомый голос, и Лес резко развернулась, чтобы столкнуться с графом Тианом. - Приветствую вас, леди Шаон.   - Добрый день, граф. Рада вас видеть. Вы ждали тут меня? - напрямую спросила девушка.   - Да, - граф и не думал отпираться. - Вчера на ужине я не успел вас поздравить, поэтому решил исправить это сегодня.   - Благодарю. Надеюсь, это поздравление искренне?   - Вы знаете, да. Должен признаться, мне польстило приглашение Горантара на собеседование, и я даже испытал азарт, но... знаете, на самом деле это не мое. Слишком большая ответственность и слишком близко к власти. Да и вам проиграть не стыдно.   - А ваши родители как отреагировали?   - Счастливы, что меня не выбрали, - рассмеялся парень, - мой отец когда узнал чуть не схватился за ремень. Вы ведь и сами знаете, я единственный наследник. Если бы я остался здесь, то о делах своего домена можно было забыть, как и родителям о внуках.   - Что ж, тогда я рада, что вы не держите на меня зла.   - Ни в коей мере. Мне даже будет интересно, как вы начнете воспитывать здешнее общество. Я смотрю вы даже без потер вырвались из гостиной ее величества. Неужели с вами не захотели пообщаться.   - Захотели, почему же нет.   - И поклонники появились, - утвердительно произнес он.   - Граф, ну хоть вы меня не обижайте, - рассмеялась Лес, - неужели вы считаете меня такой наивой, что я поверю во все эти внезапно вспыхнувшие чувства?   - Нет, конечно... но вы молодая красивая девушка. Завести поклонника или фаворита просто ваша святая обязанность как и пару подруг.   - Я предпочитаю завести любовника о котором никто не будет знать, - фыркнула Лес и осеклась, увидев, как расширились глаза Тиана. - Что?   - Эм... ничего. Просто...   - Ну... мы всей академией считали, что вы помешаны только на магии и о таких словах как любовник даже не слышали...   Граф сказал и вдруг покраснел, нет он почти побурел, особенно когда усышал задорный и такой искренний смех герцогини. Боги, похоже они все ошибалсиь, мелькнула у него мысль, пока он смотрел на девушку, у которой вдруг стал неожиданно лукавый взгляд. Да, он действительно не достоин стать придворным магом внезапно осознал. Эта серая мышка похоже хорошо всех провела. И не такая уж она и серая. И об отношениях между мужчиной и женщиной похоже тоже знает не по наслышке. На миг ему даже стало обидно. Он ведь считал ее необычной. Но симпатичной, старнной, синим чулком. Эх... если бы он знал... но сейчас раситывать на отношения похоже уже не имеет смысла. Слепец! Они все слепцы. Но когда... и с кем... он все еще стоял, смотря вслед уходящей девушки и с трудом но осознавал, что все бывает не так, как кажется. И если не присматриваться, то можно много потерять.   Глава 12      В кабинет Лес вернулась морально изнуренная. Разговор с императором, с помощником, императрицей, сворой придворных, среди которых хоть и не было сильных магов, но у каждого имелось в запасе по паре амулетов, через которые ее пытались прочитать и воздействовать. Общаться еще с кем-то у нее просто не было сил. Как-то девушка отвыкла от столь пристального внимания и обильного общения. Раньше ей приходилось разговаривать только с Саей, да отвечать на уроках...   Вот только о спокойном вечере ей оставалось только мечтать. Прямо в кабинете сидела парочка - Занис и Леода, и взглядом преданных болонок смотрели прямо на нее, словно она была им что-то должна.   - Ну? - первой не выдержала помощница. Эмли промолчал, но взгляд выражал согласие с коллегой.   - Нормально, - отмахнулась Амилес.   - И это все?   - А что еще я должна сказать? Разговор с императрицей прошел нормально. Надеюсь, мы поняли друг друга. Но вот свита ее величества просто пиявки какие-то! Даже мои щиты подточили!   - Ну... это нормально, - облегченно выдохнул Занис. - Тут половина магов, пусть и не очень сильных, да еще и все обвешаны амулетами, причем еще производства Вайне. Они ... хм... действительно имеют свойство подпитываться от магии других. Это была разработка барона.   - Это разработка архимага Дрейде, - отрезала Лес, - еще триста двадцать два года назад обнародованная и спустя четыре года запрещенная Советом магов, так как при постоянном контакте разрушает ауру владельца раз, а два приводит к смертельному исходу слабого мага при контакте с пользователем амулета, - закончила девушка, наблюдая, как с каждым словом мрачнеет Эмли. - Так что придется все эти амулеты изъять. И вы, Занис, к концу недели подготовите подробный перечень всех созданных на такой основе амулетов и их владельцев. Ясно?   - Вполне, - буркнул мужчина, в очередной раз проклиная покойного мага и свой язык. И тут же усмехнулся, ну надо же, даже в такой малости и то соврал. А ведь он когда-то считал, что у покойного барона не было от него секретов. Но все проходит... и очарование и разочарование. Интересно, что принесет эта девчонка в его жизнь?   - Миледи, - подала голос Леода, пытаясь отвлечь обоих помрачневших магов, - вы собирались после посещения императрицы проверить своих подчиненных.   - Да? Ну, значит, я передумала. Хватит на меня сегодня общения, - отрезала Лес, чувствуя, что и так устроилась на работу не придворным магом, а то ли жрецом, то ли шутом. - Думаю, еще пару дней они справятся без меня.   - Прошу меня извинить, - влез Занис, - но тут вы не правы. Вас никто не заставляет разбирать дела, но посмотреть самой и представиться вы должны. Чтобы они точно знали, что вы не отдали все на откуп действующим замам.   - Замам? - заинтересовалась герцогиня. - А тут и такие есть?   - Конечно. Аж целых два. Один отвечает за бытовые нужды, другой за безопасность. Плюс еще личный завхоз. Эту троицу подбирал сам Вайне, но, честно говоря, не думаю, что вы с ними сработаетесь.   - И почему же?   - Ну... - Эмли замялся, а вместо него ответила Леода.   - А потому, что это были его приятели, с которыми они творили все, что хотели. Барон их ото всего прикрывал, а они за это приносили ему неплохой и незаконный доход. А вас они просто ни во что не ставят.   - Леода! - вспыхнул мужчина, но та отмахнулась.   - Что Леода? Сам знаешь, терять такое место они не намерены и искренне считают, что смогут остаться. Пока госпожа будет 'вертеться' при принце и императоре, они возьмут 'уж так и быть' все остальное на себя, так что ничего у них не измениться, - перекривила они чью-то речь. - Я сама слышала, как они убеждали в этом министров и прочих работников.   - Спасибо, Леода, - Лес благодарно кивнула девушке и повернулась к Эмли. - Это уже второй раз, господин Занис. Второй раз за сегодня, причем после моего пояснения. Вы собираетесь и дальше продолжать вести себя так же? - она пристально смотрела на помощника, но тот упрямо уставился в пол. - Я не слышу, господин Занис! Ваш ответ! И прошу вас хорошо подумать, прежде чем вы его дадите, потому что если вскроется еще один подобный случай, мы с вами расстанемся, причем вы покинете дворец раз и на всегда без рекомендаций и денег. Но если при следующем подобном случае пострадаю я, моя репутация, подопечные или еще кто-то или что-то ценное для меня, то я вас уничтожу. Нет, вы не поняли, - усмехнулась Лес, смотря прямо в недоверчивые глаза, - я не убью вас, но ваша жизнь с этого дня превратиться в кошмар. Вы сами наложите на себя руки. Это я вам обещаю. Так что подумайте. Уйдете сейчас и репрессий ч моей стороны не будет. Но еще один случай...   И она замолчала. Лес не соврала ни словом. Она не была всепрощающей и милостивой. И доброй тоже не была. Справедливой - да, но не более. Каждому по делам его! 'око за око и зуб за зуб' - это ее девиз. Если кто-то убил, значит, он должен умереть. Если мучал, должен отмучаться сам. Украл - верни в двойном размере. Естественно, все индивидуально, но в общем смысле... Да, она действительно искренне верила в воздаяние при жизни.   - Я... - наконец подал голос мужчина, но тот предательски у него сорвался и ему пришлось откашливаться, чтобы продолжить, - прошу простить меня, миледи. Я клянусь, что больше подобного не повториться. Обещаю.   - Хорошо, - кивнула Амилеста, - я принимаю клятву и прощаю в последний раз. Что ж, раз уж такое дело, то пойдемте, посмотрим, на наших подчиненных.   - Наших? - Эмли с Леодой переглянулись и в шоке уставились на герцогиню.   - Естественно. Вы мои помощники, значит, если вы стоите выше их.   - И даже заместителей?   - И даже их. Но, Занис, вы помните, я жду от вас отчет - кто, как попал, чем занимается, характеристика как личность и как профессионал, - посчитала нужным напомнить девушка, и, дождавшись кивка, велела, - Идемте!   Пока они втроем шли к северо-восточному крылу, помощники успели просветить свою госпожу по поводу основных моментов. Оказывается, маги и целители занимали смежные помещения в одном крыле, причем все было ровно симметрично - правая часть у целителей, левая - у магов. В подвалах хранилища и лаборатории, на первом этаже приемный покой, дежурные и операционные, на втором консультационные кабинеты, палаты и склады первой необходимости, на третьем кабинеты, четвертый - жилой, на пятом - подсобные помещения и комнаты слуг, отвечающих за это крыло.   - У баронета Ярдо тоже двое замов, - продолжал рассказывать Занис, - один из целителей, другой из травников. Сами понимаете, сам баронет, как и вы, занимается исключительно императорской семьей, ну и теми, за кого они просят. Иногда самыми титулованными гостями. А в остальное время его мало волнует, кто что делает.   - А в чем у него разница между целителями и травниками?   - Ну как же... Целители лечат травмы, болезни, принимают роды и проводят операции. А травники исключительно занимаются зельеварением и закупкой всех необходимых ингредиентов. Если служанка руку порежет или повар обожжется - это к целителю, если выдать противопростудное или антигистаминное - это к травникам. Для всех работников и жителей дворца автоматически и бесплатно. А вот если вы хотите настойку для волос или против прыщей - то тоже к травникам, но уже платно. Естественно, там у них строгая иерархия. Например целитель Розум никогда не прикоснется к служанке, даже если она у него умирать будет.   -Да? - прищурилась Лес. - И почему же его тогда держат?   - Они пользует высшую знать - герцогов и маркизов, даже до графов не опускается. Лорд Ярдо от него тоже не в восторге, но убрать не может.   - А у меня какая ситуация?   - В принципе - такая же. Бытовые занимаются комфортом, защитные - обороной дворца.   - Заместители?   - Маркиз Штойне по бытовой магии и виконт Розум по защитной.   - Розум? - уцепилась за знакомую фамилию герцогиня.   - Да, это его племянник, сын младшего брата. Парень неплохой, но падок на деньги и ленив. Плюс, любит играть, но пределов не переходит. Состояния никогда не проигрывал. Максимальная сумма - тысяча золотых.   Пф! Амилес не удержалась от усмешки. Тысяча! Да даже заместителю придворного мага, чтобы заработать такую сумму надо целый год копить зарплату. У него она, кстати, семьдесят золотых в месяц. Так что... это как посмотреть, много или мало. Но однозначно мальчик живет не по средствам.   - И часто такие проигрыши?   - Не очень, но раз в полгода стабильно.   - А выйгрыши?   - Больших не было. Либо отыгрывается, либо в плюсе но не больше ста-двухсот золотых.   - Понятно... - протянула девушка, мысленно пытаясь успокоиться. Да, с такими работниками и врагов не надо. Как еще вообще Эталион не завоевали-то? - Ладно, а как специалист?   - Средне. Очень... средне.   - А Штойне?   - Тот поопытнее. Но далеко не лучший. Это вообще-то друзья Вайне из Академии.   В принципе, дальше можно было не объяснять. Честно говоря, Амилес планировала и сама перетащить сюда пару знакомых из академии. Ту же Саяну, например. Может, как маг она не выдающийся, но главное Лес ей доверяла. Но в тоже время, как бы не относилась хорошо девушка к каким-то знакомым, но назначать на должность по этому признаку не стала бы. Вот секретарем бы Саяну она сделала или заместителем по бытовой части, а заместителем по защитной уже нет.   Поднявшись на третий этаж Амилес краем глаза отметила темно-синюю цветовую гамму и довольно богатую отделку. Неплохо маги живут. С удобством. Впрочем, это не беда. Удобство она и сама любит, главное, чтобы это не замещало им все остальное.   Замерев на миг, девушка огляделась. Этаж был тих и, казалось, пуст. Интересно и где все ? кстати, а сколько их всех?   - Бытовых - десять и защитных - пятнадцать. Плюс два универсальных мага, завхоз и секретарь.   - Итого двадцать восемь человек, - подытожила Лес. - Плюс трое личных помощников.   - Было, - поправил ее Эмли, но и он понял, что хотела сказать девушка.   - И где они все?   - Один защитный маг должен дежурить на втором этаже. Остальные... ну...   - Понятно, - прошипела Лес и, накинув невидимость на себя и помощников пронеслась вихрем по этажам.   Ей хватило всего полчаса, чтобы понять, что кроме спящего на рабочем месте дежурного и секретарши флиртующей с каким-то заблудившимся целителем, на месте оказалась только троица ее заместителей и завхоза чертящих какую-то схему очередных финансовых махинаций и пересчитывающих уже полученные деньги. Остальные же были неизвестно где.   Первой самой предсказуемой реакцией было бы снять невидимость и закричать что-то вроде 'да как вы смеете?'. Именно этого от нее ожидал Занис, да и Леода тоже. И они очень удивились, когда этого не произошло. Наоборот, девушка как будто бы успокоилась и была довольна, и Занис не понимал почему. Ее поведение никак не соотносилось с тем, что он успел узнать о ее характере. Если только... Если только она что-то не задумала. Это, пожалуй, был единственный адекватный ответ.   - Что ж... примерно так я и думала, - улыбнулась Лес, выходя из северо-восточного крыла. - Занис, вам еще одно задание. Назначьте совещание на послезавтра, часиков на одиннадцать. Скажите, что я хочу познакомиться и обозначить направление деятельности. И вот еще что... возьмете у меня амулеты связи. Скажите, чтобы они всегда были на них или рядом. У каждого.   - Амулеты связи? - мужчина прищурился.   - Именно. Я же не должна их разыскивать по всему дворцу.   - А мне говорить, что вы приходили?   - Нет. Не стоит. Но можете им сообщить, что я удивлена, что никто из них сам не появился. Вот только завтра пусть меня не беспокоят. Я буду работать с семьей его величества. Мешать не надо.   - Понял.   - А мне что делать? - подала голос Леода.   - А ты, моя дорогая, завтра займешься закупками. Мы сейчас все пройдем в лаборатории и в хранилище и оценим имеющиеся запасы. Я буду говорить. Чего не хватает, а ты завтра должна будешь все докупить, пока я буду занята.    На удивление покойный барон оказался очень запасливым человеком. У него было даже то, о чем Амилес только слышала или читала. Хранилища были полными. Редкие травы и ингредиенты для зелий, реликтовые окаменелости, старинные артефакты и рукописи. Но все довольно узконаправленное. Похоже, что маг увлекался некромантией и черной магией. Впрочем, если он изготавливал такие амулеты, то не удивительное. И спустя пару часов попыток Лес даже удалось вскрыть один тайный схрон Вайне, где и обнаружилась причина создания запрещенных амулетов. Огромный кристалл накопитель. Все изготовленные им побрякушки тянули энергию у магов и запечатывали ее здесь. Так что при необходимости Вайне мог взорвать полконтинета.   Но многого и не хватало. Особенно специального оборудования для занятий ювелирным делом и артефактологией. То оборудование, что было здесь хоть и было дорогим, но в основном крайне бесполезным для профессионала. Да и работать покойный предпочитал с чистым золотом, в то время как Амилес нравились больше камни. А еще ей не хватало книг, самих драгоценных камней, ступок и прочей мелочи. Так что список в итоге все равно получился внушительным.   Леода только головой качала, мысленно задавая себе вопрос 'а не поспешила ли она?'. Нет, в тот момент, когда герцогиня выбрала ее показался ей выгрышем в счастливую лотерию, но вот позже... Леди Шаон оказалась мутной особой. Во всяком случае, Леода ее не понимала. Вот казалось вполне нормальная реакция, а она раз и делает все наоборот. Да и ее маниакальная любовь к магии. Как девушка в стольюном возрасте может быть настолько на ней помешана? Причем полное отсутствие даже каких-то намеков на личную жизнь. А еще ей все время казалось, что сквозь черные глаза на нее смотрит бесстрастное, но очень опасное животное. Гадюка, думающая ужалить или пусть еще поживет. Леода даже себе боялась признаться, насколько ее пугала Амилеста. Может, дело, конечно, в силе, а, может, в странной внешности... Хотя, пока герцогиня не сделала ей ничего плохого.   Амилес лишь покосилась на задумавшуюся помощницу, но промолчала. Какие бы мысли не бродили в ее голове, клятва не позволит ей причинить вред, а потому не стоит забивать и голову.   - Леода, - позвала она девушку, и та моментально вскинула голову, вдруг окрасившись в легкий румянец. Лес даже стало интересно, какие это мысли бродили в голове баронесы, - и еще одно задание для тебя. Приведи сюда Харану и Диафу, покажи фронт работ, пусть все отмоют.   - Хорошо.   - Ну раз все хорошо, то на сегодня все. С утра можете не появляться, придете после обеда, доложите о выполнении.   Кажется, на этом на сегодня все. Лес облегченно вздохнула и выскользнула из башни. Похоже, ужин она уже пропустила. Оставалось надеяться, что Харана позаботиться об этом и все принесет прямо в комнату.   Здесь, в центральных коридорах дворца, последние лучи заходящего солнца били в открытые окна, отражаясь от зеркал и хрусталя. Все сияло и совсем не походило на мрачные подвалы подземелья. Но при всем этом великолепии больше всего девушке хотелось сейчас оказаться одной. Впрочем, несбыточная мечта, как оказалось, стоило ей только зайти в свои покои.   Прямо в кресле развалился не кто иной, как принц Астимиан, потягивая из хрустального бокала багровую жидкость. Рядом с ним был накрыт стол на две персоны - свечи, вино, фрукты, сладости и две тарелки, накрытые клошами.   - Наконец-то, я вас уже заждался!   - А вы меня ждали? - Лес вскинула брови, демонстративно обходя принца и усаживаясь напротив. - По какой причине?   - Вы пропустили ужин, - усмехнулся парень.   - Да? И вы вот так навещаете всех, кто пропускает ужин? Тогда я должна оповестить своего помощника, что вы попозже загляните и к нему. Думаю, господин Эмли будет в восторге.   - А вы забавная, - улыбка стала еще выразительнее, а во взгляде появился блеск азарта. - Нет, думаю сегодня ваш помощник будет ужинать в одиночестве.   - Отчего же? Не вышел родом?   - Не вышел полом, - отрезал Астимиан. - Вина? - тут же перевел он разговор.   - У меня завтра серьезный день и лучше мне не употреблять сегодня спиртное. Кстати, лорд Ауриан сообщил вам, что вы завтра должны прийти ко мне?   - Да. И как вас отец?   - В каком смысле?   - В том самом. Уже предложил вам стать новой фавориткой?   - Его величество был крайне вежлив, да и не думаю, что он способен на подобные высказывания...   - Ой, да ладно! Отец много на что способен. Так что либо вы сейчас безбожно врете, леди, либо вы не привлекли его, как женщина, - проговорил, и прищурился, ожидая реакцию. Лес чуть было не рассмеялась этой наивной попытке заставить ее признаться.   - Ваше высочество, я стараюсь не врать. Это первое, а второе, я все же настаиваю, что милорд не способен на такое унижение женщины.   - Да? - принц еще несколько минут побуравил ее пристальным взглядом, но потом расслабился. - Что ж, тогда еще лучше. Предлагаю перейти на 'ты'.   - Ваше высочество...   - Хотя бы наедине и среди своих!   - Хорошо, - Лес не видела причин отказываться в такой малости.   Скользнув взглядом по столу, она отметила, что ни воды, ни сока принц не предусмотрел или специально не принес. А пить хотелось жутко. Ей всегда хотелось сильно пить после того, как помагичит. И пусть ни Эмли, ни Леода не заметили, но в лаборатории и башне она успела поработать, набросав самые основные защитные чары. Поэтому теперь пришлось вставать и самой идти к буфету, чтобы налить воды.   Граифн был прохладным, а вода кристально-чистой. У Амилес даже слюнки потекли от предвкушения, как она сделает глоток, когда на ее талию скользнули мужские руки, а щеку обожгло дыхание, всколыхнув несколько упавших прядей.   - Какая правильная леди мне досталась, - шепот Астимиан оказался неожиданность, как и его поступок. А для самого принца вдвойне неожиданней оказалось, что уже через мгновение его буквально отшвырнуло от девушки, причем прицельно в кресло.   - Ты! Ты напала на лицо императорской крови! - вспыхнул мужчина, приподнимаясь под насмешливым взглядом спокойно попивающей воду Амилес.   - Да что ты? Разве на тебе есть хоть царапина?   - Ты хорошо поняла, что сейчас сделала?   - А ты хорошо понял, что попытался сделать? - парировала герцогиня. - Что ж, давай сразу проясним этот вопрос. Хочешь сделать меня фавориткой? - и, дождавшись неопределенного кивка принца, продолжила. - А на сколько? День, месяц, год? А что будет потом, когда тебе надоест? Найдешь другую дуру? Да?   - Да, - фыркнул парень, уже понимая, что надежда затащить экзотичную красотку в постель канула в Лету .   - А вот и нет! Ты забываешь, что женщины мстительные натуры. Но если со своими дворцовыми курицами ты можешь просто отмахнутся или вообще выслать из дворца особо надоедливых, то со мной этот фокус не пройдет. Ни ты, ни твоя семья не могут причинить мне вред и отправить меня подальше, впрочем, как и я. И что получается дальше? Ты поигрался и пошел дальше? Даже не надейся. Я достаточно злопамятна и мстительна, чтобы испортить всю твою дальнейшую жизнь.   - Ты сама сказала, что не можешь причинить мне вред, - усмехнулся принц.   - Правильно, но это не значит, что я не смогу воздействовать на твоих девиц. Вот представь, каждая из тех, кто рискнет пойти с тобой в постель, от твоего первого прикосновения начнет покрываться язвами и гнойниками, у них начнут выпадать волосы, пойдет изо рта пена, запах от них станет не выносим... - по мере того, как Лес перечисляла, принц с каждой секундой бледнел все сильнее, похоже живо представив эту картину, - и все это будет проходить в тот же миг, как только ты отойдешь от них на метр... или два? Ну как? Как ты думаешь, через сколько слухи заполонят весь дворец и сколько женщин рискнет ублажить тебя? Хотя нет, вопрос надо ставить по-другому. Со сколькими из них ты сможешь поразвлечься? Нет, конечно, на твою супругу это не распространиться, ведь она попадет под клятву... Но об остальных развлечениях придеться забыть.   - Я тебя понял, - мрачно процедил парень. - Не думал, что ты такая.   - А какая? Спокойно раздвину ноги, потому что ты принц? Или думаешь, ты всем тут поголовно нравишься? Так я тебя разочарую, больше половины просто бояться, а еще четвреть пытается тебя использовать.   - Хочешь сказать, что я вообще не могу понравится?   - Почему же, можешь. Внешне ты очень даже ничего, - пожала плечами Лес.   - Но тебе не нравлюсь.   - Чтоб ты знал, - вот теперь девушка смотрела совершенно серьезно, - мне пришлось выжечь дар в Ларине, потому что она превратилась в вирфу, - про ребенка она решила промолчать. Мало ли, вдруг императорская чета решила это скрыть, - но тебя даже не интересует бывшая любовница. Ты тут же нашел замену. И пусть напрямую ты не виноват, но твое поведение...   Продолжать дальшне не имело смысла. Конечно, по мнению Амилес Ларина сама была во многом виновата. Она должна была понимать, что ей ничего не светит, и уж тем более не пытаться шантажировать ребенком. Дети вообще должны появляться только в любви, ну или для себя. Удержать мужчину подобным способом глупо. Если он не предложил жениться до этого, то ребенко лишь вызовет раздражение. Он будет ненавидеть тебя и презирать его.   Но с другой стороны, любовь порой слепа и заставляет делать глупости. И как бы Лес не относилась к графине, она не могла не признать, что вирфами просто так не становятся. Эмоциональное потрясение должно было быть очень сильным. Любила или просто хотела замуж теперь уже она никогда не узнает. И на фоне этого безразличное, неуважительное отношение принца к женщинам и его манера получать все, что хочешь, особо бесила герцогиню.   Виноваты были все, но расплачивалась одна Ларина, а уже одно это заставляло недолюбливать принца.   - Я тебя понял, - наконец выдохнул принц и поднялся с кресла. - Не буду извиняться, но я жалею, что с Лари все так получилось. А с тобой действительно лучше дружить... во всяком случае, пока ты не успокоишься и не изменишь мнение. Но дарованное тебе право называть по имени остается в силе.   С этими словами Астимиан вышел из покоев герцогини. Лес только головой покачала, в шоке от самомнения и эгоизма парня. И это будущий император, который даже в такой мелочи не может отвечать за свои действия. Что же будет дальше?   Устало усевшись обратно за стол, она сняла клош и мрачно уставилась на запеченного осьминога с устрицами. Афродизиаки, блин! Слизь и гад с присосками. Лес терпеть не могла всю эту морскую живность. Максимум креветки и по 'праздникам' рыба.   Тяжело вздохнув, девушка подтащила к себе оба пирожных. Лучше бы он мяса принес!   Глава 13      Прямо с утра Лес направилась прямо в кабинет императора, у девушки было мало надежды, что его величество сам придет к ней в кабинет. Ну да ничего, она не гордая. Возьмет большого дядю за ручку и притащит куда ей надо.   В приемной ее снова встретил секретарь и, к ее огромному удивлению, принцесса Иритания. Вот так сюрприз! Лес лишь на миг прищурилась, но потом взяла себя в руки.   - Доброе утро, ваше высочество, лорд Каллэ, - поздоровалась девушка, заметив, как вспыхнула принцесса и отшатнулась от мужчины.   - Доброе утро, - Ардар впрочем не выглядел ни удивленным, ни раздосадованным ее появлением. - Его величество уже ждет вас. Можете проходить, - проговорил он и бросил быстрый взгляд на Иританию. - Ваше высочество, что-то еще?   - Эм... Нет, - ее высочество покосилась на Лес, но тут же приняла высокомерный вид. - Леди Шаон, что-то вы в такую рань не спите?- это укор? Лес даже брови приподняла.   - Работа, миледи. Кстати, вы мне тоже потребуетесь сегодня. Его величество оповестил вас об этом?   - Да, - рассеянно отозвалась девушка. - Зайдете за мной, когда освободитесь. После обеда я обычно в малой гостиной со своими фрейлинами обсуждаем литературу и искусство. Можете присоединиться, если вас, конечно, это интересует, - вызывающе закончила она.   - обязательно, ваше высочество, - кивнула Лес и с поклоном прошмыгнула в кабинет императора.   В отличие от вчерашнего дня он был мрачен и не один. Рядом с ним сидел Зорас диол Керт, чье лицо вообще не выражало никаких эмоций.   - Доброе утро, милорд, лорд диол Керт.   - Доброе ли? - нахмурился Ауриан.   - Что-то случилось, мой лорд?   - Кроме того, что мы так и не нашли этот демонов дневник?   - Леди Амилеста, - перенял эстафету главный шпион, - не могли бы вы поточнее объяснить что представляет этот дневник.   - Зорас не аристократ и на половину эмириалец, - пояснил император, - для него этот дневник нечто мифическое и не понятное. А такое он найти не в состоянии, - язвительно закончил мужчина. Впрочем, Керт вообще не отреагировал на выпад, продолжая смотреть на Лес.   - Конечно, - кивнула девушка и, подойдя к дивану, уселась на него, осознав, что никто не собирается ей предлагать присесть. - Дело в том, лорд, что еще на заре создания Эталиона, согласно легенде, конечно, сюда прибыло тринадцать родов. Каждый из них занял определенную территорию, ныне ставшую герцогством, ну или уже перешедшую в разряд маркизат. Каждый род обладал особой магией и закрыл себя и свою территорию собственными чарами. Дальше происходило естественное смешение родов, и чтобы не было проблем, каждое поколение записывало чары, которые накладывали сами и которые были наложены на супруге, и, естественно на ребенке. Постепенно в таком дневнике образовывалось не только генеалогическое древо семьи, но и все чары, которые когда бы то ни было были наложены на род и подвластную территорию. В том числе там есть сведенья о всех проклятьях, когда бы то ни было наложенных на род, спящих в крови силах, болезнях, слабостях и сильных сторонах. Самый известный случай, когда-то был герцогский род Эжше. Так вот, их основная магия была магией света и огня, и у них была, ну... можно сказать, непереносимость темной магии. Переизбыток света, другими словами. И когда наследник рода Эжше был ранен, и придворного мага не оказалось рядом, то его решил полечить находившийся рядом некромант. В итоге, воздействие темной магии привело к обращению юного герцога в упыря. Так собственно род Эжше и прервался. Зная вот такие особенности крови можно с легкостью уничтожить кого угодно. Ведь некромант не хотел причинить вреда, он просто попытался вылечить герцога. Понимаете, к чему я веду?   - Вы хотите сказать, что можно так воздействовать на род, что охранная магия пропустит чужую магию?   - Именно! Можно не вредить на прямую, а, например, принести определенные духи или разбудить дремлющую магию... или еще что-то в этом роде. Это не прямая угроза, защита на нее не отреагирует. Плюс, вся система охраны дворца тоже как на ладони. У кого есть дневник, можно считать, у того есть ключ от всех дверей.   - И этот дневник должен храниться у придворного мага?   - Обычно да. Ну или у старшего рода, если он сам маг.   - Значит, дневник был у барона Вайне?   - Должен был быть, - пожала плечами Лес. - Насколько я слышала, он был опытным магом и если бы дневник у него не оказался, то забил бы тревогу, - закончила она, заметив, как мужчины переглянулись.   - Но он был убит. Что в этом случае?   - Я уже говорила милорду, что в этом случае дневник должен был перенестись к нему, как старшему рода, ну или к следующему придворному магу. Но это мало вероятно, ведь на момент смерти барона я еще не принесла клятвы.   - И как он выглядит?   - Как книга. На ней еще должен быть герб рода. Я так понимаю, что дневник так и не найден? - подвела итог девушка.   - Нет.   - И никто из вашей семьи его не видел?   - Нет.   - Его возможно найти каким-нибудь магическим способом? - поинтересовался Керт.   - практически нереально, - убила всякую надежду Лес. - Если он не перенесся сразу, значит, либо стоит ограничитель, либо он в особом месте, ну...   - Ну?   - Есть вероятность, что им завладел кто-то близкой крови или входящий в клятву.   - А вот теперь не понял уже я, - вскинулся император.   - Понимаете, - Амилес задумчиво посмотрела в окно, - сам по себе дневник для посторонних абсолютно бесполезен. Даже если кто-то и смог его , скажем, перехватить, в момент смерти барона, то он не сможет ни открыть его, ни прочитать. Получается, что тут у похитителя могло быть только две цели. Первая, как я уже озвучивала, привести к 'случайной' гибели подопечного. Ведь неопытный придворный маг может либо забыть о такой 'незначительной' детали, либо вместо того, чтобы снимать сперва заклинания и проводить проверки, сразу наложить свою защиту. В итоге в гибели императорской семьи обвинят кого? Естественно нового мага. То есть - меня, - мрачно закончила Лес.   - А второй вариант?   - Второй и проще и сложнее. Вайне не мог напрямую передать дневник, клятва бы не позволила и сочла бы предательством. Но вот если тот, кто забрал ее либо подпадает под клятву о защите - например, ваши дети, жена, внуки, родители..., либо имеют достаточно близкое родство - братья, сестры, племянники, двоюродные дедушки... Они как бы ни чужие дневнику. Он может их принять, ведь кровь одна.   - И что тогда?   - Не знаю, - поморщилась девушка, - все зависит от целей, которые преследует похититель.   - Явно не благородные, - фыркнул император, и на миг в кабинете повисла тишина.   - Что ж... Тогда мне придется все-таки провести проверку, и еще... - она бросила взгляд на Керта, - мне придется осмотреть все ваши покои, милорд. Я наложу свои чары... на всякий случай. Надеюсь, вы не против?   - А у меня есть выбор? - мрачно отозвался император. - Ладно, сегодня сделаешь что там тебе надо с нами, а завтра возьмешь Зораса и пройдете по всем нашим покоям. Семье я скажу, чтобы не возмущались.   - Благодарю, милорд. Тогда, если вы не заняты, то пройдемте в лабораторию.   - Амилес, девочка, запомни, император занят всегда, - хмыкнул Ауриан.   - Конечно, милорд, - Лес тоже улыбнулась, - лорд Зорас, зайдете за мной завтра в кабинет, а то я, боюсь, вас не найду.   - Это было бы крахом моей карьеры, если бы меня сразу находили. - фыркнул шпион.   На этом шутливая часть закончилась и Лес предстояла работа. Когда они с императором вышли из кабинета, то принцессы уже не было, лишь секретарь встал при виде господина.   Впрочем, Амилес быстро забыла обо всем, кроме дела. Перво-наперво надо было взять кровь для образцов и анализов. Девушка немного пожадничала и откачала почти пол-литра из императора. Но к его чести надо сказать, что мужчина лишь поморщился, но промолчал, лишь неодобрительно на нее покосился.   Затем герцогиня приступила к щитам. Медленно, заклинание за заклинанием она снимала то одно, то другое, чтобы следом наложить тоже самое, но уже свое, немного доработанное. Так была вероятность не напортачить и не использовать нечто критическое. Браться за что-то более серьезное пока было опасно. Это вообще было опасно, но после экспериментов с кровью вероятность должна снизиться до приемлемого уровня. Плюс, проведенное сравнение выявит характерные черты родовой магии.   - На сегодня все, ваше величество, - спустя три часа проговорила Лес.   - И? Что ты сделала?   - Сняла с вас базовые чары и заменила на них же, но уже свои. Это первый уровень. Самый простой, но в случае чего он даст выиграть время. Я пока не проведу анализы не рискну браться за серьезные чары. Но охранные, свои, я поставила. Так что не волнуйтесь. Сегодня поработаю еще с вашей семьей. А завтра возьмусь за дворец. Там можно будет и поэкспериментировать свободнее, и определить основное направление заклинаний. Обычно родовые чары на членах семьи и территориях совпадают.   - Знаешь, кажется, в последнее время мне впервые улыбнулась удача, - задумчиво проговорил император, заставив Амилес удивленно вскинуть брови. - Сейчас пришлю сына, а потом ты пойдешь и пообедаешь.   - Но ее высочество и величество...   - После обеда, - твердо произнес мужчина. - Это приказ, Амилеста.   - Хорошо, милорд.   С Амистианом все прошло еще быстрее и проще. Видимо подумав и приняв решение, принц вел себя вполне корректно и даже послушно. Не хамил, не флиртовал, не капризничал. Лишь четко выполнял приказы, изредка спрашивая о смысле тех или иных действий. Похоже, угроза девушки была воспринята вполне серьезно. Тем лучше.   - Ты закончила? - под конец поинтересовался его высочество.   - Да, сейчас только образцы уберу, и с тобой пока все.   - Тогда я тебя подожду. Отец приказал тебя без обеда не оставлять, - улыбнулся парень.   - Астимиан...   - Амилеста, это приказ императора! - сурово сдвинул брови принц, но улыбка то и дело норовила показаться на губах. - Да не волнуйся, там все свои будут.   - Свои - это кто? - уточнила герцогиня, пряча кровь в сейф.   - Это я, Кайт, Орон, ну и Ардан, если его отец отпустит. Не упрямься, тебе все равно надо привыкать к нам.   - Ну хорошо, - вынуждена была согласиться Амилес, правда мысленно поморщившись. Не совсем та компания, где можно отдохнуть и просто пообедать. Но в тоже время Астимиан прав. Ей надо находить общий язык с ближайшим окружением императорской семьи.   К удивлению Лес, принц не повел ее ни в свои покои, ни в малую столовую. Оказалось, что у каждого члена императорской семьи есть свое собственное, даже не крыло, а некоторый участок во дворце. Там размещались гостиная, кабинет, приемная, небольшая столовая и порядка десяти залов, где каждый делал, что хотел. В женской части были розарий, танцевальный зал, кабинет для вышивания и даже мини-театр.   В мужской же - оружейная, спортивный зал, игровая и... Тут принц осекся, но герцогиня и так поняла, что он не досказал. Впрочем, ей до этого нет никакого дела, разве только потом придется все равно пройтись по этим комнатам и усилить охрану, чтобы мужчины развлекались в безопасности.   Зато малая столовая принца оказалась очень даже ничего. Небольшая комната с тремя большими окнами, завешанными белоснежным тюлем и травянистыми шторами в виде переплетенных толстых нитей с закрепленными между ними кристаллами желтого, белого и зеленого цвета. Потолок был простым, белым, лишь по краю шел лепной карниз в классическом строгом стиле. Стены были выкрашены в оливковый цвет, лишь изредка разбавленные колоннами из светло-желтого мрамора. Тот же камень украшал пол. По стенам между колоннами разместились через один светильники в виде факелов, на вершинах которых мерцал не огонь, а магический светлячок, отражающийся от хрустального шара, в котором он был заключен, и масляные картины на тему охоты и природы. Посредине разместился круглый стол, накрытый белоснежной скатертью и шесть стульев с зеленой обивкой в тон стен. Два зеркальных буфета в углах, небольшой сервировочный столик, и маленькая полка. Вот собственно и все. если не считать троих мужчин уже восседающих за этим самым столом и сейчас буквально прожигающих девушку.   - Так, друзья, где ваша радость? - усмехнулся принц, галантно отодвигая для Лес стул. - Я к вам такой цветок привел, а вы!   - А мы счастливы! - тут же подскочил Ярдо, и перехватил ладошку девушки, чтобы запечатлеть на ней поцелуй. - Просто не ожидали, что тебе удастся уговорить прекрасную леди посетить наш скромный обед.   - Добрый день, - Амилес вежливо улыбнулась всем присутствующим.   - Добрый, - равнодушно кивнул Орон. Он вообще еще ни разу не продемонстрировал никаких эмоций, кроме безразличия за все время знакомства. Вот и сейчас молча рассматривал девушку. Лес было крайне любопытно узнать о чем он думает, но вряд ли это было бы возможно   - Я так понимаю, - вместо приветствия произнес секретарь, - что леди Селена теперь в отставке? Мне внести коррективы в ее посещение?   - Ардан! - Астимиан вспыхнул, покосившись на Лес. - Ты это вообще о чем? Причем тут леди Селена?   - Ну как же, - на губах мужчины расцвела ехидная усмешка. - Мы же тут все... хм... семья, а от семьи секретов быть не может. Вот я и интересуюсь, какие дальнейшие действия мне предпринимать в отношение твоей, я так понимаю, уже бывшей фаворитки.   На миг в комнате сгустилась тишина. Все мужчины разом покосились на Амилес, сидящей с непроницаемым лицом и на удивление спокойно выслушивая столь оскорбительные слова, а потом Орон и Кайт синхронно посмотрели на принца.   - Леди Амилес - мой друг, - сквозь зубы процедил Астимиан, на что получил три скептических взгляда. - Да что такое?! Вы что мне не верите?   - Да нет, - пробормотал Кайт, бросив неуверенный взгляд на остальных, - просто ты раньше ты с женщинами не ... кхм... дружил.   - Все бывает в первый раз, - буркнул парень, обиженный на столь резкую реакцию друзей.   - Тогда ты не будешь против, если кто-нибудь из нас начнет ухаживать за леди Шаон?   -Нет, - спустя минуту выдавил из себя Астимиан.   - Как интересно, - не выдержала Лес, - а собственно моим мнением никто поинтересоваться не хочет?   - А вы все-таки претендуете на его высочество? - вскинул бровь Ардан, да так, что Амилес еле подавила желание исцарапать ему рожу.   - Я претендую сама решать такие вопросы. К тому же, лорд Кэлле, не вам указывать мне на претензии в отношении императорской семьи.   - Что?!   Это было сказано хором, но громче всех прозвучал голос принца. Да, в какую-то секунду Лес даже пожалела о своих словах, особенно когда ее взгляд встретился с взбешенным взглядом секретаря, но затем она выдохнула. А почему она собственно должна бояться. Ее слова не были ни клеветой, ни ложью, а нападки Ардана порядком уже достали. Зато теперь некоторое время ему будет не до нее, судя по прищуренному взгляду принца.   Не надо было быть телепатом, чтобы понять мысли мужчин. Император слишком быстро возвысил Ардана. Из некому неизвестного парня, он слишком быстро стал сначала личным секретарем Аурина, потом лордом, а теперь, похоже, вообще нацелился войти в семью. И эта мысль была общей для всех мужин.   - Арадр? - голос принца был сух.   -Что?   - Ты ничего не хочешь нам сказать?   - Нет, - отрезал секретарь, - намеки леди Амилес безосновательны. У меня есть женщина, и менять ее даже на твою сестру я не намерен.   - Однако ты эту женщину еще ни разу никому не показывал, - словно бы не взначай бросил Ярдо.   - И не собираюсь. Она не кукла и не игрушка, чтобы ею хвастаться и показывать, как обезьянку в цирке. Ну а если ты боишься за честь сестры, - он повернулся к Астимиану, - то вон, присмотрись лучше к нашему целителю.   - Ардар! Да о чем ты? Астимиан, у меня ничего не было с твоей сестрой!   - Успокойся, Астиман, - улыбнулась Лес, наблюдая за этой сценой, - никто из них не будет претендовать на твою сестру... пока не решит на ней жениться. А жениться на твоей сестре не разрешат твои родители. Ну если только она не будет в положении на тот момент. А это, сам понимаешь, мало вероятно, да и рискованно. Не будут они так рисковать, - рассмеялась она, наблюдая, как вытягиваются лица мужчин. - Лучше расскажите мне, что там с моими прямыми подчиненными?   - А что конкретно тебя интересует? - со слишком рьяным и показным рвением подключился Ярдо, что никто не сдержался от смешка, поняв что тот спешит перевести тему.   - Я вчера прошлась по крылу придворных магов, - выразительно произнесла девушка, и получила несколько выразительных смешков, - дальше продолжать надо?   Дальше разговор перешел на обсуждение местных магов, сплетен и интриг. Для Амилес этот разговор оказался крайне полезен. Одно дело информация от Эмли и Леоды и совсем другое услышать сведения от первых лиц государства. К удивлению девушки даже Ардар подключился к разговору, выдав пару интересных сведений. Но в общем все сводилось к тому, что у Лес полный карт-бланш. В общем, обед прошел вполне нормально, и Амилес получила даже искреннее удовольствие и от еды, и от компании. Если все пойдет так и дальше, то она вполне вольется коллектив.   - Ну что ж, - промокнув губы салфеткой, девушка начала подниматься из-за стола, из-за чего подскочили все мужчины, - благодарю за прекрасно проведенное время, но теперь мне пора возвращаться к своим обязанностям.   - Ты сейчас к моей матери или Иритании?   - К ее высочеству.   - Эх, жаль... Прости, но в этот рассадник фиалок я тебя проводить не смогу.   - Я провожу Амилес, если ты не против? - посмотрел на девушку Кайл.   - С удовольствием. Всем приятного дня, - и раскланявшись, они покинули покои принца.   Кайл оказался приятным собеседником - веселым, умным, эрудированным. Он рассказывал некоторые особенности дворцовой жизни, о которой Лес либо не знала, либо успела позабыть за время жизни в академии. Ну и естественно сплетни!   - Ты не обижайся на Астимиана, что он не стал тебя провожать. Он просто боиться показываться в крыле Иритании. На него там сразу открывается охота, а связываться с фрейлинами принцессы нельзя. Сама понимаешь - правило есть правило.   - Знаю, -усмехнулась Лес, - все фрейлины принцессы должны быть невинны, как и она сама. А лишить невинности - первый путь к женитьбе.   - Ну... вряд ли милорд заставит его. Конечно, но вот свободу может ограничить конкретно.   - И каким образом?   - Как раз заставит жениться, - рассмеялся целитель.   - А что, кандидатура есть?   - Есть... несколько. Сама понимаешь, такие вопросы обсуждаются долго и решение меняется в зависимости от ситуации на мировой арене в политическом и экономическом смысле.   - Неужели нет ни одной местной кандидатуры?   - А кто? Неужели все-таки претендуешь? - прищурился Кайл.   - Нет, - улыбнулась девушка. - Астимиан меня не привлекает ни в какой виде. К тому же... я близко была знакома с Лариной, если ты понимаешь о чем я.   - Понимаю, - нахмурился Кайл, - кстати, я тебя прекрасно понимаю.   - В каком смысле?   - Ну... я про Иританию, - немного смешался целитель.   -А что так? вроде симпатичная. Хотя... это не мое дело.   - Я предпочитаю более зрелых девушек, - выразительно произнес мужчина, слегка прикоснувшись к ладони Лес, - и более умных.   - Хм... неужели во дворце таких мало?   - Ты не поверишь! Найти здесь нормальную девушку, с которой еще можно поговорить - это почти невозможно! Тем ценнее каждая такая встреча. И поверь, я умею ценить сокровища.   - Это дорогое качество, - лукаво улыбнулась Лес. - Кажется, мы пришли? Рискнете зайти со мной?   - Поверьте, для вашего же блага лучше этого не делать, - улыбнулся мужчина. - Но я с удовольствием встречу вас после встречи с ее высочеством.   - Боюсь, ждать придется очень долго. К тому же, потом у меня встреча с ее величеством.   - Тогда, надеюсь, вы позволите мне пригласить вас на ужин?   - Не могу пока обещать, - улыбнулась девушка, - работа отнимает много сил.   - Я понимаю. Но позвольте мне надеяться на положительный ответ, - Кайл понимал, что с такой девушкой, как герцогиня Шаон и не может быть все легко и просто. Впрочем, легко и просто ему уже порядком надоело.   - Хорошо.   - Благодарю... И удачи!   Да, удача ей понадобиться, поняла девушка, стоило ей войти в покои принцессы и увидеть с пару десятков устремленных на нее недружелюбных глаз.   Глава 14      Мда... Амилес на миг замерла у входа, просто снесенная волной нахлынувших на нее чужих эмоций. Не самых приятных эмоций, надо сказать. Она видела, чувствовала, что ее оценивают, начиная от цвета волос и заканчивая туфлями, что немного выглядывали из-под простого темно-оливкого платья. Лес знала, что они видят - нестандартная внешность, строгая, даже чрезмерно, одежда, никаких украшений, если не считать небольших сережек с хризолитом и массивных браслетов из платины с тем же камнем. Да она сейчас походила больше на служанку, чем на герцогиню, особенно по сравнению с разряженными куклами вокруг.   - Добрый день, ваша высочество, - дольше молчать уже было нельзя, и Лес пришлось натянуть улыбку, - леди, рада вас всех видеть.   - Леди Амилеста, вы вовремя. Мы как раз сели пить чай, - улыбнулась девушка. - Леди, познакомьтесь, леди Амилеста диол Шаон, герцогиня Шаон. Отныне наш придворный маг.   - Герцогиня? - какая-то из фрейлин демонстративно вскинула брови. - Ваше высочество, вы уверены? - и еще один показательный взгляд обжег Лес, словно намекая на ее внешний вид.   - Не сомневайся, Селена, - улыбнулась принцесса, а Лес вмиг прищурилась, кажется, сегодня это имя уже звучало. Теперь фрейлина удостоилась более внимательного взгляда герцогини. Что ж, выбор принца вполне понятен. Симпатичная особа. Редкий золотисто-рыжий цвет волос, глаза фиалково-розоватые, золотистый оттенок кожи. Ну и фигура самое то, что любят мужчины - невысокая, с тонкой талией, но грудь из корсета прямо вываливается, будто выставленная на показ, как и украшения из бриллиантов и гранатов. А вот с манерами у девушки явно хуже. Мало того, что красный вообще-то считается вечерним цветом, так и бриллианты не замужним дамам, если только они не являются главой рода, вдовой или магом носить не положено. Исключение - родовые амулеты и регалии на мероприятиях. Даже принцесса одета в светло-лиловое платье с украшениями из аметистов в белом золоте. - Ты не смотри на платье леди Амилес, - продолжила меж тем девушка, - она еще не привыкла, что живет во дворце, и одевается в соответствии с модой деревень, где она слишком много бывала.   - Деревень? - Селена шокировано распахнула глаза.   - Леди Шаон маг, и им положено бывать на практиках, если я не ошибаюсь.   - Не ошибаетесь, ваше высочество, - Лес надоело, что ее обсуждают, как будто ее тут нет. - Мы маги привыкли более практично и скромно одеваться. Да и не положено молодой леди слишком явно выставлять свои достоинства, - вот теперь нахмурилась уже Селена, - ну конечно если она не пытается добиться определенного внимания. Хотя, молодой леди из приличной семьи оное и не требуется. Ну а мне так подавно.   - Отчего же? Вы не стремитесь привлечь мужское внимание?   - Мужское внимание, привлекаемое открытым декольте, стоит мало. И мне такое точно не нужно, - усмехнулась Лес. - Хотя я ведь еще не поблагодарила вас, ваше высочество, за предоставленные платья. Я крайне благодарна, что вы посчитали необходимым позаботиться обо мне. К сожалению, большинство нарядов не соответствует занимаемой мною должности. Однако мне будет жалко, если подобные изысканные одеяния пропадут втуе. Думаю, вы не обидетесь, если я передам их вашим фрейлинам. Уверена, леди Селена оценит ваш вкус и с радостью будет носить их. Ведь так, леди? - и герцогиня с улыбкой повернулась к фаворитке принца. С удовольствием отмечая, как перекосило у той лицо. Похоже, платье принцесса подбирала не одна, а в компании.   - Конечно, леди Шаон, - Селене ничего не оставалось, как согласиться.   - Только боюсь, леди, я не смогу предоставить вам весь набор. Одно платье, с позволения ее высочества, я все-таки оставлю себе. То, черно-красное. Оно идеально, чтобы свести любого мужчину с ума. Ой, простите! - Амилес в ужасе уставилась на принцессу, прикрыв рукой рот. - Ваше высочество, прошу вас, забудьте мои слова. Мне не следовало говорить о таком в присутствии невинной девушки. Вы ведь принцесса, и вам не зачем знать о таком. Уверена, его величество подберет вам достойного супруга, подходящего статуса, с которым вам не придется задумываться о таких вещах. Еще раз извините.   - Я прощаю вас, леди Шаон, - сквозь зубы процедила Иритания, под еле сдерживаемые смешки фрейлин.   - Благодарю, миледи. Что ж, тогда, если вы не возражаете, мне бы хотелось все-таки попросить вас проследовать за мной.   - Хорошо, леди Шаон, - принцесса излишне резко подскочила с места. Кажется, после последних слов Амилес, ей не хотелось выслушивать насмешливо-сочувственные слова своих фрейлин.   Слаба, покачала головой про себя герцогиня. Если она не в состоянии справиться с собственными фрейлинами, находясь под защитой отца-императора, то как она собирается жить дальше? Ей ведь рано или поздно придется стать хозяйкой в чужом доме, причем скорее всего находясь в статусе пониже.   Правда, стоило девушкам выйти за порог покоев принцессы, Амилеста все-таки посчитала нужным еще немного обсудить эту тему.   - Ваше высочество, прошу вас не обижаться на меня, - произнесла девушка, - ваша шутка была, конечно, не самой приятной, особенно когда жизнь так резко меняется и нужна малейшая поддержка. Особенно о тех, кто отныне стал самыми близкими людьми по жизни. Однако не воспринимайте мои слова как месть. Ну... возможно только как небольшую колкость в ответ, - улыбнулась Лес. - Но ведь лучше, когда говорят в лицо, чем держат обиду за пазухой и в самый неподходящих момент подставляют подножку. Ведь так?   - Наверно, -мрачно процедила девушка.   - Ваше высочество, поймите, я теперь ваш придворный маг и связана клятвой. Я никогда не причиню вреда вам и членам вашей семьи, если вы не пойдете против законного наследника рода Эталиона.   - Я не собираюсь вредить отцу!- вспыхнула принцесса.   - И я верю вам, - согласно кивнула герцогиня. - Поэтому вы должны понимать, что я не представляю для вас врага. Более того, я всегда стану на вашу сторону. И в отличие от ваших фрейлин, никогда не наврежу и в случае необходимости окажу всяческую поддержку. Поэтому позвольте высказать небольшой совет.   - Говорите, - заинтересованно произнесла принцесса. Иритания как-то до последнего воспринимала эту герцогиню как выскочку, покушающуюся на спокойствие ее семьи, и только теперь действительно задумалась о том, что эта Шаон не принесет вреда ее семье. Напротив, она обязана всячески помогать. И это даже неплохо, что в окружении появился маг-женщина, ведь к покойному барону не со всяким вопросом можно было обратиться.   - Не знаю, правильно ли я восприняла увиденное в кабинете вашего отца, - осторожно произнесла герцогиня, - если нет, то прошу меня извинить, но на всякий случай поймите правильно. Вы - принцесса. И это накладывает на вас определенные обязательства. И не всегда приятные. Вы не имеете права позволить себе вести также как фрейлины. Если им позволено близко общаться с мужчинами, то вам нет. И даже если милорд выберет вам в супруги довольно пожилого человека, которого будет интересовать только ваш титул и приданное, то вам придется смириться. Или если наоборот, вам повезет, и супруг будет молод, то о любви не может быть и речи. У него могут быть любовницы и фаворитки. Возможно, вам никогда не доведется испытать страсти и любви, но вам придется терпеть и вести себя достойно.   - Вы забываетесь! Не вам обсуждать мое поведение.   - Не спорю, ваше высочество. Но я в некотором роде отвечаю за вашу семью.   - Мое поведение достаточно...   - Ваше высочество, - перебила Лес, - я все понимаю, но слухи вещь такая, что и из ангела могут сотворить демона. И вы должны понимать, как отреагировали ваши же фрейлины, если бы ту сцену с секретарем застала не я, а леди Селена к примеру. Поэтому я прошу вас быть все же более осторожной.   - Не понимаю о чем вы, - отрезала принцесса, и Лес посчитала нужным прекратить беседу. Все что хотела, она уже сказала.   Остальные два часа прошли вполне продуктивно. Принцесса сперва молчала, все еще обиженно и возмущенно смотря на герцогиню, но вскоре и ее захватил процесс, и она искренне заинтересовалась проводимыми манипуляциями. Даже позадавала несколько вопросов на тему магии. Амилес даже показалось, что девушка внутренне примирилась с герцогиней и начала относиться к ней с меньшим предубеждением. Так что расстались девушки вполне нормально.   А вот последняя намеченная на сегодня встреча заставила Амилес взбодриться и собраться. С Минастасией все будет на порядок сложнее. Женщина умна и крайне подозрительна, так что придется и самое вести себя осторожнее, чтобы не вызвать недовольство леди.   В покоях ее величества тоже было многолюдно. Единственным отличием было, что контингент был постарше, смех потише, а интриги потоньше. Леди возрастной группы за сорок и замужние дамы, кавалеры либо очень молоды, из категории тех, кто ищет престарелую покровительницу, и наоборот, достаточно зрелые лорды, которые ищут материальную выгоду столь нетривиальным образом. В уголке три скрипача и один виолончелист тихонько наигрывают что-то классическое, но неприятное на слух, а смешение довольно ярких ароматов дам заставляют буквально задохнуться на вздохе.   На все это Лес хватило пары минут, прежде чем ее заметили, и по гостиной пронесся шепот. Слухи, сплетни, небылицы и крупицы истины. Что ж, герцогиня прекрасно осознавала, что минимум ближайший год ее фигура будет одной из самых обсуждаемых в придворных кулуарах, но это ее мало волновало. Во всяком случае гораздо меньше, чем ее величество.   Императрица сидела на небольшом диванчике, окруженная самыми доверенными фрейлинами. Персиковое платье, расшитое золотом и украшенное крупными цитринами, прекрасно оттеняло цвет волос и кожи женщины, а изящные украшения из золота и желтых сапфиров.   - Ваше величество, - девушка пересекла комнату и склонилась в положенном реверансе, краем глаза с удивлением отмечая, что и леди Амилана тоже здесь. Не близко, конечно, но все же увидеть фаворитку императора в личных гостиных его жены было удивительно. Впрочем, до местных интриг ей особо нет дела.   - Леди Шаон, рада, что вы оторвались от своих дел и решили посетить нас.   - Прошу прощения, миледи, но боюсь, я тут как раз по своим делам.   - Вот как? - брови императрицы приподнялись в намеке на вопрос.- Ах да... его величество упоминал о вашем визите. Я так понимаю, вы хотите решить вопрос сейчас?   - Именно так, ваше величество, если вы не возражаете.   - Отнюдь. Леди, - она обернулась к фрейлинам, - надеюсь, вы не обидитесь.   - Ну что вы, ваше величество!   Ого, как дружно! Лес еле удержала усмешку от этого хорового пения, впрочем, не только она. Минастасия тоже еле сдерживала эмоции. С одной стороны ее давно бесили эти так называемые 'подруги и помощницы', но с другой... Какое же это непередаваемое удовольствие видеть, как эти курицы подлизываются и лебезят, стараются угодить, при этом мечтая оказаться на ее место, и осознание, что этого никогда не будет. Унижать тех, кто сам старается унизиться - это не подлость. Это мировая справедливость, ведь стоит им всем выйти за порог ее комнат, как все они превращаются даже не в императоров, а в богов, показывающих власть над слугами и более низкими придворными. Минастасия одновременно ненавидела и обожала это. Конечно, ей хотелось иметь настоящую подругу, но она уже давно переросла этот возраст, и теперь не верит никому. Впрочем, она покосилась на идущую рядом девушку, которая казалось не замечала нарочисто громких шепотков начиная от 'какая милая и ответственная девушка' и заканчивая 'выскочка! Незаконнорожденная, богами клянусь!'. Да, такая унижаться и лебезить не будет, вынужденно была признать женщина. И другом тоже может стать, пусть и не ей, но ее детям вполне... Может, и правда стоит к ней присмотреться?   Сама Лес в этот момент думала совершенно о другом. Среди разговоров мелькнуло имя 'Вэел', и это навело девушку на кое-какие мысли. Возможно, стоит попробовать поговорить с графиней?   Решение созрело быстро. Проходя мимо Амиланы, герцогиня слегка повернула голову, чтобы императрица не увидела ее лица, и одними губами шепнула 'в кабинете, через час'. Ответный кивок фаворитки дал понять, что ее услышали. Вот и хорошо. Теперь спокойно можно заняться работой.   За все время, пока Лес магичила над императрицей, женщина не проронила ни слова. Просто наблюдала за движениями герцогини, что-то решая для себя. И когда Амилес объявила, что на сегодня все, она все-так же молча кивнула и направилась на выход. Уже в дверях Минастасия остановилась и впол оборота произнесла:   - Я приглашаю вас завтра на обед.   - Благодарю, миледи, - Лес присела в реверансе, произнеся неизбежное, - это честь для меня.   - Я пришлю слугу после полудня к вам в кабинет, - и на этой фразе императрица покинула подвалы придворного мага, оставив Лес в мрачном размышлении на тему 'к чему бы это?'. Неужели ее величество действительно решила присмотреться к ней?   Покачав головой и отряхнув платье, Амилес вслед за императрицей покинула подвалы замка. Сейчас ей предстоит еще одна беседа. Беседа! Девушка не удержалась от фырка. Да она за последние десять лет меньше разговаривала, чем в эти три дня. Однако, от этого никуда не деться. Дворец к сожалению именно то место, где все решают слова. Кто успел сказать первым, что сказал и как сказал. От пары брошенных фраз решаются судьбы, а на дела и поступки смотрят опять же сквозь призму чьих-то слов. Поэтому и ей никуда не деться. Ведь слово - это первое оружие придворного, а как бы ей не хотелось другого, пока она именно придворная.   - Добрый день, леди, - приветливо улыбнулась Лес, подходя к кабинету. Леди Амилана как раз бралась за ручку двери, намереваясь зайти, - прошу прощения, что задержалась.   - Ничего, - женщина вежливо улыбнулась, но в глазах мелькали блики беспокойства и любопытства, - я понимаю.   - Прошу вас, проходите, - и герцогиня сама открыла дверь, пропуская фаворитку вперед. - Чай, сок, вино?   - Чай, - еще одна вежливая улыбка, и женщина самостоятельно занимает место у камина, выбирая кресло, стоящее спиной к окну.   Амилес поспешила отвернуться, чтобы скрыть усмешку. Умна, но в данном случае ее уловка бесполезна. Лес и так не предполагала усаживать ее на заговоренное кресло, а если она пыталась таким образом остаться в тени, чтобы скрыть эмоции, мелькающие на лице, то вдвойне глупо. Солнце уже садилось, и комнату освещал огонь камина и магические светильники, да и зрение у магов поострее, чем у остальных. Кстати, насчет зрения... Протягивая фарфоровую чашку с ароматным жасминовым чаем, герцогиня невольно отметила пару появившихся колец и длинную цепочку, прячущуюся под платьем. Кажется, когда девушка видела фаворитку в последний раз, украшений на ней было гораздо меньше. Значит, амулеты...   - Благодарю, - Амилана взяла чашку и демонстративно втянула аромат, - ммм... Жасмин?   - Я слышала, что он популярен при дворе, - пожав плечами, произнесла Лес, усаживаясь напротив и делая глоток.   - Естественно, ведь это любимый чай ее величества.   - Вот как? И что же предпочитаете вы?   - А разве я сказала, что он мне не нравится? - усмехнулась женщина.   - Нет,- вынуждена была признать Лес. - Только тогда, боюсь, я и впредь буду подавать вам именно этот чай.   - Переживу. Итак, чем обязана вашему желанию видеть меня? - похоже, фаворитка была не настроена разводить этикет и перешла прямо к делу.   - К сожалению, я вынуждена признать, что несколько переоценила свои возможности, - немного смущенно улыбнулась Лес, - и, пожалуй, мне действительно требуется информация.   - Неужели вас интересуют сплетни?- демонстративно вскинула брови женщина.   - Хм... похоже, что да, - рассмеялась Амилес и фаворитка тоже не удержалась, - леди Амилана, - спустя пару минут и отсмеявшись уже спокойнее произнесла герцогиня, - я, похоже, действительно отвыкла от дворцовой жизни. В академии все было прямо и четко, дома - тоже. Здесь, все слишком запутано, и для нормальной работы мне необходима информация, но, боюсь, не со всеми вопросами я могу напрямую обратиться к членам императорской семьи. К сожалению, мы еще не в тех отношениях, чтобы мне спокойно и честно отвечали.   - Особенно женская часть, - понятливо кивнула виконтесса.   - Именно.   - И что же вас интересует?   - Личная жизнь, - прямо произнесла девушка.   - Хм...   - Поверьте, это не праздный интерес, - серьезно произнесла магиана. - Для работы мне будет необходимо провести определенные манипуляции, и... даже не знаю как объяснить, - Лес смутилась, - скажем так... необходимо определить какие физические контакты есть у моих подопечных.   - Вот как?.. И что же, вы и со мной будете проводить эти... манипуляции?   - Скорее всего, на прямую - нет. Но я должна буду внести вас в круг допустимых лиц, чтобы никто не пострадал, - герцогиня не сдержала усмешки.   - Понятно... - протянула фаворитка. - Что ж, вполне разумно, особенно после убийства барона. Итак, - она откинулась на спинку кресла, - кто вас интересует прежде всего?   - Давайте начнем с ее величества.   - А там и начинать нечего, - фыркнула Амилана. - Леди Шаон, вы ведь уже должны были понять характер его величества, неужели вы думаете, что он позволит ее величеству развлекаться на стороне?   - Не думаю, - покачала головой девушка, - но все же взрослая женщина напрочь лишенная ласки...   - Его величество понимает это и посещает супругу примерно раз в две-три недели, если конечно они не в ссоре, - сухо произнесла фаворитка, и Лес поняла, что продолжать дальше не стоит.   - Хорошо, а ее высочество?   - Принц Астимиан молодой, симпатичный, богатый и свободный.   - Но я слышала, что у него есть официальная фаворитка - леди Селена.   - А, говорите, нужна информация? - пожурила Амилана. - Да, леди Селена официальная фаворитка, но это лишь означает, что именно ей выпала честь сопровождать его высочество на всех более-менее значимых и не очень вечерах. Но помимо нее, есть еще ряд девушек, в том числе и прислуги, которые развлекают принца. К тому же, он сторонник разнообразия, и меняет официальных фавориток не реже, чем раз в полгода. Обычно на балах, а ближайший бал Лета будет уже через пару недель.   - И как леди Селена к нему готовиться?   - Тщательно. Устраняет конкуренток заранее. Ее крайне беспокоит предстоящее мероприятие, как и нежелание повторить судьбу леди Вэел.   - Кстати, по поводу нее...   - Леди Амилеста, поведение леди Вэел изначально вызывало смех и негодование их величеств, когда она в первый раз попыталась устроить скандал и вернуть внимание принца. ее никто никогда не воспринимал как нечто большее, чем временная фаворитка. Но к сожалению, сама графиня этого не понимала, и понадеялась на большее. Если вас интересует последние слухи, то говорят, что вы устранили леди Вэел по просьбе императорской четы, и именно за эту вашу заслугу вас назначили придворным магом, - усмехнулась фаворитка.   - Вот как... - повторила ее слова Лес.   - Именно. Но если вас это успокоит, то подробностей никто не знает, - с намеком произнесла она, но герцогиня посчитала за лучшее пропустить его.   - Занятно. Значит, я что-то вроде наемного убийцы.   - Не утрируйте. Далеко не все придерживаются этой версии. Многие считают, что вас выбрали в придворные маги с прицелом на будущее.   - В смысле?   - Что вас готовят в невесты принца, - произнесла Амилана и впилась в девушку взглядом. - Это правда?   - Вряд ли. Но если и да, то мне об этом не известно, - покачала головой Лес.   - Допустим. Уверена, это обрадует половину дворца.   - С чего бы? - хмуро произнесла Амилеста. - Придворные считают меня настолько неподходящей для роли принцессы?   - Наоборот, вас считают настолько подходящей для роли жены... для многочисленных обитателей дворца. Предупреждаю, на вас устроили охоту кавалеры и их матушки, так что будьте поосторожнее.   - Учту. Впрочем, признаюсь, сейчас меня мало волнуют матримониальные планы на мой счет.   - Это вы зря. Молодую аристократку легко опозорить и заставить заключить брак.   - И как же? - на лице Лес появилась довольно неприятная усмешка, заставившая виконтессу с удивлением уставиться на девушку и невольно осознать, что герцогиня не совсем такая, как представлялась еще секунду назад. - Ко мне в кровать подложат чего-то сыночка? Или найдут откровенные письма?   - Ну...   - А, может, подольют приворотное зелье?   - Вполне.   - Смешно, - отрезала леди Шаон.   - Вы так считаете?   - У нас довольно свободные нравы, - пожала плечами девушка. - Но даже если бы это было не так, то у меня несколько преимуществ. Во-первых, я маг, а нам позволяется гораздо больше, во-вторых, я придворный маг, а это совсем другая высота, и наконец - я герцогиня и сирота. Если кто-то попытается меня опозорить, то сам станет посмешищем.   - Вы довольно уверено говорите, - осторожно произнесла фаворитка, - будто бы уже были случаи...   - Бывало всякое, - отрезала Амилес, - но сейчас меня волнует другой вопрос. Что со старшей леди Вэел?   - Леди... затаилась, - помолчав, произнесла Амилана. - Она ненавидит вас, но еще больше императорскую чету. Если вас интересовало это.   - Именно. И... кхм... мне бы хотелось поговорить с леди Вэел. Извиниться... объяснить...   - Не думаю, что это хорошая идея, - покачала головой фаворитка. - Она даже слушать не будет.   - Знаю. Поэтому прошу вашей помощи. Я так понимаю в гостиной императрицы она больше не появляется, поэтому я даже не представляю как ее найти.   - Вы хотите, чтобы я устроила вам встречу?   - Да.   - Вы просите о многом.   - Не очень, - отмахнулась Лес с улыбкой. - И потом, у меня есть чем вам отплатить.   - Да?   - Именно.   - Заинтригована. Хорошо, я попробую устроить вам встречу.   - Благодарю. Что ж, у меня тогда остался последний вопрос.   - Иритания, - догадалась женщина. - Но тут и говорить не о чем. Будь она наследницей - это одно. Тогда будь у нее хоть сотня фаворитов, но ради трона многие бы закрыли глаза, но она не наследница. И все, что ей предстоит - это политический брак. А тут важно не только приданное принцессы, но и ее чистота. Так что за ней строго наблюдают.   - А что? Кандидатуры уже есть?   - Насколько я знаю - да. Скорее всего это либо Кармонтир, так сказать возвращение на родину. Там сейчас есть два принца подходящего возраста, либо Гаенар, там вообще наследник. Есть еще вариант Вианского княжества. Там вот уже десять лет нет наследника, и князь, возможно, захочет взять новую жену. Кстати, для Эталиона это был бы лучший выбор.   - Но не для принцессы.   - Нет, не для нее.   - И что же, у нее нет никакой склонности?   - Почему же. Есть. Насколько я знаю, у нее была первая влюбленность - баронет Ярдо. Впрочем, в него были влюблены почти все молодые леди дворца.   - А сейчас?   - Секретарь его величества. Говорят, именно поэтому ему дарован титул лорда.   - А он? - Лес даже невольно подалась вперед.   - А он? Он стойко держится, - рассмеялась женщина. - Говорит, что у него есть любимая. Наши леди даже охоту на него устроили и ставки делают.   - Бедный!   - О да!   - Что ж, благодарю вас, леди Амилана. Это была поистине увлекательная беседа. Надеюсь, что нам представиться еще возможность пообщаться.   - С удовольствием, леди Амилеста.   - Леди Амилана, к сожалению, я должна вас предупредить, что в ближайшее время его величество сократит время вашего общения. Но это временная мера и продлиться не более пары дней, может неделя. Поэтому я не смею вас более задерживать, и отрывать время.   - Это связано в вашими... манипуляциями?   - Именно. Так что не волнуйтесь.   - Вы, кажется, не понимаете, леди Шаон, - сухо произнесла фаворитка, - интерес мужчины, словно песок. Стоит на миг ослабить внимание, и волна его смоет.   - Не думаю, что это ваш случай, - мягко улыбнулась герцогиня, - но на крайний случай, я постараюсь вернуть внимание вам.   - Да? - Амилана демонстративно вскинула брови. - С чего бы?   - С того, что мы ведь с вами договорились о сотрудничестве. И вы свою часть выполнили. Это будет моей частью. К тому же, не уверена, что другая леди будет мне столь же симпатична.   - Достаточно честно, - пробормотала женщина, оценивающе смотря на девушку, и понимая, что интуиция ее не подвела, когда она предложила молоденькой девчонке свою поддержку и сотрудничество. - Хорошо, до завтра, леди Амилеста.   - До завтра, леди Амилана.   За фавориткой уже как десять минут закрылась дверь, но герцогиня все еще продолжала сидеть и мрачно смотреть на дверь. Много информации, и теперь надо было правильно ей воспользоваться. В то, что виконтесса ее не обманывала, Лес не сомневалась. Вопрос, насколько она сама была точна в своей информации и оценке данных. Но похоже, что истина была где-то близко.   Тонкий, на уровне слышимости звоночек заставил вздрогнуть девушку и нахмуриться. Легкий пас, и на колени упал дневник. С мгновение девушка гладила кончиками пальцев мягкую обложку, прежде, чем распахнуть на нужной странице. А там светилась всего одна строчка:   'М. или д.?'   Лес сомневалась только минуту, а потом решительно подчеркнула...   Глава 15      Следующее утро ничего неожиданного не принесло. Лес проволялась в постели почти до девяти, позволив впервые себе расслабиться, приняла душ и уселась завтракать невероятно румяными пирожками и овсянной кашей, запивая все это крепким чаем. Замечательное утро!   Уже к концу завтрака появилась Леода и доложила, что часть необходимого уже привезли, а остальное ожидается сегодня. Получив указания, помощница откланялась, а ее место занял Эмли, доложив, что поручение выполнил. Так что к десяти герцогиня была уже в своем кабинете, ожидая прихода лорда Керта. Ожидание, правда, оказалось недолгим, и мужчина появился буквально через пару минут, после того, как Лес успела занять кресло.   - Доброе утро,- улыбнулся мужчина, моментально оценив и кабинет, и его хозяйку, после чего приблизился к столу.   - Доброе утро, лорд Керт, - Лес поднялась из-за стола и протянула руку, которую главный шпион галантно поцеловал. - Вы пунктуальны.   - Ну при моей профессии иначе и не возможно. Порой, секунда решает все. Впрочем, уверен, в магии действуют те же законы.   - Вы абсолютно правы, лорд Керт.   - Зорас, прошу вас, леди Амилеста, мне право неловко, когда столь молодая и очаровательная леди обращается ко мне 'лорд Керт'. К тому же, его величество был прав, отныне мы самые близкие друг другу люди. Поэтому только 'Зорас', конечно, когда мы не официальном приеме.   - Это честь для меня, - Амилес улыбнулась. - Тогда уж и вы обращайтесь просто 'Амилеста'.   - Ну как же, - лорд шпион показательно всплеснул руками, - вы герцогиня, древняя кровь.   - Оставьте. Лорд Зорас, - усмехнулась девушка, - я, конечно молода, но не тщаславна.      - Что, неужели вообще?   - Ну отчего же. Ничего мне не чуждо, и если вы сейчас заявите, что я недостаточно квалифицированна как маг, то я брошусь доказывать вам обратное и превращу вас в жабу.   - О! - Керт вскинул брови. - Звучит как угроза. Вы и вправда это можете?   - Пусть это останется секретом... хотя бы до тех пор пока вы не усомнитесь в моих умениях, - лукаво усмехнулась герцогиня.   - Хм... вам бы дипломатом работать, Амилес, - улыбнулся лорд, но взгляд стал цепким, - вы просто не оставили мне выбора. Что ж, не буду рисковать, а то вы вель потом еще всем докажите, что я сам попросил. А если еще и забудете расколдовать... случайно конечно, то совсем печально будет. А у меня ведь даже наследников нет.   - Отчего же так? Вы довольно привлекательный мужчина в самом расцвете...   - А вот сейчас вы безбожно льстите, Амилес.   - Хорошо что не сказали, что вру, - усмехнулась Лес.   - Ну... можете считать, что и я себе польстил.   - И все же?   - Работа, леди, увы, работа забирает все время. На серьезные отношения просто не хватате времени, да и не каждая женщина согласится видеть мужа исклюительно по редким выходным.   - Печально.   - Я привык. А вот вы почему еще не замужем?   - Когда бы я успела? - фыркнула девушка. - И потом, мне еще нет семидесяти, чтобы спешить заключать помолвку.   - Помолвку может и да, но все же... скажем для души и тела.. - с намеом произнес он.   - Кхм... лорд Зорас, у благородной девушки такого не спрашивают.   - Ну мы же теперь одна семья.   - Хотите проверить моего избранника? - подозрительно прищурилась герцогиня.   - Вы слишком проницательны.   - Тогда можете не беспокоиться, я никого не собираю приводить во дворец. Ну может чуть позже и скорее всего это будет девушка.   - Ваша подруга? Саяна, если не ошибаюсь.   - Не ошибаетесь. А откуда... хотя что это я, вы же собирали на меня досье.   - Конечно, - не подумал отпираться шпион.   - Ладно, изучайте. Ну что, думаю, комнаты их величества освободили. Можем приступать?   - Думаю, можем, - и он протянул руку, помогая девушки встать, - хм... интересный браслет... браслеты- быстрый взгляд на вторую руку. - Кажется, в прошлый раз на вас были другие.   - Вы наблюдательны, - спокойно проговорила Лес, осторожно высвобождая руку. - Люблю браслеты.   - Да? А я всегда считал, что девушки предпочитают перстни и кольца, ну на крайний случай - ожерелья.   - Все девушки разные. А мне удобнее в браслетах.   - Заговорены? - тут же заинтересовался Керт, на что Амилес только улыбнулась, предпочитая сразу не раскрывать секреты.   - Как вы думаете, с чьих покоев лучше начать?   - Думаю, с его высочества. У Амистиана сейчас как раз начались занятия.   - Занятия? - вскинула брови девушка. Кажется, эта информация ускользнула от ее внимания.   - Конечно. Будущий правитель должен быть всесторонне образован. Неужели вы думали, что наследник только и делает, что лежит на диване.   - Не то чтобы да... -немного смущенно протянула герцогиня, - просто у нас в академии как раз начались каникулы, вот и я... мда... Сглупила, каюсь.   - Ну полно, не корите себя. Вполне естественно, что глядя на принца появляется определенная доля сомнений, но он действительно неплохо образован. Боюсь, только относится к учебе не столь ответственно, как вы. Но в остальном сообразителен и умен.   - Лорд Зорас, а принцесса...   - Тоже обучается, - ее поняли без слов.   - Мне надо будет потом с ними пообщаться, внести в допустимый кргу, посмотреть кабинеты, - пробормотала Лес.   - Я предоставлю вам информацию, Амилес, - кивнул глава тайной канцелярии. - Недели через две будет нормально?   - А почему через две недели?   -Потому что сейчас, как я понял, у вас много дел и без этого. Вы ведь еще не общались с собственными подчиненными?   - Нет, - Лес просто умилилась, понимая, что за ней следят не с меньшей охотой, чем она за остальными, - я запланировала это на завтра.   - Увольнения будут?   - Да.   - Вы обсудили это с его величеством?   - Еще нет, - вынуждена была признать девушка, - а что, милорд может быть против? Я разговаривала с его высочеством и лордами Ярдо и Келлэ, и они втроем убедили меня, что я могу поступать самостоятельно.   - В принципе они правы, я тоже считаю, что милорд против не будет, но мой вам совет, уточните спектр своих прав. Кстати, я так понимаю, вчерашний обед прошел хорошо?   - Не разочаровывайте меня, лорд Зорас!   - В чем?   - Только не говорите что у вас нет протокола всей беседы! Вы просто обязаны знать каждое слово, что было произнесено в пределах империи!   - Вы мне льстите...   Вот так смеясь и перешучиваясь, они дошли до покоев принца. Лес не обольщалась, понимая, что вся доброжелательность главы тайной канцелярии не более чем маска. Ну не может человек такой профессии так быстро довериться и перейти на приятельские отношения. Нет, конечно, он прекрасно понимает, что клятва связала их в одну цепь, но это не причина раскрывать душу. Хотя, естественно им обоим проще друг с другом чем с остальными придворными. Но тем не менее - это маска. Ее просчитали и лорд Керт выбрал просто самую удобную и эффективную. Лучше дружить, ведь друга лучше контролировать.   Амилес прекрасно это поняла, а лорд шпион замечательно рассмотрел в ее глазах насмешку. Девочка оказалась не так проста, как могло бы показаться. Более того, она очень умело переходила от строгости к флирту и от правильности и следованию букве закона к справедливости вопреки всему. Она играла, не желая раскрываться, впрочем, Зорас бы был разочарован, если бы она так быстро сдалась. Это бы однозначно говорило, что ее место не здесь. Единственное, что его напрягало, так это почти 'чистое' прошлое. Ничего! Ни скандалов, ни любовников, ни сомнительных ситуаций, ни даже попоек в барах. Словно девчонка действительно, как поступила в Школу травников и ведовства так и отсидела в библиотеках все время. А это неестественно. Она молодая, симпатичная, хоть и странная, и богатая, да еще и маг. Девушки ее возраста развлекались как хотели, а она словно не живая. К тому же в ее досье был еще один заинтересовавший факт, который вразрез шел с тем, что он видел сейчас (речь о браслетах и отсуст украшений). Но выводы было пока еще рано делать. еще пара недель... Впрочем, сейчас его больше интересовали ее профессиональные качества исключительно как мага. Если девчонка окажется действительно так хороша, то тогда ее вполне можно будет привлекать к работе.   А Лес между тем разглядывала личное пространство принца. Это не просто его крыло - это его святая святых - спальня, кабинет, гардеробная, ванная, гостиная. По комнате можно много рассказать о человеке. Она опишет хозяина куда лучше и полнее, чем он ее.   Можно было сказать, что принц довольно жизнерадостная личность, не особо педантичная, не организованная, не творческая, открытая, где-то даже прямолинейная, но с амбициями. Его комната оказалась светлой - прозрачно-лазурный шелк на стенах с серебристыми полосками разной толщины, который хорошо сочетался с темно-синим мраморным полом с серебристыми прожилками и белоснежными пушистыми коврами. Газовые снежные тюли и бело-синие полосатые шторы с ламбрикеными. Лепной карниз по потолку и на стыке со стенами чрезмерно вычурный и тяжелый, но зато массивная хрустальныя люстра в центре аж в три яруса смотрится почти уместно. Мебели не много. По сути - только огромная резная кровать со столбиками на которых возлежит темно-синий балдахин, кресло у камина сделанного в виде драконьей пасти и столик рядом с ним и в углу пенал. Вся мебель черная, но отделанная серебряной инкрустацией. На стенах между медальонами с изображением звериных рож висят картины обнаженных девушек, баталий и коллекционные мечи, причем по большей части декоративные с обилием драгоценных камней и металлов. И больше ничего. Светло, просторно и пусто. Это не аскетизм, ни минимализм и не утонченная изысканность. Скорее просто кто-то проводит здесь мало времени, и ему все равно как тут выглядит.   Что ж, с принцем все ясно, тяжело вздохнула Лес, понимая, что такому человеку будет тяжело править империей, а самой империи будет тяжело с ним. Но тем не менее ее работу отношение к наследнику не меняет. Вздохнув, она спустила волны силы, чтобы проверить какие чары уже есть на комнате. К изумлению девушки оказалось, что чар-то почти и нет. Три бытовых - тепловое, от насекомых и световое, и два охранных - от порталов и от проникновения с недобрыми намерениями. Она даже сразу себе не поверила, и еще раз запустила заклинание усилив собственные чары. Но нет, ошибки не было... Это что же получается, любой, кто придет во дворец легко проникнет в комнату принца и убьет его? Герцогиня в шоке повернулась к Керту:   - Лорд Зорас, а скажите, какие чары есть на покоях императорской семьи?   - Хм... судя по вашему вопросу и выражению крайней степени удивления - чар вы не нашли никаких?   - Ну почему же, кое-какие нашла...   - Понимаю, но дело в том, что насколько я знаю, после того как пропал личный секретарь императора, лорд Грэми и его место занял лорд Келлэ, последний обнаружил пропажу нескольких ценных и даже секретных писем. Был вызван я и покойный барон, который обнаружил, что в защите есть несколько взломов. В сильнейшей защите прошу обратить внимание.   - Получается, раз даже в канцелярии императора была брешь, то она была везде.   - Да. Именно к такому выводу мы и пришли.   - И что? С тех пор ее так и не восстановили?   - Пытались. Но... тот кто это сделал оказался то ли гением, то ли неудачником. Он или действительно не смог проломить защиту и случайно что-то замкнул или специально закрутил ее так, что из нее буквально вытягивались чары, направляясь куда-то внутрь дворца (это было сделано, что сломать защиту барона).   - Тем самым отследить преступника было невозможно.   - Точно. Барон несколько недель бился, пытаясь исправить ситуацию. Но каждый раз защита будто сдувалась. В итоге было решено полностью разорвать защиту и зациклить ее на самом бароне.   - Сильный ход.   - Да. Вот только перекинув защиту на себя, лорд Вайне слишком халатно отнесся к своей жизни.   - Он погиб, не успев восстановить защиту, - понятливо закончила мысль Лес, - но почему тогда за месяц не было ничего сделано. Здесь почти три десятка магов...   - А вот в этом уже предстоит разбираться вам, уважаемая Амилес. Единственное что могу сказать в защиту - по закону охрана покоев императорской семьи ваша прерогатива.   - Хм... допустим. А скажите ка лорд Зорас, а остальной дворец...   - Я не маг, - прищурившись, блеснул глазами шпион.   - Понятно,- настроение Лес упало. Это же весь дворец... Одной ей придется долго возиться. - Что ж, думаю, вам стоит достать досье на всех мои однокурсников.   - Уже.   - Хорошо, - кивнула девушка и принялась за работу. Если везде все было столь же плачевно, то ближайшие полгода ей определенно будет чем заняться.   Сперва магическая чистка помещений, сметающая все на своем пути. И чужие заклинания и родовые, и все то, что накопилось за столько лет. Это походило на генеральную уборку. Зорас глазам не поверил, когда увидел, как на руках герцогини сперва засиял огромный перламутровый шар, а потом от него во все стороны полетели жгуты-молнии, пронзая стены, пол, потолок, окна, двери. И они замерцали. Сначала ярко белым, а потом все темнее и темнее, они будто начали вытягивать что-то из помещения. Смотрелось жутко, даже на его взгляд. Будто бы огромная пиявка вытягивала кровь из дворца. А шар в руках магини меж тем с каждой секундой становился все темнее, пока полностью не превратился в угольно-черный, с кровавыми всполохами. Лишь спустя пару минут после того, как сияние померкло, девушка приоткрыла глаза, и вдруг резко схлопнула ладони, заставив шар в руках взорваться и осыпаться пеплом к ее ногам.   - Хм... леди, простите что вмешиваюсь, но что это было? - лорд Керт не выдержал любопытства. Он никогда раньше не видел подобного. То ли встреченные ранее маги были действительно настолько слабее леди Шаон, то ли придворный маг сотворила нечто необычное.   - Магическая чистка, лорд Зорас.   - Я прежде не видел...   - Естественно, - Амилес перебила его. - Видите ли, данная техника довольно сложна поскольку требует огромного резерва мага, которому приходиться чистить одновременно несколько уровней потока. Здесь не только стирание прежде наложенных заклинаний, но блокирование родовых заклятий, которые глубоко впитались в саму структуру камня, плюс разного рода наложенные объектно заклинания тоже создают свой фон, ну и наконец стерилизация самого помещения от всего, что тут быть не должно. И я имею в виду не только пыль и грязь, но и яды, подслушивающие устройства и тому подобное.   - Вот как, - главный шпион задумчиво потер подбородок, - и вы можете так... кхмм... очищать каждую комнату?   - Даже не надейтесь, - рассмеялась девушка, - подобная очистка требует больших энергетических затрат и действительно стирает все. В пределах видимого магом помещения. Так что я, конечно, пойду вам на встречу и в экстренном случае помогу, но не надейтесь, что буду это делать часто. После того мало что мне придеться долго восстанавливаться, так потом и восстанавливать защиту помещения.   - Я понял вас. Кстити, мне послышалось или вы действительно сказали, что 'заблокировали' родовые заклинания?   - Да. По хорошему, после пропажи дневника надо их вообще все стереть, но я подумала, и... в общем есть вариант, что его могли похитеть, но не прочитать, а потому преступник ждет именно таких действий с нашей стороны.   - Но тогда надо было вообще их не трогать. Смысл их блокирования?   - Во-первых, если преступник следит за дворцом, то даже при блокировке будет ощущение, что заклятия наложены.   - То есть он будет считать, что все по прежнему?   - Именно!   - А во-вторых?   - Во-вторых, во-вторых, снимать все чары со дворца, когда нет помощника и не доведена до конца защита императорской семьи - это распыление сил. А так, при необходимости блокировка сама сниметься в тот же миг, как что-то пойдет в разрез с наложенными заклинаниями, при этом подав мне сигнал.   - Честно говоря, я не понял, что вы имеете в виду.   - Не страшно, это магические заморочки. Просто знайте, что я пока могу постепенно обновлять чары, потому как блокировка позволяет старым как бы это сказать... это как лак или краска, закрашивающая старое и позволяющее нарисовать новое другими красками, но в случае необходимости легко можно либо снять верхний слой, оставив, то, что было под ним в первозданном виде, либо аккуратно срезать нижний, а верхний как тонкую пленку перенести куда надо.   - Все равно не понял, но звучит убедительно. Я вам верю, леди Амилес. И что дальше?   - Увы, я несколько переоценила силы и сегодня смогу очистить и наложить только базовый спектр заклинаний и только на личные покои. Придеться завтра еще раз пообщаться со всеми членами семьи, чтобы провести инструктаж. О развлечениях им придеться на время забыть.   - Думаю, это они переживут. Что ж, не буду мешать, продолжайте леди.   Продолжать? Лес мысленно усмехнулась. Конечно она будет продолжать...   Легкий взмах рук и с пальцев срывается первое заклинание, второе, третье... Чары опутывали комнату, словно паутина. Если бы Зорас мог видеть, что происходило здесь на ином уровне восприятия то он бы сравнил увиденное с игрой расшалившегося котенка с клубком цветных ниток. Впрочем, это было только начало. Чтобы полностью замкнуть чары необходимо было еще одно немаловажное обстоятельство - присутствие того, на кого заклинают, либо на крайний случай хотя бы кровь. Так сейчас это был всего лишь макет, который предстояло еще напитать и привязать.   - Ну вот и все... первая часть закончена, - устало присела на стул девушка. - Сейчас все завязано на меня, но после завтра я закончу.   - Почему после завтра? - уточнил глава тайной канцелярии подавая стакан с водой.   - Потому что завтра мне заканчивать работу с императорской семье, и только потом можно будет завершить все здесь.   - Может, тогда не стоило сегодня начинать?   - Почему же, - она пожала плечами, - за раз все равно не успеть. Потом время терять не хочется. Да и все равно защиты до этого не было вообще никакой, так что мы ничего не теряем.   - Главное чтоб не потеряла империя.   - Не волнуйтесь. Я не собираюсь терять работу. И потом, я действительно все обдумала. Тут работы много. Мне хотя бы за полгода разгрести все. Сегодня я только подготовлю линые покои, а потом мне предстоит работа с остальными помещениями. Ладно, теперь к кому?   - Думаю, его величество уже освободили комнаты.   - Хорошо, идемте. Кстати, здесь больше нет личных комнат?   - Амилес, здесь все личные комнаты.   - Я понимаю, но все же... Может, вторая личная спальня? - с намеком произнесла девушка.   - Нет, для этого есть несколько комнат в крыле принца.   - Ладно, с этим позже. Идемте.   Покои короля встретили Амилес неожиданной невзрачностью. Гостиная оказалась отделана в молочно-бежевых цветах с темно-коричневой мебелью и позолотой. Нет, здесь все было роскошно и богато обставлено, но как-то... невзрачно что ли. Лес даже не представляла, что у императора Эталиона могут быть такие убивающие любое настроение комнаты. Девушке дико захотелось увидеть хоть одно яркое пятно, но даже картины здесь были гобеленами в тех же оливково-серо-коричневых тонах, отчего хотелось завыть с тоски.   - Мда... - все-таки она не сдержала эмоций.   - Не нравится? - усмехнулся Зорас, внимательно наблюдавший за ней.   - Скажем так, не моя цветовая гамма, - сгладила формулировку герцогиня.   - Я так и понял.   Отвечать на его подначку девушка не стала, принявшись за работу. Гостинная, кабинет (здесь все было сплошь деревянное, а потому смотрелось немного приятнее), малая столовая (здесь напротив сплошной молочный цвет), и, наконец, спальня.   Императорская спальня. Лес еле сдерживала любопытство, ведь это после сокровищницы практически святая святых! Она даже задержала дыхание, открывая дверь... И тут же выдохнула, ощутив острое разочарование. Покои императора - как громко звучит, и как мало в реальности!   Паркет из черного маренного дуба, застилал весь пол, огромная кровать из того же дерева, застелена белоснежным покрывалом, которое просто слепит глаза под черным балдахином, расшитым серебристыми цветами. Вокруг кровати выстлан пушистый черный ковер, но он практически сливается с паркетом. Облицовка камина того же цвета, перед ним стеклянный столик на подставке в виде обнаженной девушки, и два кресла с черной обивкой. Шторы белые с ламбрекенами, лишь кое где виднеется серебристая нить, и такая же невесомая тюль, ниспадающая на пол, и все это практически сливается с серебристо-белым шелком на стенах. Собственно на этом все убранство и заканчивалось.   - Это шутка? - Лес даже не выдержала и обернулась к мужчине. Представить, что именно это спальня императора она просто не могла. Начиная от цветовой гаммы и заканчивая отсутствием самого минимума.   - А что вас удивляет?   - Все!   - Ну... на самом деле, все не так как кажется, - пожал плечами глава тайной канцелярии. - Во-первых, поймите правильно, леди Амилес, его величество очень занятой человек, он встает на рассвете и приходит сюда за полночь. Все, что ему требуется - это только кровать, где он может поспать. Все остальное... У него есть ванна, где лежат принадлежности, гардероб, где одежда, столовая где есть запасы питья и еды, ну и кабинет, где книги и документы. Так что ему надо еще держать в спальне?   - Допустим, но цвет... обстановка...   - Его величество переехал в эту спальню сразу после смерти своего отца, императора Ашордиаза. У него только состоялась свадьба. На него сразу свалилось столько, что ему было не до обстановки. Более того, он был в очень подавленном состоянии. Он видел все именно в таких тонах - черном и белом.   - А потом? - тихо спросила герцогиня, по новому осматривая спальню.   - Он решил оставить все как есть. Как напоминание.   - Понятно.   Что ж, теперь Лес действительно все было понятно. И обстановка, и цвета... и то, почему до сих пор император ничего не переделал. Впрочем, делиться своими мыслями по этому поводу девушка не стала, принявшись за работу.   Сначала все шло, как обычно. Девушка, открыла двери в гардеробную, ванную, гостиную, столовую и кабинет, став так, чтобы видеть хотя бы часть каждой комнаты, хоть маленький уголок, и начала накладывать чары. Но происходило что-то странное. Они как будто уплывали из рук. Она никак не могла замкнуть их, словно где-то была брешь.   - Не понимаю! - в очередной раз опустив руки, в сердцах выдала Лес.   - Что-то не так? - подобрался Керт, прищурившись, глядя на девушку.   - Да! Я не могу замкнуть чары! Они выскальзывают.   - Почему?   - Не знаю! Такое ощущение, что я что-то упускаю... упускаю... - взгляд девушки стал острее и вдруг она резко обернулась к шпиону, - Тут есть еще одна комната, да? Или тайный ход? Ведь так?   Она уставилась на мужчину, но тот молчал. Удивительно, но Лес как будто бы видела идущую внутри мужчины борьбу. Она была права. Герцогиня видела это в его глазах, но не понимала, почему он молчал. Ей ведь все равно надо знать такие вещи, как тайные ходы. Это слишком большая брешь в защите, если упустить. И он это понимает. Тогда почему молчит?   - Здесь есть и то, и другое, - наконец вымолвил лорд, слегка сжав в волнении кулаки. И встал, пройдя к гардеробной. - Вот, это тайный ход. Позже я проведу вас и все покажу, чтобы вы наложили свою защиту. Только прошу, без меня не ходить.   - Хорошо. Но вы сказали, что здесь есть еще и комната, - напомнила Лес, с удивлением отмечая, как этот непрошибаемый человек волнуется.   - Да... - словно бы с трудом выдавил он, - я, думаю, что вы должны об этом узнать... и лучше, если это расскажу вам я. Но вы поклянетесь, что никому и никогда не расскажите об увиденном. В том числе и не проболтаетесь его величеству.   - Клянусь, - пробормотала девушка, уже вообще не понимая о чем речь, наблюдая, как мужчина подошел к висящему в полный рост зеркалу в гардеробной и отодвигает ее, открывая перед девушкой келью.   Маленькая комнатка не больше трех метров в ширину и четырех в длину. Каменная кладка ничем не украшена, да это ей и не нужно. Магический светильник освещает главную реликвию - огромный портрет девушки. Молодая, симпатичная и улыбчивая. Светлые волосы рассыпаны по плечам, украшенные незатейливым венком из луговых цветов синих, белых, желтых и фиолетовых оттенков. Светлая кожа слегка тронута загаром, но он не скрывает румянца на щеках, зато подчеркивает сияние лазурно-серебристых глаз. Аристократка, из высших. Но на лице нет ни грамма заносчивости или высокомерия, лишь жажда жизни и светлая доброта. Она не красавица, но очень милая...   И ее портрет здесь не один. Есть еще... Та же самая девушка изображена в полный рост в парадном платье. Лес даже разглядела герцогские регалии и корону. А вот там магическая иллюзия показывая юную красавицу обнаженной, при этом ощущение, что кто-то за ней подглядывал и снял ее, готовящейся то ли ко сну, то ли идущей в ванну.   Затем взгляд Амилес начал выхватывать новые детали - расческа с женскими белокурыми волосами, сорочка, чулки, белье, кулон... все это было разложено на столе и выглядело...   - Да, вы правы, леди, - словно бы прочел ее мысли Керт. - Это алтарь.   Глава 16         Несколько минут Амилес не могла выдавить ни слова, просто смотря на лицо девушки. Не могла даже мигнуть, отвести от картины глаз. Просто понять, поверить, в увиденное.   - Кто это?   - Леди Айриса диол Нейтан, герцогиня Итран. Кстати, ваша соседка, леди Амилес. Гецрогства Таор и Итран соседствуют.   - Да... знаю, - с трудом сглотнув слюну, произнесла Лес, - но я слышала, что герцогство отошло короне, после того, как погиб последний представитель рода.   - Да, все так. Леди Амилес, давайте вы закончите свою работу, и мы выйдем отсюда и поговорим, хорошо?   Надо ли говорить, что Лес закончила в рекордные для нее сроки. Мысль об увиденном просто жгла ее, заставляя работать быстро и четко. Она вложила вдвое больше сил, лишь ради того, чтобы ускорить процесс, и уже спустя полчаса, сидела в одной из дврцовых комнат, готовясь выслушать то, что скжет ей главный шпион, предварительно наложив восемь защитных заклинаний.    -Прежде чем я начну, леди, вы должны понять, что все, что вы услышите, запрещено рассказывать и пересказывать. Даже упоминать имя леди Нейтан запрещено под страхом смертной казни. Это ясно?   - Вполне.   - Отлично. Тогда слушайте. Почти тридцать лет назад, герцоги Нейтан приехали во дворец со своей старшей дочерью - леди Айрис, представлять ее ко двору. Девушке тогда исполнилось только шестнадцать, и она была полна любви ко всему миру, радости, света... и ее совсем не интересовала придворная жизнь. Девушка мечтала стать самым сильным магом. И вот прячась в парке от придворных, девушка случайно встретила парня, кравшегося рано утром во дворец. Подумав, что это преступник, леди Айрис применила магию, попытавшись схватить злоумышленника, но к ее удивлению ее сила обернулась против нее, спеленав саму девушку. Как ты понимаешь, так состоялось знакомство леди Айрис и на тот момент принца Ауриана. Милорд был очарован девушкой, но гораздо более его подкупило то, что она не знала, что он принц. Они просто общались всю неделю до бала, где они познакомились уже на другом уровне. Естественно герцогиня сперва обиделась, но потом они помирились. Два года они встречались и переписывались, а когда герцогине исполнилось восемнадцать, милорд попросил ее руки. Девушка согласилась, но у нее было условие - сыграть свадьбу после окончания академии.   - Разумно, - признала Лес.   - Да, разумно, - усмехнулся Керт, - вот только через год, когда леди Айрис приехала на бал она познакомилась с послом из Эмириала.   - И что?   - И то, что уже на следующий год вместо бала она отправилась на практику в Эмириал, и на следующий тоже... Принц тоже уехал на дальние рубежи. А когда после окончания академии Айрис приехала на бала в честь возвращения принца, он попросил ее руки, но получил отказ, заявив, что выходит замуж за другого. Эмириалского мага.   - Почему?   - Вроде как признала в нем истинную пару.   - Ну... с истинной парой никто не спорит. Это сильнее разума.   - Вы говорите как будто знаете лично, - вдруг прищурился маг.   - Я встречала такие пары, да и написано много.   - Возможно вы правы, но для Ауриана это был удар. Он любил Айрис и такого предательства он не ожидал.   - И что же дальше?   - Она уехала в Эмириал и почти четыре года не появлялась в Эталионе. А он в это время согласился на брак с Минастасией. Правда имя герцогини с тех пор под запретом.   - Но ведь она вернулась, да?   - Да, приехала на родину, пообщаться с семьей. Вот только...   - Только что?   - Во дворце герцогов случился пожар, погибла вся семья. Никто не выжил.   - Ужасно.   - Не говорите. Надеюсь, вы понимаете теперь, почему не стоит более говорить о ней? Так уж получилось, что его величество до сих пор любит, ненавидит и винит себя в ее смерти.   - Почему?   - Он запретил ей возвращаться в Эталион. Она приехала тайно и семья герцогини отпустила слуг, чтобы никто не выдал приезд Айрис. Не было людей, чтобы потушить пожар. Не было слуг, чтобы следили за огнем. Семья так обрадовалась... они просто не обратили внимания на заслонку камина. Угорели. А потом пожар уничтожил и весь дворец. Он до сих пор думает, что если бы не его приказ, то Айрис осталась бы жива. Чувство вины его сжигает. Как и любовь, и боль от предательства.   - Знаете, это действительно страшно, но тут нет ничьей вины, - покачала головой Лес. - Истинная пара - это не то с чем можно бороться, впрочем обычная любовь тоже ничем ей не уступает. Ну а несчастный случай... это проявление рока, не больше. Увы и ах...   - Да, я тоже так считаю, - криво улыбнулся Керт и тут же встал, переводя тему, - ну не будем больше о грустном. Уже почти тридцать лет прошло, не о чем теребить мертвых. Давайте займемся комнатами ее величества и высочества.   - Конечно, - девушка покорно встала, признавая его правоту.   В покоях Иритании никаких сюрпризов не оказалось. Комната в светлых бирюзово-белых тонах. Удивительная цветовая гамма для девушки, холодная, но, видимо, принцессе нравилось. Выбеленные полы, панели примерно на метр от пола, а над ними шелковые шпалеры с белыми и розовыми розами на бюрозовом фоне, белый карниз. Газовая серебристая тюль и бюрозые тяжелые шторы с белыми кисточками. Мебель тоже вся была белой с перламутровыми вставками. Зато здесь было много зелени - кадушки с пальмами, розы в вазонах, фиалки в горшках, даже лианы свисали с подвесных кашпо. И очень много хлама. У Лес даже глаза разбежались от обилия разбросанных подушечек, расставленных коробочек, баночек, разбросанных бус, флакончиков, заколочек, несколько любовных романов выглядывают из под кровати, на кресле, на столе, на полках... Мда...   - Похоже, горничная еще не приходила, - пробормотала девушка.   - Да, нет, приходила. Просто ее высочество не любит когда трогают ее вещи. Но если кровать заправлена, значит, была.   - Она что же, неряха?   - Не то чтобы да, просто как я уже сказал - она ревностно относится к своим вещам, а сама приберается раз в месяц, так что в большую часть времени комнаты принцессы выглядит именно так.   - Ясно, - пробормотала герцогиня, практически патологически не переносящая захламленность. Амилес покосилась на несколько блокнотов и листочков, исписанных рукой самой Иритании, но подавила любопытство. Брать и рассматривать при Зорасе она не хотела, впрочем, надо быть честной, если бы не он, то она бы не удержалась.   А вот покои императрицы удивили девушку. Все-таки у Минастасии был врожденный вкус. Комнаты в бело-бежево-золотой гамме. Все строго, лаконично, но в тоже время дорого и красиво. Тюлевый белоснежный балдахин на золоченных столбиках, кровать из дерева медового оттенка с бело-золотой обивкой. На стенах светло-кофейный шелк, расшитый золотыми лилиями, перемежается с белоснежными колоннами и светло-молочным мраморным обрамлением. Мебели было немного, но все, что нужно. Цветы тоже были - две золотые розы в огромных керамических горшках стояли возле двери, как стражи. Все убрано, чисто... Да, Минастасия заработала в глазах Амилес пару балов.   - Как вы себя чувствуете? Вы бледны, - осторожно придержал герцогиню Зорас, когда девушка закончила и опустила руки, слегка пошатнувшись.   - Устала, но ничего страшного. Просто не рассчитывала, что тут все так запущенно. Поем, и все будет в норме, - улыбнулась Лес.   - Вас проводить?   - Не стоит, я действительно в норме. Благодарю вас за помощь.   - Обращайтесь. Мы теперь все в одной лодке, как говорят. И еще раз напоминаю, не стоит говорить обо всем, что сегодня узнали.   - Конечно.   Глава тайной канцелярии еще раз на нее взглянул и, удовлетворенно кивнув, развернулся и направился по своим делам, оставив девушку смотреть ему вслед. Сегодняшний день уже принес несколько сюрпризов, а ведь еще время было только обед. Впрочем, жизнь во дворце пока радовала девушку разнообразием.   Вздохнув, Амилес качнула головой, отгоняя навязчивые мысли, и отправилась к себе. Сейчас необходимо было перекусить и набраться сил, ведь впереди еще много дел. Девушка мысленно составила перечень самого необходимого: встреча с императором и его семьей, на которой необходимо было наложить второй уровень чар, затем беседа с лордом Аурианом по поводу ее прав и возможностей с подчиненными, встреча собственно с ними, перед которой надо будет внимательно просмотреть кристаллы... А это не считая того, что впереди еще подбор персонала, работа с остальными покоями императорской семьи и наложением оставшихся чар. Дел много, которые тут же отошли на второй план, стоило Лес увидеть поджидающую в кабинете леди Амилану.   - Добрый день, надеюсь, вы недолго ждете?   - Не очень, - фаворитка вежливо улыбнулась, но в глазах застыло подозрение и сомнение, - к тому же я понимаю, что у вас сейчас много дел.   - Увы и ах... Буквально пару часов назад выяснилась еще одна досадная деталь, которую тоже придется исправлять, - деланно нахмурилась Лес. - Итак, вы ведь не просто так ожидаете меня?   - Нет, собственно я пришла по делу. Как вы и просили, я могу устроить вам встречу с графиней Вэел. Одна наша общая знакомая пригласила ее на чай, и она дала согласие. Я тоже буду присутствовать, хотя леди пока об этом не в курсе. Так что если желаете, то я могу привести вас и познакомить?   - Это было бы очень хорошо, - признала Лес, - и когда?   - Через полчаса.   - Что ж, тогда у меня будет время пообедать. Составите компанию?   - С удовольствием, ведь боюсь, что после вашего появления в покоях баронессы Хойт, никакого чая уже не будет.   Усмехнувшись, Амилес была вынуждена признать правоту женщины и, вызвав Харану, приказала подавать обед. Служанка словно бы только и ждала приказа и уже через пять минут пригласила госпожу за стол. Окинув его взглядом, Лес мысленно дала себе зарок, что если ничего не изменится, то надо будет повысить Харане зарплату. Девушка за короткое время умудрилась очень точно понять, что предпочитает хозяйка и еда подавалась исключительно предпочитаемая герцогиней.   Полчаса пролетели незаметно. Лес не с
Источник: http://samlib.ru/d/dolgowa_g/naslednikietalionarabochee.shtml

Похожие новости


Как сделать чтобы месячных было больше
Как сделать слайдеры для ногтей
Летние брюки своими рукам
Дробилка для винограда своими руками чертежи
Эффект нарощенных ресниц как сделать
Как сделать лебедку из стартера от
Рыболовные чехлы своими руками




ШОКИРУЮЩИЕ НОВОСТИ


Back to Top